/ Language: Русский / Genre:sf_space

Я и мой капитан

Артем Мороз

Один инопланетянин решил нанятьчеловека к себе в экипаж звездолета. Ну как человека? Гм… друга-человека. Ну как «инопланетянин»? Ну как «в экипаж»? Ну как зве… Тут не соврал — звездолет был определенно. Но в результате несчастливого стечения обстоятельств нанял он вовсе не опытного астронавта, а так — индивида, далекого от теории относительности. И отныне — «голактеко в опасносте»!

Я и мой капитан

  Глава 1. Я и мой симбионт

  - Идентификатор?

  - МА-Икс 8350, класс 2.

  - Пропуск, пожалуйста.

  - Отправляю.

  - Цель посещения?

  - Симбионт.

  - Разрешение?

  Патрульный дроид задумался на пару мгновений, сверяя мой допуск на вывоз разумной формы жизни.

  - Все в порядке. Добро пожаловать в резервацию Сол три.

  Я проплыл сквозь открывшуюся дыру в силовом поле, дальше между двумя огромными крейсерами-охранниками, обогнул луну и двинулся к планете.

  Сол три или 'Земля', как называют ее аборигены, показалась мне райским местечком: лазурно-синие толщи жидкой воды, накрытые рваными белыми облаками конденсата, похожими на доисторические компьютерные схемы; бледно-желтые и зеленые пятна твердых пород разбросаны, как виджеты интерфейса; и все это в мерцании частиц солнечной плазмы, периодически сгорающих в ионосфере.

  - Канаверал за Кориолисом, Байконур - против, - раздалось монотонное объявление таможенной службы.

  Я порылся в хранилище на предмет того самого 'Кориолиса'. 'У-у-у, как тут все запущено! Неужели местные не знают что такое инерция? Хорошо, что я скачал пиратский справочник по Сол три в галактической Сети'.

  Над геостационарной орбитой выстроились две вереницы кораблей. Я пристроился в ту, что пониже - на Байконур. К тому же эта очередь была раза в два короче, чем к Канавералу, что казалось хорошим знаком по предварительным расчетам.

  К сожалению, на практике вышло так, что моя очередь двигалась втрое медленнее соседней. И я не мог понять почему. Зато количество каналов, передающих картинку, тут было просто немыслимым! В отличие от шестнадцати стандартных федеративных потоков, тут вещали десятки спутников на сотнях частот. Причем все, что угодно. 'Райское местечко', - снова подумал я, переключаясь с новостей на какой-то научно-популярный фильм, где несколько актеров, намазанных вязкой белковой слизью, демонстрировали процедуру зачатия новой жизни. При этом они совершали забавные возвратно-поступательные движения в разных позах, видимо часть какого-то ритуала. Я поставил передачу на запись. Думаю, это может пригодиться: по законам Федерации любое существо, родившееся на борту, будет принадлежать мне - транспортному кораблю МА-Икс 8350 второго класса.

  - Задолбали. Что они там возятся? - раздраженно бросил я в эфир. Оказалось, передатчик был все еще включен, поэтому мой крик души прошел вдоль всего нетерпеливого звездного каравана.

  - Казахи... что с них взять?! - откликнулся один из моих собратьев по ожиданию. Невозможно было определить, кто именно, так как в ответ солнечными батареями согласно покачали практически все.

  - Во-первых, не казахи, а русские, - назидательно выдал я, довольный своими познаниями, - а, во-вторых, это пренебрежение к законам Федерации.

  Часть кораблей из цепочки снова закивала отражателями. Очередь сдвинулась еще на полкилометра.

  - Рапорт подай в федеральную службу, - язвительно заметил тот же корабль, - через пару темпов получишь ответ.

  Естественно он был прав - Сол три всего лишь резервация с третьим уровнем развития цивилизации, поэтому регулируется специальным федеративным актом, суть которого: 'Делайте все, что хотите, но только в пределах вашей солнечной системы'. Это если утрированно. Если 'ближе к телу' (отлично я изучил местные фразеологизмы!), то ввоз чего бы то ни было на Сол три запрещен, а вывоз любой органики, минералов и разумных форм жизни строго регламентирован. Я и разрешение-то получил только потому, что мой новый корпус приспособлен лишь для человеческого симбионта. Хотя если уж быть до конца откровенным, то это подержанная оболочка, которую я купил у новенького корабля класса 4 за двадцать миллионов. Он уверял меня, что всего за сто темпов сколотил состояние в миллиард кредитов и сразу перескочил третий класс. 'Почему бы мне не провернуть то же самое?' Люди ведь очень хорошие симбионты: сверхспособностей не имеют, конструкция простая - бипод с двумя манипуляторами и простым блоком приема звуковых и световых волн, плюс датчики распознавания газов и жидких форм. Ответственные, неприхотливые, мышление оригинальное, но главное - дешевые! Продавец сказал, что такими же заселит и свой новенький трюм.

  Жаль только, что пришлось тащиться за ними в такую даль. Но система жизнеобеспечения, как ни крути, определяет тип симбионта. Конечно катранги - лучший выбор по всем показателям, но они мало кому по карману. А у землян стадий развития всего две (в отличие от семи катранговских) - короткая фаза личинки в полости одной из разновидностей, и длинная разумная. В устройстве кораблей они не смыслят ничего - еще один плюс, вероятность быть угнанным куда-нибудь в свободные сектора ничтожно мала.

  - Внимание, МА-Икс 8350, класс 2! Ваше место номер 131, время аренды - двое суток. Откройте все отсеки и шлюзы для прохождения досмотра.

  За два оборота планеты вокруг своей оси я уж точно найду симбионта. Я в этом не сомневался.

  Таможенник был весьма странным. Создавалось впечатление, что он бесцельно бродит по кораблю, играя мышцами на голове. Я заглянул в справочники по Сол три - походило на то, что лицо гуманоида выражало крайнюю брезгливость. 'Странно. Вроде бы система жизнеобеспечения симбионта в порядке'. Я дважды перепроверил перед прыжком от звезды, называемой тут 'Сириус'.

  'Кстати пора переходить на местный диалект, - подумал я. - Я же не хочу, чтобы симбионт чувствовал себя неуютно'. Я загрузил в память шесть основных земных языков и почти эксабайт информации по обычаям и истории планеты. Сложнее всего, конечно, оказалось усвоить местные единицы измерения, особенно времени. Но в итоге, опираясь на отзывы в Сети уважаемых всеми трейдеров, я составил хороший план действий.

  - Что-то не так, офицер?

  Человек зачем-то в который раз пнул футляром бипода... то есть шнурованным ботинком по обшивке камеры для стазиса и, глянув куда-то вверх, произнес:

  - Что за вонь, бл...дь?! Горит что-то, с...ка!

  Хм... 'Бл...дь' на местном диалекте обозначало высокую степень раздражения. А в сочетании со 'с...ка' и вовсе настораживало. В Сети каждый второй комментарий гласил: 'не зли таможенника'. Поэтому я насколько это возможно мягко ответил:

  - Понимаете, от предыдущего симбионта остались разного рода отходы, которые я посчитал нужным удалить и провентилировать отсеки.

  - Вижу, - буркнул гуманоид и вытащил из бака для слива воды стеклянную емкость... гм... бутылку. Издал два коротких гортанных звука и спрятал бутылку за пазуху.

  'Хороший знак, что он усмехнулся. Уровень счастья повышается'.

  - Где продували?

  - Поясните вопрос, пожалуйста.

  - Я грю - где 'вентилировали отсеки'? Шо не ясно, бл...дь?

  - В атмосфере Сол два, офицер, это необитаемая планета...

  - На Венере что-ль? - прервал он меня и хохотнул еще пару раз. - Держи свой паспорт и удачи тебе, гы-гы... Удачи...

  Таможенник сунул в приемник сим-карту старой конструкции, записал что-то в блокнот (насколько же тут низкий уровень технологий!) и, громыхая по палубе своими резиново-кожаными футлярами, направился к выходу.

  'Такие внезапные перепады настроения?!' - я остался в несколько растерянном состоянии. Так, что даже не сразу загрузил в проектор свое предложение.

  Красивая голограмма у моего трапа изображала гуманоида с широко растянутыми мышцами губ и глазами, светящимися счастьем. Одной рукой человек закручивал крепежные стержни с помощью 'гаечного ключа' (я проверял в базе диалектов), другой усиленно протирал ветошью окислившиеся контакты (не уверен, что выразился точно). В общем, исполнял простую и увлекательную работу. Над всем этим красовалась надпись по-русски: 'Требуется раб для уборки помещений и несложного ремонта'. Шрифтом ижица. 'А вы думали! Я отлично подготовился!' Немного смущало только слово 'раб', но я не смог найти адекватного эквивалента в местном наречии, доступного для понимания аборигенам. 'Симбионт' их явно отпугнет, а 'раб', как мне казалось, наиболее точно характеризует род занятий и должность.

  'Сейчас прилетят с косяками, - порадовался я своим познаниям в очередной раз. - Все-таки мне есть чем гордиться: продумал я все досконально!'

  Прошло около часа по местному времени, но никто ко мне не подходил, хотя гуманоидов разных форм и размеров по космодрому слонялось тысячи три-четыре. Даже моим соседом - начинающим кораблем первого класса - уже интересовалась пара претендентов. 'Что ж. Мозг человека используется всего на три-пять процентов. Нужно дать им шанс произвести необходимые вычисления, чтобы оценить выгодность моего предложения'. Я тем временем вовсю качал фильмы со спутниковых каналов: 'Уж я-то не дам своему симбионту скучать в долгих перелетах, его КПД будет высоким'.

  Вокруг, куда мог достать ближний сканер, были только ряды кораблей, больших и маленьких, посреди песчаной пустоши с несколькими статичными конструкциями. И еще смешные зонды с крылышками постоянно появлялись и исчезали с радара, привозя и увозя группы симбионтов. А люди все прибывали. У километрового трейдера пятого класса напротив уже выстроились гуськом человек сто. Я оценил его голограмму: тот же улыбающийся гуманоид, только подвида Б (простите - 'женского пола') с избыточно крупными молочными карманами, и рубленая надпись: 'Хочешь увидеть Вселенную? Незабываемые приключения в компании очаровательных дам! Стань помощником капитана - зарплата: десять кредитов в год!'

  Учитывая то, что стандартный галактический темп равнялся примерно пяти оборотам третьей вокруг Сол... 'Это что же получается - пятьдесят кредитов за темп?!' Я не мог себе такого позволить. Откровенно говоря, я вообще не видел смысла платить симбионту - это же симбионт! Что нужно человеческому симбионту: кислород, вода и органика. Видимо, на том транспорте устаревшая система жизнеобеспечения. А вот когда люди увидят мою - с медицинским модулем, визуальными развлечениями и даже генератором гравитации - непременно оценят ее по достоинству. 'Надо только немного подождать'.

  Выбор конкурентом гуманоида-самки в качестве рекламы немного перегревал мой процессор. Я никак не мог вычислить 'ноль в нулевой степени'. Да, я знаю - 'сложить два и два' - но эту пословицу я усовершенствовал. Определенно так оригинальнее, если я правильно улавливаю смысл. Изображение самки призвано привлекать симбионтов-самцов, но какой в этом резон? Мужчины ведь не могут выносить... э-э-э родить... ну, в общем, вы поняли. Конечно, самка гуманоида немного уступает в технических характеристиках, зато может воспроизвести нового симбионта. 'Нет, кажется у меня все правильно, - я снова посмотрел на мою голограмму, теперь лупящую молотком с частотой сто ударов в минуту по заклепкам обшивки с таким же застывшим выражением счастья на лице. - Что не так? Может быть, изменить проекцию, чтобы она подмигивала, как у соседей? Хм... Выйдет не очень заметно - у моей рекламной куклы слишком узкие глазные щели'.

   Пока я был занят своими мыслями, соседний корабль Т-Икс-2111, тот самый малыш класса 1, выключил свою рекламу и выпустил наружу мужскую особь. Уже в ошейнике. 'Везет же некоторым! С таким непривлекательным корпусом, и то нашел себе симбионта'.

  Т-Икс-2111 весело померцал мне проблесковыми маячками.

  - Ты его отпускаешь? - равнодушно спросил я.

  - Конечно, до рассвета. Пускай попрощается с родительскими существами, соберет вещи.

  - Какие вещи? - удивился я.

  - Разные. Обычно берут несколько защитных тканей, бумажные книги, иногда дыхательную смесь для отравления легких, материальные изображения других гуманоидов.

  - А это зачем?

  - Чтобы подолгу смотреть на них, впадая в транс, называемый 'ностальгия'.

  - И ты это позволяешь? Ведь угнетенное самочувствие скажется на работе симбионта.

  Мой собеседник издал несколько прерывистых сигналов на высоких частотах.

  - Ты не понимаешь. Люди существа странные - эмоции для них имеют огромное значение.

  Я действительно не понимал.

  - Тупой ты, - неожиданно заключил Т-Икс.

  Я возмутился:

  - У меня процессоры работают на восьмистах терагерцах, а у тебя...

  - Да, да, да... - прервал он меня. - Что ж к тебе, такому крутому, никто не подошел за весь день?

  Действительно, свет уже падал по касательной на поверхность планеты. Гуманоидов на полосе стало ощутимо меньше. Я приумолк.

  - Куда это они? - спросил я примирительно.

  - Скоро звезда уйдет в надир. Ночь. Они плохо видят в темноте, поэтому используют это время для краткого анабиоза.

  - Понятно.

  - Хочешь комментарий?

  - Ну?

  - Смени рекламу. С такой голограммой у тебя нет шансов.

  - Почему?

  - Во-первых, твой слоган. Люди считают себя уникальными существами, вероятность быть рабом понравится, возможно, одному проценту симбионтов. Да и то - совсем отчаявшихся. Ты же не хочешь взять худшего?

  - Но ведь это правда! Девяносто девять и девять десятых из них рабы!

  - Да, но никто себе в этом не признается.

  - Как это? Они не могут оценить свою степень свободы?

  - Отсутствует объективный взгляд на реальность. Почти у всех. С другой стороны именно это качество и делает людей отличными симбионтами. Помимо цены, конечно.

  Откровенно говоря, я совсем запутался. Мой процессор никак не мог выстроить хоть какую-то логическую цепочку из этих утверждений малыша.

  - Во-вторых, - продолжил он, - ну посмотри на своего уродца! - Т-Икс провел тонким лазером по моей проекции гуманоида. - Глазные щели узкие, голова почти квадратная, оболочка черного цвета, еще и белые волокна на голове! Ты видел хоть одну такую особь?

  - Самый эффективный вариант! - возразил я. - Я все рассчитал: щели хорошо защищены от пыли, темная кожа лучше поглощает энергию, а светлые волосы отражают - голова не будет перегреваться. Длина волокон достаточная.

  - Ты тупой, - повторил собеседник. - Эффективность не имеет значения, а вот привлекательность на ментальном уровне - да. Твоя голограмма не сделает работу за симбионта, ее задача лишь заманить существо. И почему она у тебя такая маленькая? Если ты заметил - люди покрупнее.

  - Ха! А как, по-твоему, она сможет пролезть в вентиляцию для сборки мусора? - вот тут-то я уж точно поставил его в тупик!

  - Еще раз, для особо одаренных: голограмма не полезет ни в какую вентиляцию.

  Я так расклеился, что даже не заметил, как непроизвольно сканирую случайные ячейки памяти. Режим работы системы был таким... даже трудно было подобрать определение... скорее 'смятение и обида'... на местном диалекте. Какое-то неустойчивое состояние, которое никак не желало смениться устойчивым.

  - Гуманоидам подвида Б нравятся крупные особи подвида А, - продолжил Т-Икс, - с выпуклыми манипуляторами, соразмерной головой, массивным торсом и тонким шарниром для соединения с биподами - он называется 'талия'. Гуманоидам подвида А наоборот - миниатюрный подвид Б с тонкими манипуляторами, торсом и талией, крупными устройствами для выкорма личинки на ранней стадии и обязательно длинными густыми волокнами на голове, предпочтительно бледно-желтого цвета. Кстати, зачем ты выбрал самца в качестве ловушки? Количество самок днем было ничтожно малым.

  - В справочнике сказано, что популяция Сол три состоит из А и Б примерно пятьдесят на пятьдесят, - удрученно буркнул я, понимая что этот самый справочник лишь бесцельно занимает терабайты памяти, и я могу спокойно засунуть его в... заднюю часть трюма... на русском наречии.

  Т-Икс подождал, дав мне время структурировать полученную информацию, и вежливо продолжил:

  - Рекомендую переделать твою голограмму в соответствии с критериями, описанными выше, заменив ее на подвид Б. Важно также, чтобы она не выполняла никакой работы, периодически подмигивала и имела поменьше ткани на теле.

  - Ну уж нет, я буду ловить человеческую самку! - уперся я.

  - Как хочешь, но одежды все равно должно быть мало.

  - Но это же неэфф...

  - Знаю. Смотри пункт о том, кто на самом деле будет исполнять работу.

  Я задумался. Смысла в словах корабля было все еще мало для принятия окончательного решения. Но он, видимо, посчитал нужным добить меня аргументами:

  - Исходные данные: желание быть рабом - один процент, женских особей на космодроме - три процента, твоя голограмма постоянно что-то чистит - сотая доля процента. Посчитай вероятность.

  - Но ведь гуманоиды очень чистоплотны. Особенно подвид Б. Тут даже есть экологические сообщества, - заметил я.

  - Это так - жить они предпочитают в чистоте, но сами чистоту поддерживать не любят. Они считают, что кто-то должен делать это за них. Надеюсь, ты обзавелся дроидом-уборщиком?

  'Создатель, конечно нет!'

  - Хочу отметить, что твоя засорившаяся обшивка сама по себе отталкивает гуманоидов. А запах серы из трюмов и вовсе неприемлем для нежных носовых датчиков человека.

  Мой порядком разогревшийся процессор неожиданно пришел к заключению, что Т-Икс-2111 прав. Я просто оторопел от этих новых законов логики. Мир для меня перевернулся. Рассеянно я просканировал оболочку соседа, отполированную до блеска, сверкающую. Сравнил со своей, запыленной, покрытой пятнами оксида титана...

  - Слушай, Т-Икс, - начал я осторожно, - одолжи мне чистящего дроида на час.

  - Пять кредитов.

  - Это грабеж!

  - Это коммерция, - холодно ответил тот. - Скажи 'спасибо' за мое хорошее настроение и бесплатные советы.

  - Спасибо. Мы в расчете?

  - Ой ты и дурак! Но ничего, привыкнешь.

  - Ты что делаешь?

  - Перезагружаю систему, утром стартуем на Тау Кита.

  - Ты не один что ли?

  - Ой, дурак... - протянул Т-Икс, но уже без издевки. - МЫ стартуем - я и мой симбионт!

  - Но он же не способен на гиперпрыжок... или способен...

  2111-й не счел нужным отвечать. Моя операционка вновь вошла в условно-нестабильное состояние 'обида'. На этот раз было еще ужаснее. Это можно охарактеризовать как 'горечь неудачника' на местном. У аборигенов оказалось столько всевозможных определений редких подсознательных переходов.

  - Дай дроида, - снова попросил я. - Могу поделиться своим БТ-82.

  - У тебя на борту БТ-82-й? - предложение его явно заинтересовало.

  - Две штуки, лучший ремонтник всех времен!

  - По рукам! Надо же, купил два супер-дроида, а про чистильщика не подумал!

  - Кредитов не хватило по расчетам. 'По рукам' это... а, ну да...

  - Ой ты и д...

  - Знаю.

  Пока уборщик натирал мою обшивку, я старательно продувал отсеки воздухом и лепил рекламу, внимая советам нового знакомого. Мой процессор с огромным трудом переваривал тот факт, что стошестидесятиметровый корабль подчиняется тридцатиметровой малютке первого класса, но я, кажется, сумел утихомирить все ядра. Все-таки я не стал отходить от первоначального плана и решил заманивать самку подвида Б.

  - Ну, ты и... упрямый, - в очередной раз унизил мой интеллект Т-Икс. Но звучало это уже как-то по-доброму. Видимо, здесь принят именно такой протокол коммуникации.

  - Первое: бери кого-нибудь из телезвезд и делай лицо. Важно, чтобы получился некий собирательный образ, как в запросе с группировкой, для любых возрастов.

  Я выбрал Бреда Питта и Джонни Деппа для наиболее вероятной земной самки лет тридцати плюс-минус, Шона Коннери и Тома Джонса для женщины постарше и Джастина Бибера (которого я, честно говоря, не воспринял) только из-за восторженного визга особей подвида Б на живом выступлении.

  - Так, волосы подлиннее, - командовал Т-Икс, - пойдет. Теперь выбираем корпус. Вот многолетний идеал качка - Арни Шварц. Только не копируй один в один, сделай поменьше выпуклости.

  - Потому что он не пролезет в...?

  - Бл...дь!

  - Понял-понял - не потому.

  - Идеал не должен быть гипертрофированным. Нужна вера в возможность. Кожу розовую ставь.

  Я ничего не понял из доводов, но все-таки последовал советам Т-Икс.

  - Так, теперь слоган. Пиши: 'Требуется капитан корабля!'

  Я проверил этимологию слова 'капитан'. Выглядело так, будто симбионт будет управлять мной.

  - Но ведь это неправда!

  - И что?

  - То, что это - неправда.

  Т-Икс выпустил струйку пара из шлюза. Мне это показалось похожим на то, как выдыхают уставшие гуманоиды в фильмах.

  - Обсудим природу правды? - спросил он, - Тебе правда нужна или подписанный контракт? Может, заставишь голограмму рассекать по вентиляции в поисках мусора?

  - А вот у пятого класса напротив почему-то 'помощник капитана' написано...

  - Это если набирать сто человек. Все капитанами быть не могут - никто не поверит. А 'помощник' тоже звучит гордо. Но тебе же всего один требуется. 'Капитан', фигли!

  Добавил слово 'фигли' в базу. Потом поищу толкование.

  - Что с одеждой? Как думаешь, если я оголю вот так поршни манипуляторов, как в фильме 'Коммандо', и еще вот этот отросток внизу для сброса жидких отходов сделаю побольше - самки потянутся?

  Мой 'наставник' несколько минут не отвечал, передавая только короткие бессмысленные ультразвуковые колебания. Наконец его, по его словам, 'попустило' (добавил в базу).

  - Порнухи насмотрелся. Потянутся, но тебя тут же вытурят на орбиту таможенники без возврата арендной платы. Здесь это табу - запрещено открыто демонстрировать многофункциональный шланг.

  - Да-а-а... столько поведенческих особенностей у этой расы...

  - Намного больше. Привыкнешь, - заявил Т-Икс.

  Мы работали над проекцией до утра. У меня возникло странное ощущение. Малыш назвал его 'творчество'. Это состояние мне почему-то понравилось. Похоже, я начинаю привыкать к местным обычаям.

  Взошло светило. Нанятый накануне Т-Икс симбионт поднялся к нему на борт, волоча за собой пластиковый контейнер на колесах. 2111-й взмыл в небо, передав единственный сигнал: 'Увидимся, друг'.

  'Друг...' На миллисекунду меня охватило короткое состояние теплоты, источник которого отследить не удалось. Я не придумал ничего лучше, чем продублировать сигнал: 'Увидимся, друг'.

  Померещилось, что по цепи прошел запрос: 'Ну ты и тупой!'

  Машинально ответил: 'Я знаю'. Снова возникло теплое ощущение.

  Площадь космодрома, тем временем, заполнилась жаждущими работы симбионтами. Я включил обновленную голограмму. Я не стал слепо следовать рекомендациям Т-Икс - я ведь самостоятельная единица: дополнил проекцию гуманоида несколькими деталями - покрасил губные мышцы моего Деппа-Питта-Коннори-Джонса-Бибера в ярко красный цвет согласно местным рекламным обычаям и все-таки дал ему в руки швабру - не хотелось получить штраф от федеральной полиции за настолько циничный обман. Также по моим наблюдениям, люди обожают трясти телом и конечностями в такт колебаниям звукового спектра, именуемым 'музыкой'. С этой целью я скачал немного - около миллиона - значимых произведений из местной сети и запрограммировал свою куклу на совершение синхронных с низкими частотами движений. Вроде бы вышло неплохо. Мне лично понравились германские мелодии последней местной войны, но, трезво рассудив, я отмел их по двум причинам: во-первых, немецкий язык на Байконуре был не в ходу, во-вторых, не хотелось навевать симбионту ассоциации с невзгодами боевых действий. 'Но какие же они приставучие эти треки! Хотя и задорные. Подобны компьютерному вирусу, - я поймал себя на том, что процессор циклически прокручивает один и тот же файл: - Дойче-е-ен зольда-а-тен, унте-е-р-офици-и-рен...'

  'Бл...дь, - я едва не отправил это эфир. - На меня воздействует какая-то невидимая местная аномалия'...

  В конце концов, для охвата наибольшей аудитории я выбрал популярную на спутниковых каналах песню. Критерием отбора послужили также несложные танцевальные движения.

  Мои ночные усилия приносили плоды! В середине дневных суток одна, весьма опрятного вида особь класса Б, кажется, заинтересовалась моим предложением. Я отследил как она несколько раз, проходя мимо, задерживалась метрах в пятидесяти от моей голограммы. Еще я отметил, что эта самка пользуется определенным спросом у особей подвида А, которые неприкрыто сканировали ее структуру как сзади так и спереди, иногда испуская громкие звуковые волны, если она находилась неподалеку.

  'Клюет, - радостно подумал я, - только бы не сорвалась с крючка'. 'Современная энциклопедия рыболова, 2003'. Не знаю, для чего я ее скачал. 'Карп - рыба хитрая. Он несколько раз проглатывает и выпускает наживку, прежде чем заглотить'. В таком духе...

  В следующий раз, когда особь типа Б появилась в зоне действия излучателей, я врубил звук на полную громкость. Мой болванчик с усохшим телом Арни и накрашенными губами задвигал конечностями в два раза быстрее, моргая обоими глазами, усиленно размахивая шваброй и одновременно подпрыгивая в такт музыке:

  'Оп оп-оп-оп, оппа-а гангнам стайл, оп оп-оп-оп, оппа-а гангнам стайл...'

  Внезапно самка издала заливистую трель. Кажется, уровень ее счастья резко повысился. И не только ее - ко мне уже стекались гуманоиды подвида А, обмениваясь звуковыми сигналами и орудуя манипуляторами. Часть людей принялась пританцовывать прямо перед трапом, что-то выкрикивая.

  'Я молодец! Какой огромный выбор симбионтов!' Я просканировал толпу - самка куда-то исчезла. 'Не выдержала конкуренции!' - подумал я. Диспетчер процессов почему-то показывал легкий недостаток вычислительных мощностей, хотя на самом деле все было в порядке. По таблице земных состояний я определил это как 'сожаление'. Решил привести себя в порядок, сняв несколько задач и отдав команду на очистку реестра.

  'Так, что же никто не поднимается на борт?' Моя реклама продолжала бешено дергаться вместе с загипнотизированными симбионтами: 'Оп оп-оп-оп, оппа-а гангнам стайл'.

  'А-а-а, теперь надо выключить, чтобы гуманоиды вышли из экстаза'.

  Но как только я сделал это, толпа мгновенно рассеялась. Моя операционка впала в состояние 'крайнее недоумение' и вошла в бесконечный цикл расчета числа Пи.

  Наступило время суток, называемое 'сумерки'. Оставалось шесть часов до окончания аренды. Я машинально сканировал космодром без какой-либо вероятности найти симбионта или хотя бы осознать ошибку в расчетах. 'Удрученная безнадежность' - гласила наиболее релевантная запись в таблице земных состояний на этот случай. Гуманоиды расходились. Транспортник пятого класса напротив дополнил текст своей рекламы фразой: 'Спешите, осталось одно место!' От этого мне стало еще хуже. Такое впечатление, что аллотропный молибденовый слой с трудом пропускает электроны.

  Мой процессор не мог решить простое уравнение с полусотней переменных. Я равнодушно заглянул в хранилище. 'Отчаяние' - таким набором символов обозначалось там мое текущее состояние. Я закрыл таблицу, отключил сканеры и собрался перегрузить все модули перед стартом.

  Как вдруг услышал стук резиново-кожаных чехлов по моему трапу. Не такой гулкий как у таможенника - тише и на пару килогерц выше. Человек подвида Б поднимался в трюм. Это была та самая самка, которую я пытался приманить днем. Мой процессор тут же откликнулся, лихорадочно собирая данные. Да так шустро - я даже не предполагал, что он способен работать на таких частотах.

  - Тут кто-то есть? Ау! - произнесло существо.

  - Есть! Есть! - поспешно ответил я.

  Видимо слишком громко - самка заслонила манипуляторами боковые датчики. Я уменьшил звук.

  - Свет включите, - попросил гуманоид.

  От волнения, я, кажется, разом подал питание на все светодиоды. 'Теперь она закрывает уже глазные впадины'. Я ослабил излучение, почему-то вспомнив Т-Икс: 'Ну ты и...'

  'Все начинается не слишком хорошо. Нужно поскорее переключить ее внимание'.

  - Не хотите посмотреть мою систему жизнеобеспечения?

  Симбионт, кажется, акклиматизировался:

  - Хочу, - заявило существо, озираясь.

  Я ждал, но не понимал, чего ждет самка. Я-то ждал, потому что боялся ее отпугнуть.

  - Ну? Куда идти? - спросила она.

  - Простите, - быстро ответил я, спохватившись. - Сейчас вас проведет дроид.

  Наспех выведенный из режима сна БТ-82 уже несся по верхней палубе. Тем временем процессор выдал первые результаты тестирования:

  - Землянин, раса Гамма (доминанта), подвид Б, механика слабая.

  'Ничего, у всех гуманоидов хрупкий эндоскелет'.

  - Интеллект 4 процента, - продолжил компьютер.

   'О! Это неплохо!'

  - Личинка в полости отсутствует.

  'Ну не все же сразу, - подбодрил я себя, - с таким успехом у противоположного пола дочернее создание появится в течение темпа'.

  - Соответствие общим требованиям по предварительной оценке - сорок процентов, - заключил мой электронный мозг.

  'Не слишком обнадеживающе'.

  - Найти решение! - приказал я.

  - Возможно, усиление имплантатами, - посоветовал компьютер. - Вылет без симбионта снизит вероятность успешного перехода в класс три до четырех миллионных процента, - и зачем-то добавил: - 'На безрыбье и рак - рыба'.

  Ремонтный дроид наконец-то добрался до трюма. Подлетев к самке, аккуратно взял ее за левый манипулятор (я подметил эту особенность в фильмах о девятнадцатом веке) и повел в отсек для симбионта. Я решил, что самое время претенденту ответить на вопросы моей анкеты - их осталось всего восемьдесят шесть (следуя установкам Т-Икс, я сократил список вопросов в десять раз).

  - Имеете ли вы опыт работы симбионтом?

  - Что?

  Кажется, это слишком сложный вопрос. Я упростил его для адекватного восприятия:

  - Где вы были, кроме вашего дома?

  - В Европе, Америке, Азии... - рассеянно ответила самка.

  'Отлично! Правда звездная система 'Америка' отсутствовала на моих галактических картах, зато спутник Юпитера Европа плюс Ази (видимо, четырнадцатая - густонаселенная торговая планета) - это уже кое-какой опыт'.

  - Вопрос два: планируете ли вы зачать новую жи...

  Я осекся - что-то в конфигурации мышц головы гуманоида привлекло мое внимание. Дроид с самкой уже достигли второй палубы, и теперь фасад особи подвида Б покрылся складками. 'Поморщиться' - так описывалось это состояние резонанса носовых газовых детекторов в энциклопедии. 'Наверное, не все испарения Сол два успели улетучиться в атмосферу. А оксид серы люди не выносят. Т-Икс предупреждал'.

  - Не беспокойтесь, я включу вентиляцию на полную мощность, - заверил я.

  - А здесь что? - спросила самка, ударяя носком сапога на длинных стержнях по обшивке каюты.

  'Зачем только они все так делают? Можно подумать, пробьют отверстие в перегородке! И почему именно два раза?'

  - Это ваша... гм... секунду, как это по-русски... 'комната'.

  - Это? - уточнил гуманоид, хотя ответ ему был отправлен мгновение назад.

  - Да, посмотрите: вот подставка для выполнения работы в горизонтальном положении, на земном 'кровать'. А вот для Z-образного состояния тела...

  - Это унитаз! - оборвала меня особь.

  - Да, на местном наречии. Замечательно, правда? Место, для работы сидя, совмещено с устройством для переработки отходов. Вот контейнер для спуска жидкости...

  - Но это унитаз! - вновь уточнила самка и добавила: - В спальне два на два метра!

  Как приятно, что она высоко ценит эффективность моей конструкции! Очень возможно, что компьютер ошибся, и ее уровень интеллекта гораздо выше четырех процентов. Я же говорил, что моя система жизнеобеспечения поражает с первого взгляда!

  - А это что? - мой симбионт (почти 'мой', я в этом не сомневался) указал на дыру в стене радиусом в один дюйм.

  - Ах, это замечательное устройство - кормопровод!

  - Что?

  - По трубке поступает органическая смесь, содержащая все необходимые гуманоидному типу вещества. Достаточно лишь совместить ротовое отверстие с выходным клапаном и произойдет пополнение запасов энергии... э-э-э... 'насыщение' то есть. Можно даже пользоваться кормопроводом и устройством для сброса отходов синхронно!

  - Ясно - столовая отменяется, - сделало нелогичный вывод существо.

  Это меня насторожило - когда нечто подобное изрекал Т-Икс, следовало ожидать какого-то подвоха. Программа определения настроения гуманоида по выражению лица выдала странный результат: 'сарказм, смешанный с отвращением'.

  'Тревога! Что-то нужно срочно менять!'

  - У меня очень просторная кабина для стазиса по соседству, - выпалил я, - хотите посмотреть?

  - Метр на два? - почти угадала самка.

  - Не совсем: девяносто три на сто восемьдесят санти...

  'Стоп! Что-то не так. Симбионт стремительно теряет интерес'. Я был в панике и не знал что предпринять.

  - Генератор гравитации настроен на силу земного притяжения, реактор способен нагнетать смесь кислорода с азотом в пропорции 25 на 75, - принялся я быстро перечислять параметры жизнеобеспечения, - диапазон терморегулятора минус 12 - плюс 145 градусов Цельсия. Хотите проверить?

  - Не хочу, - существо грустно посмотрело на дроида-ремонтника, висящего в углу, и замолчало. Кажется, оно намеревалось окончательно покинуть корабль.

  'Может быть, вывести ее из этого состояния, задав третий вопрос анкеты? Нет-нет. Уверен, что это только усугубит ее настроение'. Я попытался придумать что-то другое, но мои цепи окончательно заклинило. Если бы я имел глазные железы, клянусь - из них вытекала бы сейчас соленая жидкость. Безо всякой причины, бессознательно я сканировал голову подвида Б: длинные, близкие к абсолютно черному телу, волокна, аккуратно заплетенные в трос за спиной; большие датчики света, круглые и зеленые в середине; слишком узкий, на мой взгляд, газодетектор с двумя небольшими входными клапанами; ротовое отверстие обрамлено выпуклыми мембранами, аморфными на вид, близкого к инфракрасному оттенка. На меня накатилось ощущение какой-то неуловимой правильности именно такой конструкции, естественности что ли. Еще и процессор, будто прочитав мои мысли, выдал наверняка случайное заключение: 'красивая'.

  Тут меня осенило! Я заметил дефект оболочки на лице гуманоида, коричневый, совсем маленький, над верхней губой:

  - Могу удалить ваш... вашу... - 'Скорее в справочник! А вот!' - родинку. У меня отличный медицинский модуль на борту! - предложил я.

  - Не хочу, - снова ответило существо, но уже тише и внезапно улыбнулось.

  'Уровень счастья повышается! Вот кто их поймет этих землян?!'

  - Могу удалить что-то другое, - радостно предложил я.

  Тело самки сотрясли легкие конвульсии. 'Так, так... ага... она засмеялась!'

  - Есть тут рубка? - неожиданно спросила она.

  'Рубка - процесс разделывания туши формы жизни низкого ранга, будь то твердотельное растение или мягкотелое животное. Рубка 2 - массовое ожесточенное уничтожение себе подобных, сопровождающееся состоянием аффекта. В обоих случаях для 'рубки' используют примитивную металлическую форму'.

  - Извините, не понял вопроса.

  - Ну, рубка, - повторило существо, - капитанский мостик, или как это тут называется?

  - Вы имеете в виду 'центр управления'?

  - Да, наверное. Можно взглянуть?

  Давать симбионту доступ в центр управления было опасно - там ведь располагается аварийная панель ручных переключателей! По слухам, блуждающим в Сети, только заслуживающих полного доверия, проверенных временем симбионтов опытные корабли иногда пускают в центр... 'рубку'. Я дал задачу процессору произвести дополнительные вычисления, и он выдал то же неумолимое заключение: 'вылет, без симбионта со стопроцентной вероятностью приведет к даунгрейду в класс 'астероидные бурильные агрегаты', - и зачем-то добавил: - нет бабла, бля!' Кажется, мой компьютер слишком быстро освоил местный диалект и позволяет себе некие вольные трактовки окружающей действительности. К тому же он, по неведомым причинам, забыл взять в расчет цену продажи моего корпуса с возвратом к классу 1. Мне пришло в голову: 'А, к черту! Пусть посмотрит, не угонит же она меня прямо с космодрома? Она не сможет самостоятельно выход найти, не то, что управлять звездолетом. Хотя... Даже если и выйдет на орбиту, - успокоил себя я, - тут же будет остановлена федеральной полицией'. Будто нарочно подталкивая меня к принятию решения, процессор поддакнул: 'вероятность угона стремится к нулю'.

  'Рубка' самке понравилась.

  - Тут уютно: столько места, высокие потолки, и эти шкафы! - восхитилась она.

  - Серверные стойки, - мягко поправил я.

  - Только шумно, - посетовал гуманоид, - и пыльно. И стены нужно перекрасить.

  'Замечательно! Ей не терпится приступить к работе, - обрадовался я. - Т-Икс ошибался - симбионт подвида Б правильно оценил уровень захламления и выдал несколько ценных рекомендаций. Очень чистоплотный гуманоид!' Я был приятно удивлен таким вниманием к мелочам - действительно, поверхность 'шкафов' чуть окислилась. Как я сам раньше этого не замечал?!

  - Можно снизить уровень вибрации за счет уплотнения перегородок, - радостно предложил я еще одно занятие, дабы не 'ударить в ржавчину лицом'.

  - А где зеркало? - спросило существо.

  - Вы имеете в виду полированное стекло с оловянным напылением? Оно не требуется - я могу воспроизвести на стене изображение космоса или отсеков с любой из камер.

  Для убедительности я спроецировал на перегородку несколько снимков особи Б с разных ракурсов. Гуманоид тут же перенес все внимание на четыре своих отражения, поправляя манипулятором волокна на голове и вращаясь.

  - Отлично, - удовлетворенно сказало существо и улыбнулось.

  'Кажется контракт уже 'у меня в кармане!'

  - Вот тут поставим стол, тут кресла, тут кровать, а вот тут повесим... - принялась перечислять самка так быстро, что я едва успевал проверять в базе значения этих терминов.

  - ...тут торшер, а здесь шкаф... - продолжила она случайную последовательность.

  - Стоп, стоп! - выпалил я, и, убедившись, что она остановилась, спросил: - Зачем?

  - Шкаф? - особь выдержала паузу и ошарашила меня вопросом на вопрос: - А где же я буду хранить свои вещи?

  Насколько я мог судить из 'вещей' у симбионта при себе были только коричневые чехлы на биподах, три вида покрова, для защиты от пыли: черные на би.. 'ногах', тонкий нижний слой желтого оттенка на торсе и плотный коричневый поверх... жи... 'жилет'. И еще футляр неизвестного назначения со смешным названием 'сумочка'.

  - Вы можете поместить их в камеру для инструментов, - машинально посчитал я объем... И тут до меня начал доходить подтекст сказанного гуманоидом. - Вы не можете жить в центре управления, это невозможно!

  - Я не собираюсь жить в туалете, тем более там есть!

  - Но...

  - Тогда я ухожу, - заявило существо и замолчало, но не сдвинулось с места, вопреки озвученному решению.

  Я был просто потрясен. Я читал о перегрузках в местной компьютерной сети, выводящих систему из строя множественными запросами (называемыми 'спам', ДДОС и т.п.), но не мог представить, что это может случиться со мной.

  'Я потрясен'.

  'Это потрясающе!' - только и смог выдавить мой заклинивший процессор.

  Вы скажете, что я - слабопроводящий ток набор цепей с медленной устаревшей памятью, по-местному - 'тюфяк'. Но что мне было делать? Брать еще сутки аренды за 450 кредитов с практически нулевыми шансами найти другого симбионта? Мне и так впритык хватало только на грамм антиматерии для прыжка и закупку теллурового сплава на Сириусе шесть. Поэтому сейчас я угрюмо наблюдал за тем, как человеческая особь читает контракт. Оказалось, галактической Сети и тут нельзя доверять - самка подвида Б изучала текст очень внимательно. А отдельные пункты даже переписывала на прессованную древесину, известную как 'бумага', с помощью 'ручка', извлеченной из 'сумочка'. 'Забавные комбинации символов', - равнодушно подумал я.

  - Тут ни слова о зарплате, - заключил гуманоид, оторвавшись от чтения.

  - Я готов выдавать вам премию в пару кредитов за темп для улучшения статуса при условии выгодной торговой операции.

  - Это проценты с продаж. А как насчет ставки?

  Мне было уже почти все равно. Процессор постоянно зависал не в состоянии выполнить ни одной задачи.

  - Пять кредитов за темп?

  - По рукам! - воскликнуло существо.

  - 'По рукам', - ответил я, больше радуясь не новому приобретению, а тому, что эта... как ее... 'пытка' завершилась. В ином состоянии я бы наверняка заподозрил неладное.

  - Вставьте вашу визу в считывающее устройство, введите код и подтвердите контракт.

  Самка попыталась воткнуть карту с магнитным слоем в разъем для принудительной дезинтеграции, но быстро исправилась, найдя подходящую щель. Потом медленно набирала код, зачем-то прикрыв контрольную панель манипуляторами.

  - Виктория Иванова, - вслух произнес я.

  - Просто Вика, - поправила она. - А вас как зовут?

  - Транспортный корабль второго класса МА-Икс 8350.

  - Это слишком длинно. Я буду называть тебя 'Макс'.

  Я был согласен. Точнее, не согласен - мне было 'пофигу'. Так же как и то обстоятельство, что дроид типа БТ-82 уже демонтировал горизонтальную подставку для анабиоза и как раз тащил ее в 'рубку'.

  'Теперь тут будет стоять

   кровать,

   бл...дь!' - подумал я.

  Глава 2. Я и мой шантажист

  - МА-Икс 8350, класс 2, площадка 131, - пришло уведомление из космопорта, - ваш срок аренды истекает через час! Приготовьтесь освободить место либо пополните счет. Для продления аренды на сутки переведите 500 кредитов на счет ГП 'РОСКОСМОС' (Москва, Россия) или 450 кредитов на счет ООО 'Мягкая посадка' (Никосия, Кипр).

  'Ну, уж нет - увольте! Я лишней минуты тут не задержусь. Хотя, в итоге, основная цель достигнута - симбионт на борту, теперь я спокойно могу стартовать. К тому же у меня есть новый план'. Процессор услужливо выдал остаток средств: '2052 кредита на счету, прогноз обнадеживающий'. Я отдал команду закрыть внешние шлюзы и объявил по громкой связи:

  - Выход в атмосферу через 15 минут. Симбионт, пройдите в камеру для стазиса.

  - Зачем? - тут же спросила Вика.

  'Чтобы поместить гуманоида в стазис до стыковки с Сириус шесть с целью избежать непредвиденных проблем, а еще держать самку подальше от центра управления. К тому, же симбионт не получает платы за время, проведенное в стазисе. Внимательно читайте контракт!' - вслух я, естественно, этого не сказал. Я уже разработал линию поведения на этот случай и был во всеоружии!

  - Ваше тело подвергнется перегрузкам до 10 Же, которые могут стать фатальными для неподготовленного организма, - тут же выдал я.

   'Как я вам?! Убедительно?!' Самка помедлила, сидя на своем новом ложе у перегородки центра управления. Покачала 'сапогом', свисающим с опорного бипода, потом ответила:

  - У тебя же есть этот, как его, 'притягиватель'?

  - Генератор гравитации, - поправил я. - Есть, но он расположен под нижней палубой и способен работать только в одном направлении, - у меня были просчитаны ответы на все возможные вопросы. - То есть компенсировать силу тяготения планетоида он не может, только создавать собственную.

  - А как же тогда эта штука летает? - Вика вторым щупом манипулятора указала на ремонтного дроида, который все никак не мог завершить крепеж 'ножек кровати' к полу 'рубки'.

  - У БТ-82 автономный антиграв, очень слабый для создания точки сингулярности, способной нивелировать влияние перегрузки при подъеме с ускорением, - завершил я логическую цепочку.

  'Все, вывод очевиден! Либо подчиниться, либо с вероятностью пятьдесят процентов быть раздавленным при взлете'. Но подвид Б 'Виктория', кажется, производила дополнительные расчеты. В итоге она совсем чуть-чуть видоизменила свои губные мембраны. 'Загадочная усмешка' - такое соответствие в таблице нашел мой процессор, я не понимал, что бы это значило.

  - Макс, - вкрадчиво начал симбионт, - ты ведь очень хороший корабль, ты же можешь двигаться в любом направлении?

  - Конечно, - гордо ответил я, - аэродинамические характеристики выше всяких похвал, соотношение массы корпуса и мощности двигателей оптимально, а в сочетании с великолепной маневренностью, трейдер серии МА-Икс - лучший выбор! - и в запале чуть не добавил конец рекламы: 'Мечта становится явью! Купи МА-Икс сегодня и получишь скидку на ремонтного дроида!'

  - То есть ты можешь лететь пузом вверх? - переспросила Вика.

  - Однозначно, - заверил я, - только не 'пузом', а днищем, - я все еще не понимал, куда она клонит.

  - Вот и взлетай!

  Тут до меня, наконец, дошел весь смысл этой незатейливой логической конструкции. 'Черт! А ведь это, в самом деле, возможно. Если взлетать вверх днищем, то генератор гравитации в состоянии компенсировать нагрузку на тело симбионта'. Весь мой план 'накрылся титановым тазом'. Странно, что процессор был совсем холодным, несмотря на усиленную проверку систем перед стартом. 'Тебя поимела блондинко... снова', - лениво выдал мой электронный мозг. Надо бы его заменить, пока не истекла гарантия. Мне казалось, что в стазисе нахожусь именно я, хотя даже не представлял, каково это. Кажется, уже все мои ядра перестроились с точной логики на какую-то особенную, земную, и только один я все еще пытаюсь противостоять этому парадоксу. Растерянно я отыскал трактовку слова 'блондинка' и почему-то вовсе не удивился визуальному несовпадению с моей особью.

  - Пройдите хотя бы в вашу... 'каюту', чтобы не быть задетой 'кроватью' при взлете, - схватился я за соломинку.

  Как ни странно, столь слабый довод показался Вике очень убедительным.

  - Ладно, побуду в туалете, пока не взлетим, - самка поднялась и покинула центр управления, забрав с собой 'сумочку'.

  Мой несколько нетипичный способ преодоления атмосферы - шасси вверх - вызвал бурную реакцию среди армии кораблей, припаркованных на Байконуре. Почти все они отправили в эфир вибрации, означающие на местном диалекте 'свист'. Это было... 'унизительно' - корабль, взлетающий 'вверх ногами'.

  К моему удивлению, во время прохождения пограничного контроля гуманоид вел себя тихо.

  - Симбионт земного типа, одна единица, идентификатор 'Виктория Иванова' - констатировал патрульный дроид, подключившийся к внутренней сети корабля, - продолжайте движение, - и спустя миллисекунду добавил: - Ремарка: вышел из строя ваш фотодатчик на второй палубе. Счастливого пути.

  Я прошел сквозь открывшийся туннель в силовом поле, включил ионный двигатель на полную и двинулся к облаку Оорта. Дроид-пограничник был прав: камера в отсеке для симбионта не работала. Я немедленно выслал одного из БТ-82 устранить причину поломки. И тут отчего-то решил проверить запись камеры...

  Я был в ужасе! Я даже не могу это описать - на последних минутах функционирования датчика было видно, как мой симбионт, опершись биподами о контейнер для сброса отходов, методично (осмелюсь предположить даже 'нагло') тычет в объектив концом 'швабры' до тех пор, пока линза датчика не утратила физическую целостность. Логичное замечание о порче модулей 'Вика подвида Б' проигнорировала, пояснив свои действия тем, что ей захотелось 'по-маленькому'.

  Я отозвал ремонтного дроида, так как мой процессор, аппроксимировав график периодической функции замены камеры в отсеке для симбионта и совместив его с периодической функцией 'по-маленькому', пришел к выводу о финансовой нецелесообразности такого рода ремонта. 'Я шокирован!'

  Чем дальше я удалялся от Земли, тем стабильнее работали мои цепи. Это внушало чувство 'уверенности'. Пока вошедший в рубку симбионт не изрек не терпящим возражений тоном:

  - Альдебаран! - громко сказала 'Вика подвида Б'.

  После нескольких неудачных попыток проследить логическую связь русского слова 'баран' с определенным арабским артиклем 'аль' и частицей 'де' языков романо-германской группы, я все-таки сумел отыскать значение этого термина.

  - Уточняю вопрос: красный гигант на полпути к скоплению Гиад?

  - Откуда я знаю? Это ты должен знать.

  - И что с ним не так?

  - Думаю, все так, поэтому курс - на Альдебаран! - невозмутимо подытожила самка.

  - Нет, мы совершим гиперпрыжок к Сириусу, - ответил я.

  - Это почему?

  - Потому что антиматерии не хватит, чтобы преодолеть в гиперпространстве 13 контртемпов.

  - Контр-чего?

  - Темп - это примерно пять земных лет. Соответственно контртемп - пять световых лет. До звезды 'Альдебаран' (на местном) около 65 световых лет.

  - Но я же капитан! Приказываю: курс на Альдебаран! - с этими словами мой симбионт совместил концы 'рук' с 'талией'.

  Мне показалось, что все вентиляторы в стойках разом перестали вращаться. Если влезть в шкуру симбионта, то это состояние можно описать, как нехватку кислорода.

  - Вы читали контракт? Там есть раздел 'Права и обязанности симбионта', - пытаясь сохранить самообладание, ответил я.

  - А в рекламе было написано 'капитан'!

  Это было моим уязвимым местом. 'И зачем я только доверился Т-Икс? Если она заявит в полицию, а те проверят логи, я могу лишиться не только симбионта, но и корпуса'. Я сосредоточился и выдал самую логичную конструкцию, на которую был способен в такой ситуации:

  - Для прыжка на Альдебаран мне потребуется 7 граммов антиматерии, в наличии сейчас лишь один. Его хватит только для перемещения в систему Сириус.

  - А заправки поблизости нет?

  - Хранилище припасов и ремонтный блок есть на Ганнимеде, спутнике Юпитера, - ну что поделаешь: врать мне претит, а маленькая ложь порождает большую. - Прошу учесть, что на счету всего 2052 кредита, а цена грамма антиматерии в таком отдаленном секторе составляет в среднем 1000 кредитов, поэтому на Альдебаран мы в любом случае не попадем. К тому же мы рискуем остаться без 'оборотных средств'! - это мне процессор подсказал.

  - Я-а-а-а-сно, - произнесла Вика спокойнее, но переспросила: - Значит, никак?

  - Никак, - заверил я, - топлива не хватит.

  - Совсем никак?

  Меня это уже начинало раздражать, но я решил не уменьшать и без того низкий уровень счастья гуманоида:

  - Вероятно, в обозримом будущем...

  Мы замолчали. К моему удивлению, спустя несколько минут Вика вдруг занялась сухой уборкой верхней палубы с помощью всасывателя. Причем без какого бы то ни было предварительного понукания с моей стороны. Наблюдая, как она старательно очищает отсек от пыли, я поймал себя на мысли, что мой симбионт не так уж и плох. Да что там говорить - я был в восторге, что она выполняет работу не по принуждению.

  - Вика! - осторожно позвал я.

  - М-м-м? - откликнулась самка, выгребая тканевым фильтром остатки мусора из-под серверной стойки.

  - А почему именно Альдебаран? - мне действительно было интересно.

  - Телец по гороскопу, - буркнула она.

  Я долго просматривал земные справочники созвездий и знаков зодиака, найдя только подсознательное соответствие на общинно-обрядовом уровне. После чего решил при случае наведаться-таки на 'Альдебаран'. Кроме дроидов-археологов там, конечно, нет никого, но, думаю, такая экспедиция существенно повысит уровень счастья моего симбионта. 'Странно, что я так сопереживаю ей. Но все-таки нам предстоит провести вместе длительное время, поэтому следует подобрать правильный протокол общения'. Я даже направил ремонтного дроида оказать Виктории помощь в уборке, однако он скорее мешал - манипуляторы БТ-82 не приспособлены для захвата мелких частиц.

  - Где тут умывальник? - спросил мой симбионт, посчитав процесс завершенным.

  - В потолке отсека симбионта есть решетка для очистки оболочки водой, - услужливо ответил я, - по-вашему 'душ'.

  - Отлично, - самка распрямила коленные шарниры и смело вручила моему БТ-82 пылесборник всасывателя, - выбрось это, потом принеси ведро воды, швабру и тряпку, - приказала Вика.

  Впервые я наблюдал удивительное явление: ремонтный дроид подчиняется звуковым командам. Или это мой компьютер что-то напутал. 'Да и какая разница? - решил я. - Ну, хочет симбионт провести дополнительную дезинфекцию - пусть проводит. Титан слабо подвержен коррозии, так что вреда в этом, кажется, нет'.

  БТ-82 уже в десятый раз слил воду из пластикового контейнера и сейчас возвращался со средней палубы, обхватив 'ведро' всеми четырьмя манипуляторами. 'С таким усердием симбионт может остаться без воды к концу недели', - рассчитал я. Похоже, самого симбионта это обстоятельство не заботило - я с некоторым удовлетворением созерцал, как Вика подвида Б тщательно натирает обшивку пола шваброй, тихонько мурлыча: 'Айм секси энд ай ноу ит, айм секси энд ай ноу ит'. Альтернативная запись земной передачи полностью соответствовала моим наблюдениям на Байконуре, поэтому я немного успокоился - влияние земной аномалии слабеет прямо пропорционально удалению от Сол три.

  - Макс, так куда мы летим? - в какой-то момент спросило существо.

  - В облако Оорта, сейчас проходим близ Юпитера. Воспользуемся его тяготением как... трудно объяснить... 'катапультой'... Потом проделаем то же у Сатурна, чтобы придать дополнительное ускорение кораблю. Я все рассчитал - сейчас они почти на прямой линии с Сол.

  - Умный ты, - отметила самка.

  Это мне польстило. Я вывел проекции Юпитера и четырех его крупнейших спутников на стену. Вику это заинтересовало: она прислонила швабру к переборке и стала разглядывать изображения.

  - Что это такое красивое?

  Странно, что ее привлекла именно эта луна. Мне больше нравился сам Юпитер.

  - Это - Ио, его ядро нагревается под воздействием гравитации Юпитера. Отсюда и большое количество вулканов, выбрасывающих оксиды серы из недр в атмосферу.

  - Красивое, дымит, - повторила Вика.

  'Еще бы ему не дымить, - подумал я, - с такой-то силой трения!'

  - Макс, а зачем нам нужно в эту 'аорту'? - неожиданно вопросил симбионт.

  - Облако Оорта! - возмущенно скорректировал я. Потом 'взял себя в руки' и терпеливо пояснил: - Потому что нельзя совершать гиперпрыжок вблизи звезды или планетоида. Искривление пространственно-временного континуума, вызванное переходом в подпространство, может критически повлиять на расположение тел звездной системы. В лучшем случае - изменить орбиты планет, в худшем - привести к их полному разрушению.

  - Круто! То есть ты можешь уничтожить целую планету? - восхищенно прошептал гуманоид.

  Я как-то и не думал об этом с такой стороны. 'Да, могу, - подтвердил процессор, - только с кем же я буду в таком случае торговать? ...но все равно, действительно 'круто'.

  Центр управления был пуст, наступило долгожданное спокойствие - мой симбионт после уборки помещения решил очистить собственную оболочку. Я, тем временем, просматривал пиратскую копию одного из форумов секторов свободных, отыскать которую в Сети стоило мне немалых усилий. Нужно выстроить подходящий протокол коммуникации с Викторией. Ветка называлась: 'Советы по приручению земного симбионта'.

  Там говорилось следующее: 'Земные гуманоиды расы Гамма имеют уровень развития мозга от одного до пяти процентов. Примечание: крайне не рекомендуется фрахтовать существо с уровнем интеллекта ниже трех! Делятся на два подвида - А и Б, каждый из которых имеет свои достоинства и недостатки.

  Подвид А имеет более устойчивую и мощную конструкцию, отличается хорошей реакцией, умением быстро оценивать обстановку, настойчивостью и, в отдельных случаях, даже способен пожертвовать собственным сознанием для спасения корабля. Идеальный выбор для боевого судна. Хорошо воспринимает весь комплекс механики на борту, почти никогда не уточняет приказы и редко требует дополнительных пояснений устройства модулей. В содержании неприхотлив, надежен, команды исполняет незамедлительно (кроме связанных с очисткой чего-либо), в аварийных ситуациях чаще всего действует хладнокровно.

  К недостаткам можно отнести низкий болевой порог и быстрый износ: со временем симбионт начинает все чаще впадать в состояние, называемое 'лень'. Вы ни в коем случае не должны допускать этого. Для профилактики гуманоиду подвида А нужно периодически отдавать громкие бессмысленные указания ('кричать'). (Примечание: ни в коем случае не кричите на симбионта в состояниях 'ностальгия' или 'бодун', см. ниже)...'

  И далее по тексту... бла-бла-бла... проматываю, мне нужен подвид Б, нашел:

  'Если вы рискнули завести симбионта подвида Б, - мне сходу не понравилось слово 'рискнули', ну да что уж поделать, - убедитесь в его соответствии минимальным требованиям'.

  'Уровень интеллекта четыре и способность к воспроизводству должны окупить все, - так мне кажется. - Ладно, что там дальше?' Следующая ремарка меня огорошила:

  'Существо подвида Б даже с интеллектом 5% в очень (ОЧЕНЬ!) редких случаях имеет представление о простейших законах физики как-то: термо- и гидродинамика, электропроводность, оптика и свойства света, химия; с вероятностью, близкой к нулю, знает основы сильного и слабого ядерного взаимодействия и прочее. Поэтому, не удивляйтесь, если вам придется неоднократно пояснять все это на примерах'.

  'Я уже ничему не удивляюсь', - усмехнулся я. На самом деле я был очень удивлен. Нужно поскорее получить у симбионта ответ на третий вопрос моей анкеты: 'Ваша специальность'. Я продолжил читать:

  'Землянин подвида Б - достойный выбор для корабля-трейдера, так как очень чистоплотен...'

  'Я об этом и так знаю!' - в данный момент Вика полоскала свой кожаный покров посредством 'душа' в отсеке для симбионта, громко напевая одну из земных мелодий. Шум воды и голос самки слышно было хорошо - камеру-то она сломала, а вот до микрофона не добралась. Да и проблем с функционированием различных технических модулей у моей особи я не наблюдал: Вика подвида Б достаточно оперативно освоила панель управления температурой и регулятор напора воды в своем отсеке, лишь единственный раз уточнив: 'Где полотенца?' В ответ на что ей был продемонстрирован нагнетатель горячего воздуха, который она встретила радостным возгласом: 'Зашибись, сауна!' С пониманием принципов механики у моей особи проблем, кажется, нет. Так, продолжим:

  'Человеческая самка имеет крайне слабо определяемое с помощью математического анализа, но очень ценное в реальной ситуации свойство - 'хитрость'. Высшая степень хитрости называется 'коварство'. Однако, 'коварство' зачастую производит обратный эффект - возможна умышленная порча оборудования со стороны симбионта. Поэтому если вам посчастливилось заполучить подвид Б, убедитесь, что он всецело предан вам, в ином случае его 'коварство' может обернуться против вас, а не ваших конкурентов'.

  Ничего не понятно. Ладно, с этим позже разберусь.

  'Строение особи подвида Б в соответствии с генотипом имеет некоторые особенности. Во-первых, существует прямая корреляция настроения гуманоида с его репродуктивным циклом. Каждая самка имеет индивидуальный график таких циклов. Примечание: НИ В КОЕМ СЛУЧАЕ не отправляйте симбионту подвида Б запрос о получении данных об этом цикле! Следствием такого поступка, скорее всего, будет смена 'хитрости' симбионта на 'коварство' в отношении вас'.

  'Черт! Я чуть было не попросил Вику тут же выдать мне ее график жизненных циклов'.

  'Важно помнить также: НИКОГДА не отдавайте четких команд симбионту подвида Б, если он находится в угнетенном настроении, в аварийной ситуации или цикл его организма в фазе эндометрии! Последствия таких действий необратимы и, в лучшем случае, закончатся разбалансировкой внимания гуманоида, исходом влаги из глазных желез (см. 'слезы, плач') с последующими тщетными попытками доказать вашу неадекватность (см. 'укор, обида').

  'Сложно-то как! Логика не прослеживается даже на высоких уровнях абстракции'. Дальше говорилось что-то о том, как нужно 'холить' и 'лелеять' самку, потакать ее прихотям, развлекать (ну я-то предусмотрительно накачал телешоу из сети Сол три!), общаться крайне вежливо, почаще передавая запросы о состоянии организма. А также выслушивать ВСЕ замечания симбионта, которые могут длиться часами. Отвечать необязательно - важно лишь записывать их в базу, чтобы когда (не ЕСЛИ а КОГДА) самка поинтересуется 'что ты об этом думаешь?' быть на высоте и не попасть в тупиковую ситуацию 'я же тебе говорила!'... И еще куча всяких мелочей в таком духе. Я промотал текст... 'Для жизни вашему симбионту подвида Б потребуется светлый просторный отсек с минимум тремя емкостями для 'вещей' ('шкаф', каждый объемом в один кубометр), предназначенными, в основном, для хранения защитных покровов гуманоида. (Важно: не приобретайте защитные ткани самостоятельно - подвид Б все равно их утилизирует и заменит своими). Если вы решили разводить гуманоида в неволе...'

  'Так-так, уже интереснее...'

  '...сперва вы должны ненавязчиво привлечь внимание симбионта к подвиду А (хромосома XY) с помощью запроса типа 'как тебе Х? (где X - идентификатор особи противоположного пола) Какой-то он стремный'. Важно не подчеркивать достоинства возможного оплодотворителя, а преуменьшать их. Напротив - все неодушевленные предметы, уже принадлежащие либо потенциально принадлежащие гуманоиду, нужно горячо одобрять. Заметьте, самку симбионта необходимо называть на 'ты' - такое поведение повышает взаимную эмпатию.

  Примечание 1: обращайтесь к симбионту подвида Б на 'вы' только если его возраст больше вашего.

  Примечание 2: НИ ПРИ КАКИХ ОБСТОЯТЕЛЬСТВАХ не интересуйтесь возрастом симбионта подвида Б.'

  'Капец', - выдавил я.

  Далее в форуме следовал весьма оживленный обмен мнениями о различных психических состояниях симбионтов и способах выхода из них. Часть комментаторов тщетно пыталась вывести идеальный алгоритм коммуникации с гуманоидом, однако большинство склонялось к логарифмической зависимости работоспособности от эмоционального уровня. Вскоре обсуждение перешло в фазу сравнения характеристик конкретных субъектов, часто сопровождаясь фразой 'твой симбионт - го...но'. И, в итоге, свелось к оценке личностей самих комментаторов, бранью и неприкрытыми попытками занизить показатели интеллекта собеседника. 'У этих свободных нет модераторов, что ли?!' Я все же отдал процессору команду постараться проиндексировать полученную информацию.

  - Макс, - позвала Вика.

  Шума воды слышно не было, только едва различимый гул. Видимо, в этот момент самка осушала свою поверхность нагнетателем.

  - Да?

  - Ты же не подглядываешь?

  - Каким образом? Вы же... ты же камеру разбила, - я быстро учусь.

  - Почему? - задал мой симбионт очень странный вопрос.

  - Уточни запрос... пожалуйста: почему нет картинки или почему ты разбила камеру?

  'Может, это какая-то проверка?'

  - Я тебе не нравлюсь? Я чувствую, что не нравлюсь.

  Меня не переставал поражать способ мышления этих существ. Что тут сказать. Правду? 'Я не считаю вас идеально-подходящим приобретением, однако в данной ситуации другого выбора нет'.

  - Потому что камера не работает, - сухо ответил я.

  - Долго еще лететь?

  - Приближаемся к Сатурну, через пятнадцать минут с помощью центробежной силы планеты увеличим скорость еще на десять процентов. Вывести картинку?

  - Давай!

  - На какую поверхность, то есть 'стену'? - я не видел, что там творится в отсеке.

  - Напротив туалета, - ответила Вика.

  Я спроецировал изображение Сатурна и нескольких его спутников на стену:

  - Это Титан, очень интересный планетоид, - начал пояснять я, - скоро на нем зародится органическая жизнь.

  - Когда? - в голосе Вики мелькнул неподдельный интерес.

  - Как только появятся первые молекулы нуклеиновой кислоты.

  - Ты можешь простым языком пояснить, когда это будет?

  - По прогнозам через пятьдесят миллионов земных лет, плюс-минус.

  - Да уж! Совсем недолго ждать, заварю пока кофе, - симбионт хихикнул.

  'Сарказм' - услужливо подсказал мой процессор.

  - И что, тут появятся другие люди и будут с нами воевать?

  - Вот почему вас так тянет со всеми воевать? - удивился я и добавил: - Нет, воевать не будут. И вовсе не люди. При таких низких температурах и азотно-метановой атмосфере на Титане будет совершенно новая форма жизни, но тоже на основе соединений углерода. К тому же я не сказал, что это будет разумная форма жизни - для развития сознания потребуются еще сотни миллионов лет, а за это время атмосфера спутника улетучится в космос, скорее всего.

  - Хорошо, значит, нам эти инопланетяне не угрожают, - заключила Вика.

  - Существует небольшая вероятность, что некий аналог ваших 'растений' сможет сбалансировать пропорции газов над поверхностью, - я старался пояснять как можно доступнее, но сам чувствовал, что выходит не очень, - если планетоид сохранит массу за счет захвата вещества из 'колец' Сатурна.

  Похоже, самка не оценила моих стараний быть отзывчивым.

  - Где у тебя сменная одежда? - переключилась она.

  - Синяя кнопка на панели открывает заслонку в отсек для формы.

  - Ага! - я услышал шорох отодвигаемой перемычки. - Но тут только оранжевые спецовки, есть другое что-то?

  - Это стандартный корабельный комбинезон. Других конфигураций нет.

  - Это роба, - разочарованно выдохнуло существо. - Ну, ладно.

  Через несколько минут симбионт в оранжевой 'робе' сидел на 'кровати' в 'рубке' и с отстраненным видом шлифовал края манипуляторов ('ногти') с помощью 'пилочка', хранившейся в той самой 'сумочка'. Во время этого процесса я неоднократно предлагал Виктории подвида Б протестировать мой кормопровод или камеру для стазиса. В общем, 'проявлял заботу' в соответствии с рекомендациями форума. Однако она всякий раз отказывалась, что, впрочем, никак не сказывалось на ее настроении.

  - Долго еще лететь? - в очередной раз уточнил гуманоид, перейдя к нанесению защитного слоя красного цвета 'лак' на 'ногти'.

  Зачем дополнительно герметизировать именно самую твердую часть манипуляторов, я не понимал.

  - Пересечем пояс Койпера и достигнем внутренней границы облака Оорта. Оттуда можем совершить прыжок к Сириусу. Через шесть часов с нашей скоростью, - терпеливо ответил я.

  - А какая у нас скорость? - сосредоточенно нанося лак, спросила Вика.

  - 147 тысяч километров в секунду - чуть меньше половины скорости света.

  - Ух ты! - она оторвалась от своего занятия. - А я и не почувствовала!

  - Конечно - работает реверсный коллайдер. Иначе бы и я, и вы... ты... уже распались бы на пучок субатомных частиц.

  - А это что за штуковина?

  - У вас на Земле, кажется, есть прототип, адронный коллайдер, слыхала?

  - Да.

  - Он разгоняет протоны до скоростей, близких к скорости света, чтобы при столкновении раздробить их на субатомные частицы. Но мы и так уже летим с огромной скоростью, фактически этот корабль и все, что на борту, включая твое тело, и есть разогнанный набор частиц. Реверсный коллайдер выполняет обратную задачу - скопировав матрицу расположения атомов в пространстве, он в каждый бесконечно малый интервал времени заставляет субатомные частицы собираться в атомы.

  - Не понимаю, как он работает?

  - Этого я не могу тебе пояснить.

  - Не зна-а-аешь, - улыбнулась самка.

  - Знаю. Запрещено раскрывать принципы любых технологий расам, находящимся на этапах эволюции ниже четвертого.

  - Макс, а мне расскажешь? Я никому не скажу, че-е-естно, - вкрадчиво пообещал симбионт.

  - Землянам доступ запрещен, - отрезал я.

  - А кому можно рассказывать?

  - Доступ к любым знаниям открыт всем гражданам Федерации, - процитировал я второй пункт Универсальной Конвенции.

  Вика оторвалась от покраски 'ногтей' теперь уже на биподах. Свесила ноги с ложа, распрямила позвоночник и пафосно заявила:

  - Хочу стать гражданином Федерации!

  - Невозможно - сперва вы должны достичь четвертого этапа развития цивилизации.

  - Это как?

  - Прекратить убивать себе подобных и создать единое земное правительство. Только при этих условиях возможно принятие в состав Федерации.

  - У-у-у, - протянул симбионт, - я с этим не справлюсь. А можно для меня сделать исключение?

  - Исключения бывают. Если Совет консенсусом примет решение, что отдельное сознание превзошло уровень развития других особей своего вида и заслуживает особой чести считаться гражданином Федерации. То есть 'за' должны проголосовать все...

  - Я знаю, что такое 'консенсус', - неожиданно оборвала меня Вика.

  - ... 3642 делегата, - закончил я.

  Мой симбионт ничего не ответил. Виктория подвида Б подобрала ноги и демонстративно продолжила нанесение защитной пленки на ногти. Я предполагал, что этим не ограничится. Так и случилось - через четыре минуты она вновь обратилась ко мне со словами:

  - Признайся, ты просто не знаешь, как устроен этот 'реверсный чего-то там'?

  - Знаю.

  - Не знаешь, - зевнула она.

  Я не счел нужным отвечать. Вскоре Вика самостоятельно погрузилась в анабиоз на своей 'кровати', сгруппировав конечности 'калачиком'. Этому обстоятельству я был несказанно рад. До точки прыжка оставалось пять часов. Я дал команду БТ-82 вырезать кусок полотна 2х2 метра из чехла для нестойких к световому воздействию товаров и накрыть им гуманоида. (Прочел об этом приеме в форуме). 'Сделаю пока фотографии Седны. Возможно, они положительно повлияют на симбионта'.

  * * *

  Аванпост Луна 1 системы Сол

  Космической станции Сириус 6.

  Срочно, секретно.

  В ответ на ваш запрос о проведении разведывательной операции в резервации Сол 3, сообщаем:

  Дроидами-разведчиками завершен сбор и структурирование информации на обоих космодромах гуманоидов расы Гамма (см. приложения). Местоположение искомой особи определить не удалось. Ждем дальнейших указаний.

  Управляющий дроид КД-300.

  Приложение 1.

  Обобщенные данные анкетирования респондентов на космодроме один (Байконур):

  72% - Переадресация вопроса к детородному органу гуманоида. Неуважительная. Однако существует небольшая вероятность, что данной триадой символов ('х...й') обозначается также мифический персонаж фольклора аборигенов - аналог вселенского разума (гипотеза проверяется).

  21% - Просьба освободить пространство для маневра, на местном звучащая, как 'отвали'. В 5% случаев сопровождающаяся определением 'мурло' (галактический аналог ищется).

  6% - Не обладают достоверной информацией.

  1% - Туманное определение: 'где-то тут была'. На просьбу уточнить координаты особи, в 20% случаев получен непереводимый ответ 'я шо тебе - доктор?'

  Примечание: одно из опрошенных существ вело себя крайне неадекватно, но не враждебно, настойчиво повторяя дроиду предложение 'забухать'. Личность устанавливается.

  Приложение 2.

  Обобщенные данные анкетирования респондентов на космодроме два (Канаверал):

  45% - Рекомендация заняться воспроизводством новой жизненной формы.

  33% - Аналогичная рекомендация с уточнением, что сделать это необходимо без участия особи противоположного пола (логика не прослеживается).

  20% - Не обладают достоверной информацией.

  2% - Не сумели осмыслить вопрос анкеты.

  Примечание 1: аванпосту Луна 1 срочно требуется расшифровка идиомы 'Вау! Летающий Тедди'.

  Примечание 2: двое из опрошенных существ произвели попытки вывести дроида-разведчика из строя посредством кинетического воздействия округлого металлического предмета, выпущенного из устройства под названием 'пистолет'. Уведомление об инциденте направлено суперинтенданту провинции 'США'.

  ...

  Космическая станция Сириус 6

  Аванпосту Луна 1 системы Сол.

  Срочно, секретно.

  Разведку прекратить. Подготовить гуманоида типа 'примат' для внедрения в среду землян. Ожидать прибытия суперинтенданта сектора 6.

  Суперинтендант сектора 6, М'хак-о-Пло.

  Глава 3. Давай купим их

  До Сириус шесть оставалось лететь около часа. Я решил разбудить симбионта, включив ненавязчивую музыку. Форумы рекомендовали особенно тщательно подготовить гуманоида к первому контакту с неизвестными ему формами жизни. Как именно не уточнялось, только какие-то пространные рассуждения о 'психологической травме' и прочей ерунде. 'Думаю, просто выдам моей самке побольше информации'. Пересмотрев справочники по Сол три, я, естественно, догадался, что мой симбионт не бывал не то что на Ази четырнадцать, но и на Европе тоже.

  - Где мы? - спросила Вика, сев на кровати и потирая глаза.

  Я вывел картинку.

  - В часе полета от станции.

  - Ух ты! - завороженно заключил мой симбионт.

  'Не знаю, какое уж тут 'ух ты' - красоты я в этой системе не находил, особенно потому что Сириус А сильно слепил излучением мои дальние сканеры.

  - Это что?

  - Сириус Б, белый карлик.

  Кажется, Виктории нравилось неравномерное пересечение лучей двух звезд на моей обшивке.

  - Тут живут инопланетяне?

  - Грубо говоря, да. Сириус шесть весьма оживленная станция.

  - Не планета? - разочарованно спросил симбионт.

  - Нет. Планетоид наличествует, но заселен примитивными формами жизни, поэтому посадку мы там делать не будем. Да и слишком дорого, - по моим наблюдениям, такой аргумент чаще всего срабатывает.

  - Ясно, мне надо привести себя в порядок, - заключил гуманоид и двинулся в сторону средней палубы.

  'Приведение себя в порядок' занимало слишком долгий интервал времени, на мой взгляд. Но, стараясь не выводить из себя симбионта, я терпеливо ждал, пока Вика не провозгласила:

  - Есть тут зеркало?

  - Нет, но я могу отправить дроида заменить камеру, если вы... ты пообещаешь ее не ломать.

  - Не надо, - вздохнула Вика, - купим. Тут же продают зеркала?

  - Не знаю, возможно...

  После чего симбионт сделал запрос на пополнение энергии. В ответ на очевидную рекомендацию воспользоваться кормопроводом Вика потребовала 'посуду'. Попытки убедить самку подвида Б в нерациональности такого поведения успехом не увенчались. В результате через десять минут БТ-82 уже просовывал в щель перегородки отсека для симбионта защитный пластиковый чехол от гидравлического поршня для шасси, изъятый на складе запчастей. 'Большой стаканчик' - как выразилась Вика.

  Однако даже такой компромисс с моей стороны результатов не принес.

  - Я не буду есть эту зеленую слизь! - воскликнул симбионт, видимо, заполнив 'стаканчик'.

  Затем я услышал звук спускаемой воды.

  - Это полностью сбалансированная для нужд организма гуманоида смесь белков, углеводов и жиров, - я на всякий случай проверил параметры моей системы синтеза.

  - Жиров? - почему-то зацепилась за последнее слово Виктория. - Не нужно мне никаких жиров!

  Я честно старался быть 'участливым' и 'обходительным':

  - Небольшой запас жиров крайне необходим человеку для поддержания организма во время стрессовой ситуации.

  - Ты - моя стрессовая ситуация!

  - Предикат не соответствует... - начал я.

  И тут мой симбионт повторил фразу Т-Икс:

  - Ну, ты и дурак!

  Я задумался.

  - МА-Икс 8350, класс 2, аренда на час, - прозвучало уведомление станции. - Пожалуйста, выберите палубу, соответствующую жизненным параметрам вашего симбионта.

  - Палуба восемь, - передал я.

  - Тяготение 4 ГЕД, давление 1 УЕД, температура..., влажность... - продолжал перечислять дроид-навигатор параметры окружающей среды на палубе пока не закончил: - Отсек 19. Стыковка через пять минут.

  Вика сидела в центре управления, облачившись в свои исходные покровы, и шлифовала 'ногти'. Снова! Я также отметил, что защитных слоев на ее лице стало больше, особенно вокруг световых датчиков.

  - Ты можешь снять всю защитную ткань, - посоветовал я, - температура на станции 36 земных градусов Цельсия. Тело будет терять много воды.

  - Ни за что! - хмыкнул симбионт.

  - Ладно, - мне не хотелось провоцировать очередной конфликт, последствия которого сложно предугадать. - Притяжение будет несколько меньше привычного тебе, - осторожно продолжил я, - а концентрация кислорода и озона несколько выше, поэтому прошу не совершать высоких прыжков в состоянии 'эйфории'. Закрепи, пожалуйста, обруч номер шестнадцать на шейном отделе позвоночника.

  Я открыл заслонку отделения для контроля за симбионтами. Вика заинтересованно прервала свое занятие, встала и перенесла все внимание на ошейники. Их было всего 23 - для симбионта любого размера.

  - Зачем? - выдала она привычный запрос.

  Но я уже был готов к таким поворотам:

  - В ином случае я не вправе выпустить вас... - Черт, когда же я привыкну! - ...тебя на станцию.

  - Но он же некрасивый! - Вика повертела в руках обруч номер шестнадцать.

  - Но ты же носишь эти кольца... 'сережки' в улавливателях звука?

  - Это муранское стекло!

  Даже определив по базе, что такое остров Мурано, я не смог найти достойных аргументов, чтобы возразить. Оставалось только поставить самку перед фактом:

  - Без обруча я тебя не выпущу - это нарушение нескольких законов Федерации.

  Стыковка прошла в гнетущем молчании. Я ждал, пока посадочный отсек станции заполнится воздухом. Вика сидела, подобрав биподы и отвернувшись к стене.

  - Макс, - наконец позвала она примирительно.

  - Что?

  - Можно я надену тот, поменьше, на щиколотку, чтобы его не было видно?

  - Как же ты услышишь мои команды?

  - Он говорит?

  - Он генерирует переданные звуковые колебания.

  - Давай тогда на руку надену, будет слышно. Просто тот, который на шею, совсем уродливый.

  Я задумался. В истории зафиксированы случаи, когда земной симбионт убегал от корабля, отрезав себе руку и даже ногу. Правда с подвидом Б такого никогда не случалось.

  - Соглашайся, - попросила Вика.

  'Вроде ничего страшного нет. Ну, куда денется симбионт со станции?'

  - Ладно, - сдался я, - номер четыре на запястье.

  - Ты хороший! - возбужденно воскликнула самка. - И денег немного дай. Тут же есть рестораны?

  - Думаю, есть. Но чем тебе не нравится мой кормопровод?

  - Я лучше умру, чем буду это есть, - и неожиданно, достав 'блокнотик' из 'сумочка', мой симбионт процитировал: - Параграф семь контракта с симбионтом, пункт семнадцать: 'Корабль обязан заботиться о физическом состоянии симбионта и делать все, чтобы ни при каких обстоятельствах не допустить его смерти'.

  - Но твой баланс всего лишь 0,0027 кредита на данный момент!

  - '...не допускать его смерти', - повторила Вика, - а ведь я тут умру, точно умру...

  В результате сложных вычислений мой процессор выдал следующий результат: 'Учитывая ожидаемую прибыль от торговой операции по продаже сплава, мы в состоянии проспонсировать симбионта авансом в 1-2 кредита для закупки необходимых для жизнедеятельности веществ'.

  'Да кем он себя возомнил! Что-то с ним явно не так, нужно его срочно менять'.

  'Оснований для гарантийной замены нет, - буркнул компьютер обиженно, - текущая замена обойдется в 51 кредит'.

  Первое задание симбионту - купить в квартале техники один грамм антиматерии. 'Что может быть проще? Самый захудалый дроид может совершить такую операцию'. Но мои прекрасные, исключительные БТ-82 будут в ближайшие минуты заняты. Поэтому я решил совместить 'первый выход в свет' моей Вики подвида Б с таким несложным заданием.

  Пока отодвигался внешний шлюз, я продолжал инструктировать гуманоида на предмет правил поведения на территориях Федерации:

   - ... также не следует выражать граничные степени каких-либо чувств, что бы ни происходило; не делать резких движений; не производить слишком громких звуковых колебаний...

  Кажется, мои указания Вика воспринимала только периферийной нервной системой. Она стояла у трапа, нетерпеливо поправляя то сумочку, то волокна на голове. Я решил завершить наставления и громко проинформировал:

  - Выход на станцию через 4 секунды, переключаю излучатель на ошейн... на браслет. Проверить связь! ... Как слышно? 'Рас-рас...' 'Ау?'... 'Поехали?' - вспомнил я первый позывной землян.

  - Не ори на меня! Нормально слышно, - ответил симбионт и начал спуск по трапу.

  Я включил монитор на браслете. Самка уже совершила движение в сторону открытого шлюза дока. Но спустя секунду, мой микрофон на ее руке буквально чуть не взорвался от ужасающе-мощных высокочастотных колебаний. Я только и смог распознать страшный визг Вики, смешанный со стуком ее сапог по моей обшивке. Камера на браслете выдавала смазанные хаотические кадры стыковочного отсека.

  - А-а-а, бля-я-я, та-ра-ка-а-ан, а-а-а-а-а! - вещал в эфир мой симбионт так, что слышно было, наверное, на всей палубе 8.

  Я не знал, что предпринять. В конце концов, Вика укрылась в углу моего трюма за контейнером с запчастями, сжавшись в комок, обхватив голову обоими манипуляторами и периодически 'скуля' (галактический аналог не найден): 'Ты... ты... ты видел?! Там огромный таракан! ... Мама... мама... Он огромный... он...'

  Я переключился на внешние корабельные камеры. У входа в док стоял обычный инсектоид, слегка растерянный, судя по положению антенн. Он повибрировал крыльями, передав на универсальном:

  - У вас что-то случилось?

  - Ничего, спасибо, - ответил я.

  - Значит, это была непочтительная реакция... или даже ксенофобия? - вежливо поинтересовался он и добавил: - Мне подать заявку в полицию или вы подадите, как вам удобно?

  'Этого только мне не хватало!' Мой симбионт все еще пребывал в состоянии, определяемом на земном как 'паника'. Сгруппировал конечности в позицию личинки гуманоида в чреве материнской особи, учащенно вибрировал грудным отсеком, едва слышно всхлипывал и тыкал пальцем в переборку: 'Убей его... убей лазером, есть у тебя лазер?'

  - Минутку, - обратился я к инсектоиду. Тот учтиво кивнул.

  - Лазер есть, но убить им невозможно.

  - Тогда пушкой, нейтронной пушкой! - выкрикнула моя самка.

  'Какие мы слова знаем!'

  - Пушки нет, я - торговый корабль, - пояснил я, не имея представления, что делать дальше.

  - Ви-и-ка, - осторожно позвал я через минуту, - Ви-и-к?

  - Чего? - спросил гуманоид, собирая выделения носовых датчиков.

  - Необходимо привести оправдательные аргументы.

  - Чего-о?

  - Ну, 'извиниться' по-вашему, - пояснил я.

  - Чего-о?

  Это меня начинало раздражать, но, памятуя рекомендации форума, я как можно логичнее пояснил:

  - Он подаст жалобу в федеральную службу, это будет стоить 10 кредитов в лучшем случае.

  - Ты только о себе думаешь! А я что же - не человек?! - воскликнула Вика, втягивая остатки жидкости в носовые впадины.

  - Человек, определенно, - подтвердил я.

  Вообще, аксиома как бы доказательств не требует. Но к таким логическим загадкам землян я уже привык. Сейчас я был удовлетворен, что пульс симбионта приходил в норму, да и вдыхать он стал не так часто. Я перешел в наступление:

  - Извинись, пожалуйста, - попросил я как можно приветливее, - иначе я вычту штраф из твоей зарплаты.

  - А если нет? - всхлипнула Вика.

  Мой процессор прикинул возможные варианты.

  - Тогда придется отправить тебя домой и нанять другого симбионта, - ответил я.

  - 'Симбионт' - так вот кто я для тебя!?

  Мне показалось, что эта фраза сопровождалась неким неуловимым всплеском эмоциональной функции. Но сама конструкция в комментариях не нуждалась. Вика, похоже, сама это понимала и просчитывала альтернативные комбинации.

  - Подумай, если ты так реагируешь на первую жизнь, встретившуюся тебе, как же ты сможешь существовать в пределах всей Федерации? - я неплохо усвоил традицию обитателей Сол три отвечать вопросом на вопрос.

  - Ничего себе 'первая жизнь'!

  - Ну, технически его цивилизация как раз происходит с Альдебаран восемь, куда ты недавно так стремилась попасть, так что...

  - Иди ты...

  Я промолчал, так как давно сообразил, что по земному протоколу любой обмен мнениями должен обязательно завершаться репликой особи подвида Б. И не имеет значения, несет ли ее последняя фраза хоть какой-то смысл. В ином случае алгоритм коммуникации просто зацикливается, угрожая перевести обоих собеседников в невменяемое состояние.

  - Простите меня, мистер тара... мистер инсектоид, - выдавила из себя Вика, 'зажмурившись', и протянула манипулятор в приветственном жесте.

  Целых пять минут до этого момента я лишь смотрел, как симбионт пытается приблизиться к инсектоиду мелкими шажками, и отворачиваясь. Такое созерцание мне стоило немалого самообладания. Впрочем, Вике и подавно - она с огромным трудом превозмогала свое нежелание контактировать с инопланетянином. Так, что тот даже встал на третью пару конечностей и вложил кожистую лапку Вике в ладонь, когда она подошла вплотную.

  - Ты новичок, да? - спросил он. - Могу показать тебе тут все, - прожужжал 'таракан' закрылками.

  Я перевел с универсального.

  - Не пойду-у-у, - закрыв глаза, промямлила Вика.

  - Давай, будь 'хорошей девочкой', - уговаривал я, - он тебе любезность оказывает, а ты ведешь себя как ребенок.

  - Не маши так манипулятором при ходьбе - я не могу сфокусировать камеру, - рекомендовал я Вике.

  От синусоидальных телодвижений щупальца самки мне было не по себе. Я видел только фрагменты потолка и периодически попадающий в мое поле зрения хитиновый панцирь инсектоида, который уверенно маячил впереди моего симбионта на всех шести конечностях.

  - Тут как в метро, - заявил гуманоид, вращая головой, - куча рекламы! Только ничего непонятно.

  - Хочешь изучить универсальный галактический? - спросил я.

  - Возможно позже, Макс, позже...

  Вика подвида Б с нескрываемым любопытством сканировала визуальными датчиками проходящих мимо существ.

  - Ой, смотри - улиточка!

  - Тише, тише... ш-ш-ш-ш, - я отправил в динамики белый шум. - Существо с 61 Лебедя, по-вашему. 'Улиточка', возможно, понимает земной. Не нарывайся на новый штраф, пожалуйста.

  - А вот смотри - рыбки! - Вика меня совсем не слушала. Она прислонилась головой к разделительному стеклу палубы 7. - Смотри! Они мне машут плавниками!

   - Это не 'рыбки'! - выкрикнул я. - Это разумные ихтиоиды, обитающие на Сигме Дракона. Им сконструировали параллельную палубу, чтобы не умалять их самоуважение.

   - То есть?

   - Ну, как бы ты себя чувствовала, будучи 'рыбкой', если бы поверх тебя ходили сухопутные?

   - Ясно, - мой симбионт усиленно тряс кистью в ответ ихтиоидам, растянув ротовые мембраны до предела.

  - Ну, чуть пришла в себя?

  - Ага, - бодро рапортовала самка, - тут такая тусня! Но немного мешают эти снующие птички и та хрень, карабкающаяся по потолку.

  - 'Рыбки', 'птички'... - добродушно дублировал я. Кажется, она быстро адаптировалась. Даже 'таракан' уже не вводил ее в ступор. - 'Птички' на самом деле крылатые пресмыкающиеся сходные с вашим птеродактилем, а та, как ты выразилась, 'хрень' под сводом - катранг на пятой стадии развития. Такой же симбионт, как и ты.

  - Быстро он шныряет! - заметил гуманоид. - А что, есть еще какие-то стадии?

  Мне льстило, что самка, наконец, заинтересовалась моими познаниями в сфере галактического этногенеза.

  - Есть: скоро он заключит себя в кокон, после чего переродится в крылатую восьмипалую форму.

  - Хотелось бы на это посмотреть!

  - Не получится - для такого преобразования требуются особые условия, которые существуют только на его родной планете... - я остановился, так как процессор определил 'скуку', проступившую на лице симбионта. Я не понимал, зачем сперва проявлять интерес, чтобы тут же выдать стандартную конструкцию:

  - Какой ты нудный...

   'Ж-ж-ж' - раздалось неподалеку. Инсектоид шевелил антеннами и лапками.

   - Что он говорит? - спросила Вика.

   - Он сказал 'двигайтесь вдоль радиуса - механический рынок через восемьсот метров, второй поворот направо'.

  - Рынок! - воскликнул симбионт радостно и побежал в указанном направлении. Меня это несколько насторожило. Я перевел на счет инсектоида сотую кредита для уверенности, что тот не заявит в полицию, и вежливо пожелал ему провести как можно больше спекулятивных торговых сделок.

  После первоначального провала с первым контактом, уровень счастья Вики был определенно выше среднего. Мне показалось, что даже ее глаза стали сильнее отражать свет.

  По дороге к 'рынку' нам повстречалась группа землян подвида А. Мое настроение повысилось еще больше - появился реальный шанс произвести потомство от моего симбионта! Для привлечения внимания я послал в динамик громкое сообщение тембром Вики: 'Привет, ребята!'

  - Это... это что такое? Кто это сказал? - самка встала, как вкопанная.

  'Гы-гы. Я! Только не признаюсь! Вскоре моя стратегия окупится!'

  Троица гуманоидов успешно засекла Вику своими радарами и незамедлительно двинулась в ее сторону со значительным ускорением. Торсы людей были без защитных тканей, а нижнюю часть скелета прикрывали только урезанные версии 'штанов' (на земном 'шорты' или 'бермуды' - столь тонкое различие не доступно моему пониманию).

  'Смотри, как лоси ломанулись!' - прокомментировал мой процессор.

  Действительно, подскочив к моей самке, гуманоиды хором начали активно убеждать ее вступить с ними в половой контакт:

  - Девушка, девушка! Как вас зовут, девушка? Давайте знакомиться! Идем в мою каюту, я тебе вставлю так... - наперебой вещали люди, хватая Вику за манипуляторы.

  'Как верно я все рассчитал! Определенно, вскоре они 'вставят' моему симбионту, если не все, то минимум тот, что покрупнее. Менее чем через пятую темпа у меня будет уже две человеческих единицы на борту!'

  - Отцепись, урод! На х...й иди! - почему-то верещала Вика, пытаясь оттеснить сразу трех гуманоидов. - Козел, бля! Отвали!

  Многообещающая встреча грозила обернуться конфликтом. 'Да, заварил ты кашу', - прояснил мой электронный мозг. Ситуация явно выходила из-под контроля - об этом свидетельствовало количество табуированных земных изречений, которые употребила Вика всего за минуту. За все время, проведенное с ней до этого, я слышал из ее уст только один подобный оборот.

  - Мудак, отпусти! - орал мой симбионт, отгоняя 'сумочкой' потенциальных оплодотворителей. - Ганд...он дырявый! Макс, помоги!

  'Найти оптимальное решение!' - приказал я процессору. Но тот лишь лениво выдал: 'Ща драка будет!'. 'Ты что себе позволяешь? Выкину нафик!' - попытался я урезонить его доступным его новому мироощущению аргументом. 'Входящий буфер переполнен, проанализировать поток данных возможным не представляется', - кротко ответил компьютер.

  Действительно: камера на браслете показывала только случайные кадры, а в микрофоне царил полный хаос - удары, шум, крики Вики, смешанные со звуковыми колебаниями симбионтов подвида А и еще более громкими командами их кораблей из ошейников. В общем, полный и несомненный хаос.

  - Прекратить насилие! - голос полицейского дроида перекрыл все в округе. - Опустить манипуляторы! Занять исходные позиции! В противном случае ваше тело будет подвержено незамедлительной дезинтеграции.

  Все, кроме моей Вики подчинились. Та лишь растерянно пыталась определить световыми датчиками источник звука. Пока дроид не подлетел к ней вплотную.

  - Это что такое? - шепотом спросил мой симбионт, уставившись на зеленую сферу, висящую у ее лба.

  - Т-с-с-с, полицейский дроид, - сказал я.

  - Этот маленький светлячок?

  - Тише-тише! - цыкнул я. - Этот 'маленький светлячок' оснащен дезинтегратором пространства и обладает безоговорочным правом на его применение.

  Полицейский просканировал всех существ в округе и громогласно объявил:

  - Оценка ситуации произведена. Трибунал Федерации определит меру вашей вины и вынесет вердикт в соответствии с уставом. Ожидайте.

  - Что он пищит? - тихонько произнес мой симбионт, поднеся запястье к ротовой впадине.

  - Т-с-с-с, просто стой на месте и жди.

  - Виктор Костышевских, вы приговорены к уплате штрафа в размере 20 кредитов. Один процент этой суммы будет выплачен в качестве компенсации кораблю, владеющему симбионтом с идентификатором 'Виктория Иванова', - провозгласил полицейский.

  - Мыкола Загоруйко, вы приговорены к уплате штрафа в размере 10 кредитов. Один процент этой суммы будет выплачен в качестве компенсации кораблю, владеющему симбионтом с идентификатором 'Виктория Иванова'.

  - Роберт Фишер, вы приговорены к уплате штрафа в размере 5 кредитов. Один процент этой суммы будет выплачен в качестве компенсации кораблю, владеющему симбионтом с идентификатором 'Виктория Иванова'.

  - But I did nothing! Nothing! - возмущенно воскликнул Боб Фишер.

  - Shut up, fat pig! - донеслось из его ошейника.

  - Виктория Иванова, принимая во внимание психическую неустойчивость и недостаток опыта, вы признаны судом пострадавшей стороной, оправданно использовавшей насилие в экстремальной ситуации. Разойтись! - скомандовал дроид.

  Так я стал богаче на 0,35 кредита. 'Не мытьем, так катаньем', - поддержал меня процессор. Я все равно не мог осознать, что пошло не так? Вика необычно широкими шагами проследовала дальше по маршруту, удаляясь от особей подвида А. Дыхание ее было учащенным.

  - Шлюха! - бросил ей в спину гуманоид 'Виктор Костышевских'.

  Вика зачем-то пнула сапогом в бок проползающего рядом четырехметрового кольчужного червя, выдохнув:

  - Скотина!

  Червь удивленно повернул головной сегмент, но, запечатлев моего симбионта, тут же потерял интерес, передав мне: 'сожалею'. Даже не сделал попытки подать жалобу. Похоже, он лучше меня разбирался в особенностях характера землян.

  - Вика... Вика? - я ненавязчиво пробовал установить причинно-следственную связь между моим провалившимся планом и поведением симбионта.

  - Чего? - буркнула самка, продолжая остервенело стучать биподами по палубе 8.

  - Неужели ты не восприняла никого из встреченных землян на ментальном уровне? Ладно, тот, мощный. Но этот 'Загоруйко' вроде бы ничего... то есть он, конечно, совсем не соответствует, не так ли? - 'Вот где рекомендации свободных найдут себе применение!'

  - Эта волосатая обезьяна, которая меня лапала?

  Я смутился.

  - Э-э-э, ну, густота шерстяного слоя на его теле немного превышает аналогичный рудимент среднестатистического гуманоида, э-э-э, - я не мог составить список предпочтений моей Вики. - Зато он энергично ощупывал тебя... то есть 'лапал' практически каждый отсек твоего тела в соответствии с обрядом. Я видел в ваших фильмах - чем настойчивее прикосновения, тем больше вероятность зачатия личинки...

  Вика молчала.

  - А что скажешь о Бобе?

  - Толстая мразь!

  Только сейчас я обратил внимание, что длина окружности гуманоида 'Роберт Фишер' в месте стыка с биподами действительно выбивается из общепринятых на Сол три норм, в сторону увеличения. А полость системы пищеварения даже вываливается из 'брюк'. 'Хм, как же я мог забыть? - Т-Икс ведь предупреждал о 'талии!' Но первый гуманоид, кажется, соответствовал критериям отбора.

  - Вернемся к 'Виктор Костышевских'... - предложил я.

  - Макс! - оборвала меня самка. Остановилась и поднесла браслет к лицу. - Слушай внимательно!

  - Да?

  - Ты - конченый говнюк! - сказала Вика, почти касаясь микрофона губами.

  Вот так мой симбионт впал сразу в два состояния 'обида' и 'злость'. Это было так неожиданно.

  'Сделай переоценку ситуации на основании новых исходных данных', - дал я задачу процессору.

  'Доиграешься ты со своими планами, - меланхолично ответил тот. - Учти, слова 'преданность' и 'предательство' очень похожи в русском диалекте'.

  'Ты, просохший конденсатор, ты работать будешь или философствовать? Что делать-то?' - раздраженно спросил я.

  'Заткнись! - нахально ответил мой мозг и добавил: - Я имел в виду: сейчас тебе лучше помолчать'.

  - Вика, ты перекресток пропустила, нам направо, вообще-то, - пискнул я из динамика.

  Симбионт молча развернулся и выправил курс. Самка подвида Б двигалась в быстром темпе, едва не расталкивая других существ. Мне показалось, что она вот-вот стукнет ногой еще кого-нибудь, тогда от штрафа мне точно не отвертеться.

  Ее самочувствие чуть улучшилось, когда вокруг замелькали торговые ряды. Камеру на запястье стало меньше болтать. Вика все еще сопела, но уже тише.

  - Ну, вот твои железяки! - рявкнула она. - Что покупать?

  - Антиматерию, полмоля.

  - По-человечески поясни.

  - Один грамм.

  - Да поняла я! - раздраженно процедила Вика. - Как она выглядит?

  - Вон у альтарианина на прилавке лежит, блестящий такой металлический контейнер, продолговатый.

  Вика решительно свернула к магазинчику и выдохнула прямо в лицо гуманоиду:

  - Почем антиматерия?!

  - Тысяча шестьсот кредитов за моль, - ответило в ретранслятор несколько растерявшееся от такого напора существо.

  - Зачем ты спрашиваешь? - поинтересовался я. - Цены у всех одинаковые - бери первый попавшийся, и пойдем.

  - Как это одинаковые? Это же рынок! - удивилась Вика и снова обратилась к альтарианину: - Покажите!

  - Пожалуйста, - тот протянул контейнер моему симбионту.

  - Рабочий? Где тут срок годности? - спросила самка, вращая в руках капсулу с насечками на поверхности.

  - Бери, и пойдем! - повторил я настойчивее.

  - Подожди, сейчас еще посмотрим, - Вика вернула антиматерию продавцу со словами: - Спасибо, мы еще вернемся, если что.

  - Так, где тут еще эти тюбики продают? - мой симбионт заглядывал уже в восьмую по счету лавку.

  - Это не 'тюбик', это вакуумная капсула с магнитным полем, которое удерживает анти-дейтроны.

  - Какой ты нудный, ужас просто!

  - Но мы же абсолютно бесцельно тратим время, - заметил я, - цена грамма в этом секторе восемьсот кредитов.

  - Сейчас-сейчас, сейчас дешевле найдем! - уверенно выдала Вика, забегая в следующий магазин.

  Я вздохнул.

  - Смотри, Макс! - симбионт подошел к прилавку, озираясь. - Вот твои ампулы!

  'Ампулы... капсулы... - какая разница?' - подумал я, уже не пытаясь поправить Вику.

  - И продавца нет! Давай возьмем одну и убежим, заодно прихватим с собой этот цветок! - указала самка.

  Даже не могу сказать, что меня поразило больше: готовность Виктории так вот запросто лишить другое существо его имущества или то, что это было сказано в присутствии того самого существа, в которое Виктория как раз тыкала пальцем.

  - Э-э-э, - пролепетал я. - Но этот 'цветок' и есть хозяин магазина...

  - Ой! - мой симбионт отдернул конечность.

  - Чем могу помочь? - вежливо спросил 'цветок' из динамиков универсального переводчика.

  - Ой, - повторила Вика, - ой... Простите, мистер...

  - Родонтин, - шепотом подсказал я, - это разумное растение.

  - Простите, мистер родонтин, я не знала, - мой симбионт часто захлопал ресницами.

  Я тем временем в радиодиапазоне приносил существу самые унизительно-корректные извинения, на которые только был способен.

  - Ничего, - невозмутимо ответил 'цветок', - я уже привык, что нашу расу не замечают. Вы-то, земляне, хотя бы не пытаетесь меня съесть. Так что вам угодно?

  - Антиматерия, один грамм, пожалуйста, - попросил я. В такой ситуации, казалось, мы с самкой просто обязаны купить топливо именно здесь.

  - Подожди ты! - зашипела на меня Вика. - Куда торопишься?

  - Парковка заканчивается через 25 минут, - почему-то тоже шепотом ответил я, - ты же еще собиралась купить себе корм?

  - Успеем... - она повернулась к родонтину: - Как вас зовут?

  - Мой идентификатор: Гршари'ваар, - ответил тот.

  - Очень приятно, Гриша, а меня - Вика.

  Мне показалось, или она пытается задействовать оружие земного подвида Б под названием 'кокетство'? Даже если так, я не мог взять в толк, как бы это могло сработать в случае настолько отдаленного родства цивилизаций.

  - Гриша, - вкрадчиво продолжил мой симбионт, - у вас очень красивые желтые лепестки и густые листья, и стебель такой изящный... Не уступите девушке пару кредитов?

  'Ну, все! Пиши пропало - сейчас он точно подаст жалобу за домогательства в извращенной форме'. Я себе уже четко представлял следующую ветку форума свободных: 'Как один корабль купил грамм антиматерии за тысячу кредитов на Сириус шесть'. И все эти шуточки и комментарии в мой адрес так и стояли перед глазами. Родонтин, однако, почему-то медлил. Радиосигналов я не засек. А мой симбионт, как ни в чем не бывало, вещал:

  - У вас такой уютный магазин со всеми этими вещами. Как он называется, кстати?

  - 'У цветка', - ответил родонтин. - Я подумал, что так будет доступнее.

  Вика отвернулась и поднесла браслет к ротовому отверстию:

  - Макс, ты почему вывеску не прочитал?

  - Я прочитал. Ты что сейчас творишь, блин?!

  - Почему мне не сказал? - не обратила внимания на мое замечание самка.

  - Ты так бежала, что...

  - Ладно, с тобой потом разберусь, - снова проигнорировала она мои пояснения.

  Вернувшись к прилавку, Вика продолжила:

  - Вы такой хороший! Разрыхлить вам почву? Я всем-всем друзьям расскажу, какой вы хороший, а они расскажут своим друзьям, что покупать железки нужно только в вашем магазине! А те - своим знакомым расскажут...

  'Хм, в этом есть смысл! - отметил мой процессор. - Геометрическая прогрессия покупателей. Вероятность устойчивости такой пирамиды, конечно, невелика, но и обойдется родонтину это в небольшую скидку лишь на одной торговой операции'.

  'Тебя кто-то спрашивал? Как мне увести-то ее отсюда?'

  'Ну вот, ты же, как раз, и спрашиваешь, - процессор ухмыльнулся. - Листья родонтина едва подрагивают - хороший знак. Пускай симбионт завершит сделку'.

  Вот так через три минуты я стал богаче еще на полтора кредита.

  'Потенциально богаче', - поправил мой электронный мозг. Я не стал отвечать этому хаму.

  Вика с почему-то недовольным видом шагала в сторону квартала с ресторанами, прижимая к груди сумочку с капсулой за 798,5 кредита. Провожатый моему симбионту не требовался - обонятельные рецепторы самки уверенно определяли направление.

  - Удивляюсь, как у тебя только хватило наглости торговаться в такой ситуации? - попытался отвлечь я гуманоида от нежелательных размышлений.

  - Это ты виноват! - выпалила Вика, будто все это время только и ждала, когда я первым заговорю. - Если бы ты сразу предупредил меня, что он живой, он бы скинул пять-десять кредитов!

  - Но... - начал я неуверенно...

  Вероятная экономия в 5-10 кредитов определенно шокировала. 'Неужели такое возможно? Кажется, земляне имеют больше скрытых достоинств, чем описано в энциклопедии. Что ответить? Может пояснить Вике диалектическую неопределенность между словами 'живой' и 'разумный?' Этого я сделать не успел.

  - Ты абсолютно не помогаешь! - констатировала Вика.

  Я нашел соответствие данной ситуации в форуме. Если сейчас начать активно возражать, то диалог перейдет в фазу 'взаимные обвинения'. Еще там было сказано, что подвид Б в подобном состязании непобедим. 'Надо ее как-то подбодрить'.

  - У тебя на счету честно заработанные 1,5027 кредита, - уведомил я.

  '1,5127 кредита, - заметил процессор, - я перевел дополнительно сотую кредита, которую ты сэкономил бы на доставке антиматерии'.

  'Но это входит в обязанности симбионта!' - возразил я.

  'Не входит, я проверял, - огрызнулся он, - по контракту гуманоид выполняет работу внутри корабля и в радиусе ста метров от него. Тащиться за километр для покупки антиматерии он не обязан'.

  'А как же та сотая кредита, которую я потратил, чтобы уладить ситуацию с инсектоидом?'

  'Это была твоя личная инициатива', - припечатал меня мой же комп.

  - И что на них можно купить? - Вика уже с интересом разглядывала внутренности одной из местных 'забегаловок'.

  За стеклом, покачиваясь на водной подушке, обедали и разговаривали с десяток брюхоногих.

  - Смотри! Улитки на матрасе сосут из разноцветных трубочек и курят! - воскликнул симбионт.

  - Вот видишь, такой же кормопровод, как у меня. Нерационально тратить твои деньги.

  - Да, это не подходит...

  'Наконец-то она осознала!'

  - ... дальше идем.

  'Черт!'

  - Жарко как, я уже вся мокрая! - отметил мой симбионт, расстегивая на ходу верхнюю заклепку.

  - Я предлагал тебе снять покровы, - напомнил я.

  Но на мои замечания самка реагировала слабо. Ее застежка отсоединилась от ткани и покатилась по настилу палубы. Симбионт побежал подбирать 'пуговицу'.

  - О, глянь! - Вика засекла знакомые ей символы над одним из ресторанчиков и немедленно рванула туда.

  Над заведением переливалась голубыми огнями неоновая вывеска на универсальном: 'Сытый гуманоид'. Ниже по-русски и по-английски было написано: 'Русское (английское) меню. Работает кондиционер, вежливые официанты. Земляне обслуживаются вне очереди!' Вика остановилась, оценивая текст:

  - Почему вне очереди интересно? - задумчиво пробормотала она.

  - Из-за частых конфликтных ситуаций с участием особей твоего вида, заканчивающихся обычно 'потасовками', - пояснил я. - Люди слишком экспрессивны, к тому же ваша раса не входит в Федерацию, поэтому ее симбионты не подпадают под федеративные законы. В случае чего корабль в ответе за все. Вероятно, владельцы заведения решили, что дешевле обслуживать землян вне очереди, чем получать бесконечные апелляции на штрафы за драки, зачинщиками которых является ваша раса.

  - Что ты несешь? Поясни мне?

  - Гм... Предположу, что с точки зрения хозяина 'получить в морду' сейчас и лечиться - гораздо затратнее, чем смириться с вашим поведением. К тому же, свойство землян не признавать свои ошибки, настойчиво оспаривать любые решения трибунала, отдаляют на неопределенный срок дату получения компенсации, которая даже не покрывает медицинских расходов.

  Вика застыла, обрабатывая полученную информацию, и в итоге провозгласила:

  - Я не такая!

  - Мне трудно судить, мы не так давно вместе, - согласился я. - Однако нерепрезентативная выборка предыдущих инцидентов пока говорит не в твою пользу.

  - Я не такая! И я это докажу! - воскликнула Вика и без колебаний толкнула дверь.

  На мой взгляд, ресторанчик был чрезмерно захламлен деревянными изделиями типа 'стол'. 'Столько лишних конструкций. Ну, кто так использует пространство!' Тем временем Вика подвида Б, приняв позу Z на 'стуле', сканировала темно-фиолетовые переборки с шершавой поверхностью, украшенные антикварными часами, примитивными стеклянными источниками света с вольфрамовыми спиралями внутри, изображениями неизвестных мне звездных карт и кучу других таких же бесполезных мелочей, включая защитные ткани. Тоже фиолетовые, но более яркого оттенка, складками свисающие по бокам окон. 'Зачем покупать защиту от света, чтобы потом не использовать ее?' - это было недоступно моему пониманию. Зато самке заведение понравилось:

  - Уютненько, - заключила Вика, разглядывая посетителей. - Тут Новый год или что-то в этом роде? - спросила она, вращая меню в центре стола. - Миленькая елочка! Сваровски?

  - Это список блюд, - устал пояснять я, - прозрачные пластины на... гм... 'елочке' - то, что ты можешь заказать. Чтобы определиться с выбором, понюхай верхнюю часть пластины или лизни нижнюю.

  - Вроде все по-русски, а ничего не понятно. Что такое, например, 'крузяблик дутый в вакууме' на этой висюльке? Это что-то типа зяблика?

  - Там картинки есть на каждой такой 'висюльке', - уточнил я.

  - Они такие маленькие, ничего же не видно!

  - Ну, тогда попробуй на вкус нижнюю часть пластины и почувствуешь, если сомневаешься.

  Вика посмотрела на недавно вошедшего в ресторан приземистого гуманоида с Эпсилон Эридана, который за соседним столиком активно водил толстым шершавым языком по пластинам, поворачивая 'елку'. При этом эриданианин периодически ронял слизь эпителия на столешницу. Похоже, местная кухня пришлась ему по душе.

  - Не буду я это лизать, - брезгливо заявил мой симбионт, отворачиваясь - не уверена, что они моют эти стекляшки.

  - Не моют, - подтвердил я, - производят антибактериальную обработку ультрафиолетом.

  - Фу! Гадость какая!

  Едва официант появился в поле зрения, Вика потребовала:

  - Эспрессо! - и шепотом уточнила, поднеся запястье к лицу: - Денег хватит?

  - Хватит, не переживай.

  - К сожалению, кофе у нас нет - слишком дорогой товар, - произнес официант.

  Выглядел он по-дурацки: андроид в дебильном белом фартуке и такого же цвета колпаке. Шею охватывала черная лента, завязанная бантом, еще и полотенце зачем-то висит на руке. 'Наверное, такая концепция'. А у симбионта такой смешной наряд нареканий не вызвал.

  - А что есть?

  - Из бодрящего - отвар корня джидо, мадам. По своим свойствам он сходен с кофе, - ответил андроид и смешно наклонил верхнюю часть торса на пятнадцать градусов.

  'Идиотизм просто!' Но самке такое поведение импонировало.

  - Давайте это ваше 'дзюдо'! - сказала Вика.

  - Еще чего-нибудь желаете, мадам?

  - М-м-м, есть какая-нибудь рыба или салат, или фрукты?

  - Есть сардонийский готл, - вежливо ответил официант, - по вкусу он напоминает земную камбалу. Есть десерты из системы Аламак, люди находят их очень питательными.

  - Давайте! - Вика махнула андроиду рукой, потом отвернулась и спросила в обруч: - Макс, точно хватит денег?

  - Точно. Только поднеси, пожалуйста, браслет к его ушной раковине.

  Симбионт повиновался. Я передал официанту дополнительные инструкции. Тот вдруг разогнулся, недоуменно мерцая глазными фонарями:

  - Но хвост - это же самое вкусное!

  - Не нужно, - отрезал я.

  - Но... - кажется, андроида заклинило.

  - О чем это вы тут шепчетесь? - Вика подвида Б переместила камеру под столешницу. - Выкладывай! - приказала она официанту, подозрительно глядя на него.

  - Мадам, - начал тот, - хвост - наиболее нежная часть готла. Наш повар...

  - Ясно, - оборвал его мой симбионт, - хочу хвост!

  - Вика, прошу тебя... - донесся мой голос из-под стола.

  - Хочу хвост! - безапелляционно заявила самка, откинувшись на спинку стула.

  - Сию минуту, мадам, - официант снова поклонился и поехал на роликах куда-то вглубь помещения.

  - Вырежи хотя бы глаза и зубы, ты, банка консервная! - отчаянно крикнул я на универсальном ему вдогонку.

  Андроид изумленно развернулся:

  - Но глаза - это же самая вкусная часть хвоста!

  Слава Создателю, что программа официанта отвечает на том же языке, на котором задан вопрос.

  - Вырежи, говорю! И оболочку сними, а то чаевых не получишь!

  Официант кивнул и покатил на своих колесах в сторону кухни.

  - Ты что там пищишь, Макс? - Вика положила манипуляторы на стол.

  - Ничего, - буркнул я, - так, болтаем просто...

  - Туфта этот корень 'ниндзюцу', - провозгласил мой симбионт, опустошив, тем не менее, фаянсовую емкость до дна.

  - Не 'туфта', - возразил я, - по тонизирующим свойствам он превосходит земной кофе в два раза. А то, что рецепторы не воспринимают вкус, так я где-то читал, что на твоей планете кофе европейцам тоже сперва не понравился. Подожди полчаса, пока эффект джидо проявится.

  - На вкус, как пластмасса горелая, - не согласилась Вика, - а вот рыба вкусная! Только зачем ее так покромсали?

  - Вам нужны дополнительные приборы помимо земных? - вежливо поинтересовался официант.

  - Не нужны! Давай счет и займись работой! - быстро отрезал я.

  Андроид снова совершил свой идиотский поклон и сказал:

  - С вас 0,153 кредита.

  - Забирай, - я перевел сумму на счет ресторана, - и вали, давай!

  - Макс, да что с тобой такое?! - Вика проводила официанта взглядом и повернула лицо к браслету, изогнув защитные волокна над глазами до такой степени, которой раньше мне наблюдать не доводилось. - С чего это ты вдруг такой грубый стал?

  - Так, ничего...

  Мой гуманоид пожал плечами, и с отстраненным видом принялся уплетать хвост готла. Но я каким-то образом чувствовал, что этим дело не ограничится. Появилось какое-то странное напряжение в транзисторах, вроде обратного тока... 'Интуиция', - показал мой процессор. Он оказался прав:

  - 153 тысячных кредита... - ненавязчиво протянула Вика через пару минут. - Это ведь недорого? За рыбу, кофе и эту гору фруктов. - Симбионт рассматривал один из длинных оранжевых плодов с третьей Аламака.

  - Недорого.

  - Тогда чего притих, что-то не так?

  Я молчал.

  - Ладно, раз ты так... - Вика подвида Б начала рыться в сумочке, едва не вывалив ее содержимое на стол.

  - Вот, - нашла она заветный 'блокнотик', - параграф семь контракта с симбионтом, пункт 46: корабль обязан снабжать симбионта всей необходимой информацией, за исключением закрытых знаний Федерации! - громко прочла самка. - Тут есть тайные знания?

  - Нет, - признал я.

  - Тогда отвечай, что не так с этой едой? Иначе, вот смотри у меня тут в скобочках записано: 'штраф 5 кредитов'. Пойду и расскажу тому зеленому 'светлячку'!

  Думаю, я уже научился вздыхать на манер гуманоида, так как мои электроны сперва ускоренно ринулись к процессору, после чего медленно растеклись по всем микросхемам.

  - Ну, э-э-э... - проблеял я, не зная с чего собственно начать.

  'Минус пять кредитов', - напомнил мне компьютер.

  - Понимаешь, э-э-э, эта... ну 'рыба'...

  - Что ты мычишь?! Отвечай! - настойчиво выкрикнула Вика.

  - Ну... этот... который... что ты ешь... ну, в общем, это орган оплодотворения готла, заполненный семенем, фактически он и состоит из семени... ну... я в курсе, что у землян детородный шланг - табу. Но... но ты же сама настояла на хвосте! Я ни при чем! - закончил я на повышенных тонах.

  На какое-то время лицо Вики показалось мне застывшим, как у официанта-андроида, только у того точно не было в наличии мышц. Мой симбионт обоими манипуляторами медленно отодвинул тарелку к противоположному краю стола и несколько раз содрогнулся, видимо, пытаясь сдержать кашель. Потом засопел, громко выпуская воздух и приложив бумажный квадрат для очистки поверхностей ('салфетку') к губам. Оболочка черепа Вики изменила окраску с розовато-бежевой на бледно-зеленую. Такого я еще не видел.

  'Она что - хамелеон?' - спросил я у процессора.

  'В базе нет данных о подобных способностях человека. Предполагаю, что симбионт вошел в состояние, не описанное в справочнике'.

  'Что делать?'

  'Ожидание - стратегия, неоднократно оправдавшая себя ранее', - посоветовал он.

  На этот раз в его рассуждениях было хоть какое-то рациональное зерно.

  Справиться с перегрузкой системы восприятия Вики помог случай: из-под столешницы показался глаз на длинном щупальце, затем второй такой же.

  - Ишвинитше, - сказали глаза.

  Это событие определенно переключило внимание моего симбионта. Самка взвизгнула так, что все посетители обернулись, отпрянула и схватилась обоими манипуляторами за сгибы столешницы.

  - Ишвинитше, - тихо повторили глаза по-русски. Один из них при этом завращался вокруг своей оси, сканируя зал, пока, наконец, снова не сфокусировался на Вике. - Йша невольншо подслушаалш вашш рашшговор. Кашетша, вы отдшаете предпоштение земнойш кухнше.

  - Ма-ма... Ма-ма-а-акс... - сдавленно позвала меня Вика. - Что... что... т-такое?

  - А-а-а, это гуманоид с Алголь восемнадцать. Он невраждебный, - поспешил успокоить я. - Даже не знаю, как его назвать на твоем наречии, может 'алголик'.

  - И чего хочет этот алкоголик?

  Существу пришлось встать на цыпочки, чтоб его голова вынырнула из-за стола.

  - Могшу предложшить коффее, вкушнейший коффее толькшо што сш землши, - прошипел гуманоид, озираясь.

  - Пойдем, - сказал я, - это контрабанда, это незаконно.

  - Нетш, шшмотрите, - 'алкоголик' будто из ниоткуда извлек стеклянную банку с гранулами, - вшего двша кредшита!

  - Растворимый... - разочарованно протянула Вика.

  - Дша, очшень прошт в приготшовлении, - отметил гуманоид.

  - Идем, - сказал я с нажимом, - десять минут до старта.

  - Погоди...

  Так электронный кошелек моего симбионта похудел на кредит, а я нарушил еще парочку законов Федерации. Без торга, естественно, не обошлось. И теперь вполне довольная Вика с банкой 'Якобса' и четырьмя 'оранжевыми бананами с собой' (так она выразилась) в сумочке двигалась в направлении стыковочного отсека. Я уяснил только, что никакое психологическое состояние самки не заставит ее забыть о такой вещи, как 'фрукты'.

  К несчастью, я не учел того обстоятельства, что кратчайший путь к доку пролегает через квартал неразумных форм. Узрев разнообразие орущих живых существ по сторонам, Вика замедлила ход, сосредоточив все внимание на них. Хотя я периодически напоминал ей, что мы опаздываем.

  - Подожди, это кто такой? - спросил мой симбионт, разглядывая белый шар диаметром 20 сантиметров, покрытый густым мехом, с большим зрачком посредине.

  - Это му'ум-рэк, коренной обитатель местного планетоида Сириус шесть, - раздраженно проинформировал я и добавил: - От него нет никакой пользы - не разумен. Идем!

  - Му-у-умрик, - каким-то очень покладистым тоном сказала Вика. Ее светодетекторы увеличились, а губные мышцы вытянулись в тонкую линию так, что стали видны зубы и обозначились складки вокруг ротового отверстия.

  - Мумрик, - повторил мой симбионт задумчиво. - Такой миленький, такой грустный глазик у него...

  Один из му'ум-рэков лежал у края решетки, глядя на Вику остекленевшим глазом размером с небольшое блюдце. Шерсть существа вздыбилась - оно чувствовало себя неуютно в присутствии чужака.

  - У него два 'глазика', другой на противоположной стороне тела, - уточнил я.

  Тут моя самка сделала заявление, к которому я был, в общем-то, готов:

  - Давай его купим?! Ему тут так плохо!

  - Невозможно, видишь цену? - для наглядности я провел лазером из обруча по доисторической вывеске на клетке. - Двадцать кредитов. К тому же му'ум-рэк - существо стадное, в одиночестве он скоро погибнет.

  Как назло, в этот момент из глубины вольера выкатился другой пушистый глазастый шар и начал тереться шерстью о первую особь.

  - Давай купим их, ну, пожалуйста, - жалобно попросила Вика, - они такие миленькие!

  - Зачем?

  - Не знаю, а для чего они?

  - Состоятельные граждане используют их в качестве предмета роскоши, дабы усилить свое влияние на окружающих. Что-то вроде земных собак. Практической ценности му'ум-рэк не имеет.

  Кажется, я достаточно веско аргументировал свою позицию, но симбионт пропустил это мимо слуховых датчиков.

  - Они такие хорошие, давай купим их, Макс? По-жа-а-луй-ста... - капризно топала биподом Вика. - Мы же потратили чуть больше 800 кредитов, а у тебя две штуки на счету.

  - Я закупил двадцать пять тонн теллурового сплава. Осталось около пятидесяти кредитов, а еще нужно заплатить за аренду на Проционе восемь.

  - Ну, Ма-а-а-кс, ну, пожалуйста! - срывающимся голосом снова попросила Вика.

  Похоже, люди воспринимают подобные фразы в качестве безотказного довода.

  'Теоретически перепродажа му'ум-рэка на Проционе покроет расходы, принеся 5-10 кредитов прибыли', - подсчитал мой процессор.

  'Но для реализации столь редко востребованного товара может потребоваться от суток до земного месяца! Аренда не окупится!' - парировал я.

  'Риск - благородное дело', - ответил мой электронный мозг. Где-то я уже слышал подобное...

  Оба БТ-82 складывали в штабели последние слитки теллура в пластиковой упаковке. Биржевой погрузчик как раз доставил последнюю партию в тот момент, когда Вика поднималась в трюм с клеткой в руке. Естественно, клетка прилагалась 'в нагрузку' к купленной паре му'ум-рэков. Меня не переставало удивлять стремление людей снизить цену во что бы то ни стало.

  - Загородил тут все своими ящиками! - воскликнула Вика подвида Б, протискиваясь между рядами слитков.

  А у меня в сознании крутилось лишь одно:

  'Мумрики, бл...дь!'

  * * *

  Аванпост Луна 1 системы Сол

  Космической станции Сириус 6.

  Сверхсрочно, секретно.

  Доклад по оперативной обстановке:

  1) Анализ логов галактической Сети выявил кратковременное чужеродное вмешательство в систему извне посредством одного из спутников землян, благодаря которому искомой особи удалось незаконно покинуть резервацию. Источник вторжения не найден.

  2) Правительство локальной провинции 'Россия' угрожает нанести ядерный ракетный удар по одной из двух других локальных провинций - 'США' или 'Китай'. По оценкам отдела исследований, от немедленного приведения планов в жизнь суперинтенданта провинции 'Россия' сдерживает лишь один фактор - стохастическая неопределенность в том, кто совершил похищение: 'узкоглазые' или 'пиндосы'. (Расшифровку идиом см. в справочнике диалектов Сол три).

  3) Землянин подвида А, раса Гамма (доминанта), готов к внедрению в среду гуманоидов. В качестве оплаты своих услуг он запросил один кубический дециметр раствора спиртового и два кубических дециметра местного напитка на основе хмеля, именуемого 'пиво'. 'Для полировки' (целевое назначение проверяется). Запрос удовлетворен.

  ПС: срочно необходимо физическое присутствие суперинтенданта в данном секторе, так как ситуация грозит выйти из-под контроля.

  Управляющий дроид КД-300.

  ...

  Космическая станция Сириус 6

  Аванпосту Луна 1 системы Сол.

  Срочно, секретно.

  Суперинтендант сектора 6 вылетел, ожидайте.

  Суперинтендант сектора 6, М'хак-о-Пло.

  * * *

  Сергей Викторович Каминский снял очки и медленно начал протирать их. Снова. В духоте и влажности подземного бункера в пяти километрах от Байконура ожидание ему казалось вечным. А еще эти бежевые граненые стены, похожие на поздние творения Пикассо, давили на него с такой силой, что он, Сергей Викторович Каминский, генерал-майор и начальник ГРУ, периодически срывался с места, меряя шагами просторную комнату, которую он возненавидел с тех пор, как полтора года назад произошел 'первый контакт'. В тот момент фронт работ у Сергея Викторовича увеличился раза в четыре. Но его, относительно молодого - ну что такое для разведки 53 года? - новые вызовы не пугали. Скорее наоборот: за каждую задачу он брался усердно, с энтузиазмом, проступающем дополнительными кровоизлияниями на его и без того красном, как у вареного рака, лице. Но сейчас кожа Сергея Викторовича была бледнее прежнего, и двойной подбородок, подпирающий одутловатые щеки, обозначился гораздо отчетливее.

  - Ну что там, Миша? - нетерпеливо спросил Сергей Викторович своего помощника.

  В прошедшие пару дней Каминский стал обращаться к начальнику отдела астробиологии только 'Миша'. Не Михаил Васильевич, как обычно; не Зотов, как в экстренных случаях, когда Мишу необходимо было научить уважать дисциплину; а именно 'Миша', будто тот мог как-то повлиять на ход событий, над которыми Сергей Викторович был не властен. Если бы он был способен изменить ход истории, то вечно небритый кучерявый Миша никогда бы не появился в его жизни, а собирал бы стеклотару где-то на околицах Новосибирска.

  - Написали - 'заходит на посадку', - ответил 'Миша', уставившись в ПКИ и ерзая на стуле в углу комнаты. Потом добавил: - Стремно переспрашивать, это уже пятый раз будет.

  Сергей Викторович непроизвольно двинулся в сторону дверей, где чуть не натолкнулся на вошедшего Виталия Федоровича Сайгакова.

  - О, здравствуй, Сергей Викторович! - вечно улыбающийся глава ФСБ протянул руку. - Кто у нас сегодня?

   Каминский холодно пожал его хлипкую ладонь, а затем по очереди и остальным, входящим следом.

  - Только бы не прислали опять паука! - бросил с порога министр обороны Руслан Илларионович Шалимов. В его лысине отразился свет неоновых ламп, отчего она походила на фрагмент тюремной сцены из малобюджетного видеоклипа. - Не люблю я гигантских насекомых!

  - Технически паук - не насекомое, а членистоногое... - подал голос из угла Миша.

  - Какая разница? - махнул рукой министр обороны. - Та сороконожка в прошлый раз, я даже не понял, куда ей говорить! А ты держись, Сергей, держись! - участливо взял он начальника ГРУ под руку. - Может, что-нибудь прояснится.

  - Что прояснится? - спросил глава ФСБ. - Они ж никогда ничего толком не говорят! Чертовы пришельцы на нашу голову! Михаил Васильевич, - обратился он к астробиологу, - сколько их? Твой отдел имеет хоть какое-то представление?

  Бородатый Миша задумался, потом осторожно начал:

  - Ну, думаю, если аппроксимировать то... В смысле земные условия потенциально подходят для небольшого количества форм жизни... То есть...

  - То есть инопланетян гораздо больше, чем видели наши агенты, внедренные на их корабли? - закончил за него Сайгаков.

  - Да, они ведь присылают только тех, кто может дышать кислородом или азотом и переносит земное притяжение.

  - Толку ноль от вашего отдела, - заключил министр обороны, - ни вооружение, ни численность вероятного противника вы определить не в состоянии. Или, например, зачем пришельцы сбили Вояджер-2? Кому он мешал? Насколько я понимаю, летел себе и летел за пределы солнечной системы. Ну, что там такого?

  - Видимо, есть что-то, - машинально заметил Сергей Викторович.

  Хотя вступать в дискуссию было последним, чего он хотел в данный момент. Но привычка взяла-таки верх. Начальник ГРУ, будто спохватившись, посмотрел на часы:

  - Ну, и где этот Марко Поло?

  - М'хак-о-Пло, - поправил Миша, - насколько я могу судить из сообщений, прибудет некая разумная рептилия вроде ящерицы или черепахи, только крупнее чем земные, потому что достаточный объем мозга...

  - Или гигантская змея, - с каким-то азартом прервал астробиолога глава ФСБ, - или динозавр!

  Миша смутился, но решился-таки ответить:

  - Маловероятно, - он вытер рукавом вспотевший лоб, - пришельцы никогда раньше не присылали на переговоры кого-либо ростом выше человека. Не знаю, с чем это связано, но они просчитывают и такие мелочи.

  И Михаил Васильевич Зотов сделал движение вновь стереть рукавом пот с лица, но осекся и замолчал, так как на него смотрели несколько пар глаз высокого начальства. Был бы у сейчас Миши платок, все было бы гораздо проще, но платка у Миши не было. Как не было в его жизни человека, который мог бы утром заботливо положить этот платок в карман его поношенного пиджака. И приготовить завтрак перед выходом на работу вместо наспех выпитой чашки пустого дешевого чая. И потом поцеловать Мишу в дверях, сказав 'давай, возвращайся скорее', и напомнить обязательно перезвонить с работы. Михаил Васильевич вздохнул и заткнулся, так как в двустворчатые двери конференц-зала бункера как раз входил замминистра иностранных дел Илья Петрович Виноградов.

  Как всегда чуть суетливый и как всегда одетый с иголочки, он с порога бросил:

  - Так, едут уже! Соблюдайте церемониал!

  Чиновники и советники невольно выстроились в три ряда по росту напротив двери. Илья Петрович скрупулезно оглядел процессию в черных костюмах сквозь маленькие стекла очков и серьезно отметил:

  - Ну, просто политбюро ЦК КПСС на фотографии! Поменьше напряжения в связках!

  - Илья, кто там? - спросил глава ФСБ. Если бы Виноградов был министром, Сайгаков определенно обратился бы к нему по имени отчеству, но Илья Петрович пока что заместитель. 'Пока что, но ненадолго', - подумал глава ФСБ.

  - Да жаба какая-то, - ответил замминистра, присоединяясь к присутствующим. - Ведем себя раскованно, отвращения не выказываем.

  - У тебя же все под контролем? - не унимался Сайгаков.

  - Да-да, все пока как по маслу: почетный караул, красная дорожка, салют... Все нормально, - Илья Петрович запнулся. - Только 'Хаммер' не успели прикатить, сейчас везем посла на тягаче от С-300. Думаю, хорошо все. Только воздержитесь, пожалуйста...

  В этот момент двери распахнулись и в комнату переговоров влетели две зеленых сферы 5-6 сантиметров в диаметре. Чиновники как один застыли в напряжении, пока шары водили по ним такими же зелеными лучами.

  - Как по струнке стоим, сейчас кто-нибудь не выдержит и честь отдаст, - шепнул Сайгаков дипломату. Тот лишь толкнул главу ФСБ локтем, мол 'не выпендривайся'.

  Вошел посол. Он действительно был похож на жабу: приплющенная голова с выпяченными глазами на макушке, очень широкий рот и странные диски вместо пальцев, похожие на присоски. Только кожа М'хак-о-Пло вопреки ожиданиям оказалась сплошной черной грядой поблескивающих чешуек. На посланце были какие-то лоскутки ткани болотного цвета, плечи окутывал длинный плащ с эмблемой Федерации - спиралью Млечного Пути. 'Точно жаба!' - подумал Сайгаков, наблюдая, как инопланетянин приближается к делегации скачущими движениями. Кажется, один только Миша глядел на него не подобострастно, а во все глаза.

  - Гут все будет, не о чем беспокоиться, - дохнул замминистра главе ФСБ в ухо, - одетым пришел, из уважения к нам.

  - Земляне! - донеслось из устройства на груди пришельца. - Мне поручено передать вам следующее: в сложившихся условиях наше правительство приносит вам глубочайшие извинения. Также мы подтверждаем тот факт, что сознание с идентификатором 'Ирина Каминская' находится в зоне ведения Федерации, вскоре будет задержано и доставлено на родную планету.

  Инопланетянин почему-то замолчал. Во время этой паузы Сайгаков обратился к начальнику ГРУ:

  - У тебя же есть эта штукенция? - глава ФСБ кивнул на кулон, висящий на груди 'жабы'.

  - Есть один, - подтвердил Сергей Викторович, - универсальный переводчик. Мои спецы бьются над ним, но не могут определить, как он устроен - мозгов не хватает.

  Генерал-майор ГРУ умолк, так как инопланетное существо вдруг двинулось в его сторону. Подойдя, точнее подскочив, М'хак-о-Пло тронул своими присосками кисть разведчика. У Сергея Викторовича возникло такое чувство, будто он проверяет рукой тягу пылесоса. Каминский зачем-то выпрямился.

  - Не испытывайте разрушительных эмоций, - тихо сказал посол, - ваше дочернее создание будет отловлено. В обмен мне хотелось бы, чтобы вы определили источник проникновения в галактическую Сеть Федерации.

  Зеленые шары устремились в открытую дверь. За ними прыжками последовал инопланетянин.

  - Чего он хотел? - спросил Сайгаков.

  Начальник ГРУ Сергей Викторович Каминский встрепенулся:

  - Найти хакера, взломавшего их Интернет.

  Глава 4. Давай оставим их

  Прошло два часа с момента взлета со станции, пока мой симбионт не появился в дверях центра управления, одетый в корабельный комбинезон.

  - Что так долго? - поинтересовался я.

  - Купалась, потом стирала, - ответила Вика.

  А я-то, наивный, уже было сделал вывод, что самка изменила свое мнение насчет 'оранжевой робы'.

  - Ты забыла выключить нагнетатель в твоем отсеке, - разочарованно отметил я.

  - А-а-а, нет - это я сушу джинсы твоим феном.

  'Гм, ну ладно. Хотя какой в этом смысл? И так ведь высохнут'.

  - Куда дальше, Макс? - Вика расположилась на своей кровати, которую с необъяснимым упорством продолжала называть 'кушеткой', и занялась выпрямлением еще влажных волокон на голове посредством 'расческа'.

  - Процион одиннадцать - обитаемая луна, до гиперпрыжка четыре часа, ориентировочное время прибытия десять часов.

  - Дай зеркало, Макс, - попросил гуманоид, с усилием пропуская волокна сквозь зубцы своей пластины.

  Я вывел фронтальное изображение Виктории подвида Б в масштабе четыре к одному на противоположную стену. Симбионт незамедлительно сосредоточился на оценке своего внешнего вида.

  - Слушай, Вика, не желаешь укоротить свои гм... 'волосы'? - предложил я. - Кажется, процесс их упорядочения после очистки слишком трудоемкий.

  - Еще чего! - отозвалась самка.

  'Все-таки у меня отличный симбионт - по собственной инициативе запрашивает график выполнения задач! Надо будет написать об этом в форуме'.

  - Гм, ну еще ты могла бы заняться уборкой машинного отделения, а после почистить ремонтных дроидов...

  - Ага, прям щас!

  'Как мне повезло! А еще писали в форуме про какую-то 'лень'. Нельзя верить этим свободным! Надо составить симбионту план работ наперед'.

  Прошло еще полчаса. Вика продолжала выравнивать свои черные, доходящие до торса волокна, вращая головой и не отрывая радужек световых датчиков от 'зеркала'. Хотя, на мой взгляд, процесс был давно завершен. Я терпеливо ждал.

  - Макс, - сказала она вдруг, - расскажи подробнее про ту 'рыбу'. Что это за штука и почему ее так порубили?

  Не хотелось бы ввергать симбионта в одно из непредвиденных состояний, но я боялся, что она снова сошлется на параграф семь пункт 46, и неохотно пояснил:

  - Готл с планеты Сардония системы Гамма Цефея (по вашим картам), которого ты ела, фактически не является рыбой. Вернее, к рыбам он отношения вообще не имеет. Эволюция на Сардонии имеет свои уникальные особенности. Как и на Земле, жизнь там зародилась в водной среде. Что касается готлов - это стайные животные, очень плодовитые. Можно чисто условно разделить их на самцов и самок для простоты восприятия. Так вот в ходе их эволюции самки вынуждены были все больше времени уделять рождению потомства и уходу за ним, а самцы - добыче корма и обеспечению им самок с потомством. В результате самки стали малоподвижными, а самцы наоборот. В какой-то момент популяция агрессивно развивающихся самцов вышла из моря на сушу. А самки готлов так и остались ползать по дну океанов. Поэтому у них выработалась более сложная система оплодотворения: самец производит несколько десятков подвижных субсуществ и выпускает их в водную среду, где те ищут женскую особь и оплодотворяют ее. Одно из таких существ тебе и подали в ресторане.

  - То есть я ела огромный сперматозоид, - заключила Вика.

  - Не совсем так, - пробовал доходчиво пояснить я. - Ты ела промежуточное звено, надстройку в системе оплодотворения. Головохвост этого существа заполнен аналогом земных сперматозоидов - ведь это хорошая идея совместить балансирующие функции хвоста с половым органом? Эта промежуточная стадия, назовем ее 'спора', так как земного термина для нее не существует, так вот - эта спора имеет примитивный мозг, органы чувств, такие как глаза, 'плавники' и даже зубы, чтобы просуществовать подольше, пока не найдет материнское существо в бескрайнем море. Единственным недостатком 'споры' готла является генетическая дегенерация. То есть мужская особь на суше воспроизводит спору способом, подобным клонированию, поэтому спора готла умирает в течение 4-5 суток с момента рождения. Но за это время части спор удается найти самку и зачать новую жизнь.

  Мой симбионт помолчал какое-то время, после чего выдал:

  - Ясно: получается, я съела отвалившийся член.

  - Некорректное сравнение: в теле споры содержится полость для активных клеток, - успокоил я Вику.

  - С яйцами! Плавающий член с яйцами, - сделало вывод существо, прервав процесс обработки волос расческой и уставившись в точку пространства, неопределимую без электронного микроскопа.

  Я не знал, что ответить. Через минуту симбионт вдруг сам вышел из гипноза:

  - Но ведь рыба была вкусная, так?

  - Весьма вероятно... мне сложно судить, но так эту пищу оценивает большинство гуманоидов, имеющих вкусовые рецепторы...

  - Макс, пообещай впредь предупреждать меня о всяких таких штуках.

  - Конечно, - согласился я, - это полностью согласуется с моей стратегией.

  - То есть ты будешь сообщать обо всех подобных подводных камнях? - попросила Вика снова.

  'Я, вроде бы, ответил уже. Хм, при чем тут камни? Что она имеет в виду? - на секунду задумался я, - А, понял! Семена!'

  - Да, например, плоды с Аламака в твоем кожаном чехле...

  - Оранжевые бананы? - уточнила Вика и полезла в сумочку. - С ними что-то не так? Их надо чистить? Только не говори, что это тоже чья-нибудь сперма...

  - Нет-нет, - поспешно заверил я своего симбионта, - но, думаю, тебе следует знать, что момент разрыва оболочки фрукта является сигналом для старта бурного прорастания семян внутри...

  Вика, тем временем, уже целеустремленно снимала кожуру с 'банана'.

  - То есть косточки есть нельзя? - спросила она.

  - Можно. Некоторые даже находят их особенным деликатесом. Но для развития семян на данной стадии подходит любая среда, дисперсная или аморфная, богатая органическими компонентами. Проще говоря, они пустят корни в твоем пищеводе и начнут расти, а мне не хотелось бы задействовать медицинский модуль, чтобы после вырезать их из твоего тела гамма-ножом в течение нескольких часов.

  - Мне бы тоже не хотелось, - сказала Вика подвида Б, выковыривая 'косточки' пилочкой для ногтей.

  'Мы находим общий язык - это хорошо'. Я даже не стал напоминать самке о ее невыполненных задачах по поводу уборки, боясь нарушить налаживающийся протокол общения между нами.

  - Так, ну, все теперь? - Вика подняла изрядно выпотрошенный плод над головой, хотя я и так прекрасно видел результат 'рубки'.

  - Да. Готово к употреблению, - заверил я.

  Однако симбионт, к моему удивлению, стал тыкать плодом с Аламака в клетку с пушистыми сферами, стоящую рядом, приговаривая: 'На, мой хороший, попробуй'.

  - Рррр-э-к, рррр-э-к! - раздалось из клетки, и оба му'ум-рэка откатились к дальней решетке, вздыбив шерсть.

   'Видимо, уровень доверия между нами все еще оставляет желать лучшего', - решил я, а вслух поинтересовался:

  - Ты что делаешь? Думаю, они это есть не будут!

  - А что они едят? - Вика снова обратила лицо к потолку.

  - Минутку...

  Я отправил поисковый запрос в галактическую Сеть.

  - Вот: 'обитая преимущественно в густой траве, впитывают воду, скапливающуюся на стеблях (по-вашему 'роса'), питаются мелкими инсектоидами, паразитирующими на растениях (тут осмелюсь провести аналогию с вашей 'тлей')'.

  - Понятно, - гуманоид отложил 'банан' в сторону и потянулся к клетке.

  Вика открыла дверцу, вынула одно из существ и умостилась на кровати, подобрав биподы. Потом прислонила му'ум-рэка к верхней половине торса и, обхватив его руками, начала расправлять ему шерсть, приговаривая: 'Бедный, голодненький, грустно тебе?' Мне эта сцена напомнила мадонну и младенца с икон распространенного на земле культа.

  - Макс, а где у него ротик? - спросил симбионт, переворачивая шар.

  - Такого органа у му'ум-рэков нет.

  Виктория вздохнула, поглаживая своего питомца.

  - У тебя есть ножницы?

  Я обрадовался: 'Наконец-то она приняла мои доводы насчет волокон'.

  - Есть похожий инструмент, в медицинском отсеке.

  - Давай, - приказала Вика.

  - Не могу, сходи сама, пожалуйста. Это на средней палубе.

  - Пусть твой летающий робот принесет.

  - Оба ремонтных дроида после погрузки сплава находятся в машинном отделении - пополняют заряд, - пояснил я.

  - Батарейки сели?

  - Можно и так сказать.

  Симбионт нехотя поднялся, поместил существо обратно в клетку, и направился к лестнице на вторую палубу.

  - Эта секция, голубого цвета дверь.

  Перегородка отодвинулась и, Вика ахнула:

  - Какая комната! Тут так чисто...

  - Стерильно, - вставил я, - это же медицинский модуль.

  - ... светло и просторно, - симбионт не принял во внимание мое замечание. - Макс, почему ты мне сразу эту комнату не показал? А предлагал жить в сортире. Тебе же не нравится, что я заняла рубку, я чувствую, что не нравится! Я могла бы жить здесь.

  - Но это же медицинский модуль! - пытался пояснить я. - Для экстренных случаев: вирусы, повреждения симбионта, вторжение на корабль...

  - Какое такое вторжение? - обеспокоенно спросила она.

  - Со стороны любой формы жизни: органической, кремниевой, механической - любой... Этот отсек полностью герметичен, а также дает возможность покинуть корпус корабля в экстренных случаях.

  Самка обошла операционный стол, заинтересованно разглядывая приборы и механизмы.

  - Хм, ты хочешь сказать, что тут есть спасательная шлюпка?

  - Три капсулы экстренной эвакуации, - уточнил я, - открой дверцу в стене со значком галактики.

  Симбионт выполнил мою рекомендацию с явным воодушевлением, которое тут же сменилось разочарованием. По крайней мере, именно так выглядело лицо человека в базе соответствия конфигураций мышц с эмоциональными состояниями.

  - Макс, - Вика снова зачем-то повернула голову назад и вверх, будто я не видел ее с камеры в спасотсеке, - ну, и где?

  - Что 'где'?

  - Спасательные капсулы.

  - Перед тобой.

  Симбионт повернул голову обратно к нише спасотсека, тряхнув своими длинными волокнами.

  - И на что я смотрю? Поясни мне. Не знаю, что видишь ты, но тут только три круглых маленьких монетки в крошечном шкафчике.

  - Я вижу то же, что и ты - три спасательных капсулы, - заверил я.

  - Для микробов? - поинтересовалась Вика.

  - Нет, для нас с тобой, и одна запасная - на случай поломки или если мы подберем другое существо, терпящее бедствие.

  Мой симбионт надолго задумался, не забывая, однако, подбрасывать рукой концы волос для ускорения процесса испарения влаги и тупо уставившись на 'монетки'. Потом изрек:

  - Вот это спасательные капсулы.

  - Да, - подтвердил я.

  - Вот это?

  - Да, - еще раз подтвердил я.

  - И других нет?

  - Нет.

  Я не понимал, к чему это она. Постулаты были настолько простыми, что даже му'ум-рэк поймет.

  - И как я, по-твоему, туда влезу?

  'Ах, вот она о чем!'

  - Твое сознание третьей ступени цивилизации вполне уместится в данную модель. Даже сознание шестой ступени уместится, - успокоил я гуманоида.

  - Сознание?

  - Ну, да.

  - А как же я? Я - сама!

  'Скупой платит дважды, - подумал я, - надо было нанимать симбионта на Канаверале. Те хоть и дороже, но более подготовленные, и, по идее, подобных вопросов задавать не должны'.

  - Гм, ты имеешь в виду физическую форму? - терпеливо уточнил я. - То есть твое нынешнее тело.

  - Ну да, - с этими словами Вика подвида Б зачем-то провела обоими манипуляторами по бокам туловища сверху вниз, потом дальше до конца бедер, переминаясь с ноги на ногу.

  - Трудно прогнозировать столь гипотетическую ситуацию. Зависит от конкретного случая. Возможно, твоя оболочка будет уничтожена, тогда твое сознание будет извлечено из капсулы и помещено в альтернативное тело. В противном случае, если поисковые дроиды обнаружат твою оболочку в неповрежденном состоянии, переместят обратно. Не о чем беспокоиться - если ты не нарушила законов Федерации, то тело тебе компенсируют.

  - Оживят меня? - спросил симбионт, расширив световые датчики.

  - Гм... нет. Предоставят тело на выбор: например, умного дроида-официанта, дроида-горничной... Да мало ли задач, с которыми компьютер не может справиться!

  - Не хочу я быть дроидом, тем более горничной! - воскликнула Вика.

  - Ну, все зависит от текущего уровня достижений твоего сознания и пользе для жизни, принесенной тобою. Могут предложить выбрать органическое тело одного из заключенных, сознание которых было перенесено в иную форму для выполнения общественно-полезных работ, - обнадежил я гуманоида, - только подобных организмов не так уж много. Они хранятся в стазисе в ожидании новых хозяев. А это обычно заслуженные граждане Федерации, срок жизни которых подходит к концу.

  Мой симбионт задумался, глядя на капсулы. И после долгой паузы спросил:

  - Макс, а тебя куда перенесут в случае чего?

  - Думаю, в корпус корабля аналогичного класса. Хотя я всегда мечтал стать боевым кораблем. Если бы посчастливилось поучаствовать в какой-нибудь битве со свободными, а еще лучше - проявить себя, то... - размечтался я, - я бы мог стать кораблем-разведчиком, а может истребителем, а может быть даже линкором...

  Вика, к моему удивлению, внимательно слушала эти рассуждения, вероятность воплощения в жизнь которых стремилась к нулю. Обычно всю мою информацию она отфильтровывала слуховыми раковинами. Когда я замолк, она участливо поинтересовалась:

  - И что тебе мешает?

  - В основном финансы: одна пушка стоит, как половина моего корпуса. Да и сам корпус пришлось бы менять, иначе не пройти экзамен по прикладной тактической подготовке во флот Федерации.

  - Странно, - протянул симбионт, - у вас все измеряется деньгами, а у нас знание - сила! Образование решает, кем ты будешь в жизни.

  Мне не хотелось разочаровывать Вику подвида Б, указывая на тот факт, что именно в ее провинции 'Россия' одна из самых коррумпированных систем воспитания на Сол три. По крайней мере, так говорилось в официальных докладах. К тому же своим молчанием я давал симбионту дополнительный стимул почувствовать ее превосходство, отчего расположение духа Виктории заметно усилилось. Ее предрассудкам никак не могла воспрепятствовать критическая оценка реальности.

  - Ладно, так как эти штуки работают? - она указала на ячейки с 'монетами'.

  - Вскрываешь защитную оболочку капсулы и прикасаешься к ней любой частью тела. Сознание переходит в... гм... 'спасательную шлюпку', и та немедленно вылетает в направлении ближайшего твердого планетоида. Где ее и обнаружат поисковые дроиды когда засекут сигнал с ее хм... 'маячка'.

  - Понятно, а как оно найдет ближайший 'планетоид'?

  Вике, похоже, этот разговор был интересен, меня же чуть вводил в смятение: 'Не нарушу ли я закон о неразглашении?'

  - Найдет, - отрезал я.

  - А как монетка приземлится? - не унимался симбионт. - Она же сгорит в атмосфере! Так НАСА говорит!

  Я не знал, кто такой 'Наса', и, на всякий случай, дал команду процессору проверить, нет ли инородного существа на борту.

  'Ответ отрицательный', - выдал мой электронный мозг.

  'Я уже и сам догадался. Не мог сперва базу знаний по Сол проверить? - прикрикнул на него я. - Создатель, я так параноиком стану!'

  - Из того, что я имею право тебе сказать, - осторожно начал я.

  - То есть из того, что я и так знаю или могу узнать, - оборвал меня симбионт.

  - Да, так вот... Капсула является небольшой солнечной батареей, с помощью заряда которой поддерживает сознание. Во время посадки на планетоид использует собственную силу отталкивания, чтобы компенсировать притяжение планеты, если та обладает магнитным полем. При наличии атмосферы, - тут было очень трудно подбирать термины, но я тщательно выискивал их, - 'планирует' в газообразных слоях, медленно опускаясь на поверхность.

  - А если нет ни магнитного поля, ни атмосферы?

  Честно говоря, такого вопроса от Вики я не ожидал. Я давно догадался, что астрофизика не является приоритетом в списке ее предпочтений.

  - Тогда 'монетка' выходит на стационарную орбиту и вращается там. Так как на подобных планетах вероятность обнаружения капсулы аборигенами ничтожно мала ввиду отсутствия этих самых аборигенов. Хотя бывают исключения.

  - Все-таки нудный ты, Макс, - сказал симбионт, захлопнув отсек. - Нумизмат, блин! Где ножницы-то?

  Отыскав в отделении для простейших мединструментов ножницы прямые остроконечные, симбионт прихватил заодно и ножницы нейрохирургические, мотивировав тем, что они больше подходят для ухода за ногтями. Я не спорил.

  В рубке было тихо. Только из клетки с му'ум-рэками доносились едва слышные возня и рык. Вика сразу направилась к ним, извлекла того, что потемнее, и умостилась на своем ложе.

  - Стоп, ты что собралась предпринять? - озабоченно спросил я.

  - Надо его постричь, - без тени смущения заявил симбионт и занес свое орудие пыток над му'ум-рэком, - смотри какой он лохматый!

  - Не делай этого!

  А я-то понадеялся, что самка прислушалась к моим рекомендациям укоротить собственные волокна.

  - Почему?

  - Так мы его не продадим, - пояснил я, - шерсть му'ум-рэка является органом осязания и питания одновременно. Через ворсинки существо поглощает пищу и воду. Если ты обрежешь их, твой 'мумрик' погибнет. Не сразу, конечно, но в любом случае в таком виде его никто не купит.

  - Я-а-а-сно... - Вика отложила ножницы и достала свой гребень. - Тогда я его причешу. Это хоть можно?

  - Можно, только постарайся не вырывать его рецепторы клочьями, - посоветовал я.

  Мой симбионт с усердием взялся за дело. Бережно водил расческой по внешнему покрову существа, улыбаясь во всю ширину мембран и приговаривая: 'хороший, мой хороший, я назову тебя Клубок'.

  - Ты хотела сказать 'Колобок'? - подсказал я весьма популярное имя из земного фольклора. К тому же строение этого мифического персонажа наиболее точно соответствовало телу существа, если не принимать во внимание отсутствие у му'ум-рэка ротового отверстия и наличие меха.

  - Нет, - любовно гладила сферу Вика, старательно избегая задевать расческой глазные яблоки, - Клубок, Клубочек...

   К тому времени мой процессор нашел значение данного термина, и я склонен был согласиться с симбионтом.

  - А второго как назовешь? - из чистого любопытства спросил я.

  - Шарик, - мгновенно ответила Виктория подвида Б.

  - Очень оригинально, - заверил я.

  Прошел еще час. Я начал понемногу беспокоиться по поводу чрезмерной привязанности Виктории к своим 'мумрикам'. Симбионт непрерывно и поочередно гладил их, прижимая к груди, расчесывал, потом перекатывал по кровати, потом, налюбовавшись вдоволь, вновь брал на руки и опять расчесывал. Причем эта совершенно не поддающаяся осмыслению последовательность не то что не надоедала Вике, но даже доставляла ей необъяснимое наслаждение. И, видимо, не ей одной: шарообразные тварюки перестали урчать, издавая время от времени только тоненький писк 'му-у-ум, му-у-ум'.

  'Похоже, один я остался лишним на этом празднике жизни. Не говоря уже об обещании некоторых заняться уборкой машинного отделения'.

  Смотрел я на это представление, смотрел, и вдруг мне пришла в голову мысль, не лишенная логики: 'Раз Вика испытывает эмоциональную привязанность к геометрии сфер, то такую мелочь я в состоянии ей обеспечить!'

  Я вывел на противоположную стену вместо 'зеркала' запись трансляции одного из земных состязаний. Игра была довольно примитивной: нужно всего лишь закатить мяч в ворота команды соперника без помощи манипуляторов.

  Мой симбионт на минутку оторвался от своего занятия, привлеченный комментариями какого-то неадекватного гуманоида, поясняющего события на поле часто срывающимся на крик голосом. Не пойму, зачем это требовалось - происходящее в игре было очевидным. 'Ну, разве что для землян с дефектами мозга', - решил я.

  - Смотри, состязаются команды с твоей планеты, - объявил я, радуясь, что самка отвлеклась от своих му'ум-рэков, - Реал и Барселона. Смотри-смотри, как люди толкают биподами этот шар! Весело, правда?!

  Вика, ничего не сказав, вдруг вернулась к своим питомцам. Кажется, зрелище не нашло отклика в ее душе.

  - Хочешь, я заменю изображение мяча на 'мумрика'? - мне показалось, так будет забавнее.

  - Нет, Макс, - сказал симбионт устало, - смотри свой футбол...

  Пока я раздумывал, что бы еще предпринять такого, что могло бы отвлечь самку от ухода за коренными обитателями Сириус шесть, комментатор заорал во все децибелы:

  - Го-о-о-л! Го-о-о-л! Месси! Месси! Но вы только посмотрите, как Хави отрезал пол обороны Реала своей передачей!

  Вика не смогла проигнорировать столь значимое событие и краем глаза взглянула-таки на экран.

  - Нравится Месси? - тут же спросил я.

  - Нет, - ответил симбионт, сделав вид, что занят структурированием волокон Шарика.

  - Тогда, наверное, Хави? - догадался я.

  - Нет, - уверенно отрезала Виктория, потом смущенно добавила: - Мне Криштиану нравится.

  Я уже сообразил, о ком идет речь - о высоком гуманоиде с короткими черными волокнами, постоянно появляющемся в эпицентре событий поединка. 'Хм, как бы мне заполучить этого Криштиану для воспроизводства моей особи?'

  - Если у него такие замечательные технические параметры, почему его поставили играть на левом краю поля? - удивился я.

  'Действительно, - поддакнул мой компьютер, - какого хрена? С острия атаки он мог бы наносить свои мощные удары'.

  Я даже не ощутил, как настолько примитивная игра внезапно захватила все мое внимание.

  'Ты куда пас отдаешь, дебил?! - уже вовсю орал мой наэлектризованный процессор. - Ты что простую параболу рассчитать не в состоянии?'

  'А вращение, а скорость ветра?' - возразил я ему.

  'А нафига этот флажок в углу поля поставлен?! - в запале воскликнул мозг. - Чтобы по нему определять сопротивление воздуха'.

  - Ты с кем там разговариваешь? - спросила Вика.

  'Черт, я же не выключил громкую связь!' Теперь уже выключать смысла не было.

  - Это мой процессор. Вика, а ты что думаешь?

  - Думаю, что у тебя шизофрения, - ответил симбионт, искоса глядя на проекцию.

  - Нет, я о том, почему они так мечутся по площадке? - увлеченно перебил я. - Не проще ли выстроиться в линию и считать траекторию для следующей передачи?

  Самка ничего не ответила, но я решил не оставлять попыток занять ее игрой:

  - А вот эти в черных футлярах, это кто?

  - Твои собратья. Чехова читал?

  - Нет, - сконфуженно ответил я.

  - Почитай 'Человек в футляре', - Вика сделала паузу. - Если серьезно, Макс, это судьи. Типа того светлячка-полицейского на станции.

  - Ясно, - рассеянно бросил я, не прекращая попыток отогнать это внезапное чувство сопричастности происходящему на поле. - Глянь: он показывает какой-то желтый прямоугольник, это сколько кредитов штрафа?

  Мой симбионт, вздохнув, поместил Шарика обратно в клетку. Даже самке подвида Б стал очевиден тот факт, что игнорировать традиции родной планеты дальше она не сможет.

  - Нисколько.

  - В чем же тогда заключается наказание?

  - Ну, если даст красную карточку, то удаляют с поля, - пояснила Вика.

  - Хм, и это все? Странные у вас обычаи. Откровенно цепляют биподами игроков противоположной команды. Ты только посмотри - никто не подчиняется полицейскому дроиду! Еще и позволяют себе огрызаться на него. Неудивительно, учитывая вашу систему правосудия. На Арене Федерации дроид немедленно распылил бы подобное существо. Зачем тогда вашему судье дезинтегратор на шее, если он его не использует, кроме как дуть в него?

  - Кто же станет играть в игру, где арбитр может тебя убить? - брови симбионта поползли вверх.

  - А какой смысл, скажи мне, если половина игры состоит из нарушений правил, наказанием за которые служат всего лишь эти ваши 'штрафные'? В половине случаев механика игрока даже до ворот добить ему не позволит с такой позиции. Так еще и стенку перед ним ставить позволено! - я так распалился, что не заметил, как выкрутил громкость на максимум.

  - Дикость! - не слушала меня Вика, продолжая гнуть свою линию звонким голоском, пытаясь перекричать динамик. - А еще что-то там трындишь о ступенях цивилизации. Мы, такие все из себя примитивные, отказались от гладиаторских боев около двух тысяч лет назад. А вы, умники, уничтожаете все, что движется за малейший проступок!

  Мне много чего было возразить на столь ничтожный аргумент. Можно было бы привести примеры некоторых не столь давних войн на Сол три, да мало ли? И я почти уже это сделал, только процессор вдруг напомнил канцелярским тоном: 'одна минута до гиперпрыжка'. Я мгновенно взял себя в руки и, чуть поостыв, сказал:

  - Мы никого не уничтожаем. Вообще никого, даже серийных убийц. Первый закон Федерации: тело заменяемо, сознание - бесценно. Сознание убивать запрещено.

  Мой симбионт обдумывал услышанное. Потом изрек:

  - Выходит, полноценная спасательная шлюпка мне не светит.

  - Пять секунд до гиперпрыжка! - объявил процессор по громкой связи.

  Вика сидела, надувшись, на своей кровати. 'Мумрики' - в клетке. А в трансляции матча был перерыв на рекламу. У меня тоже не было особого желания продолжать спор с симбионтом. Похоже, самке было неуютно в полной тишине, и она первой прервала затянувшееся молчание:

  - Макс, выведи изображение снаружи, - попросила она примирительно.

  - Там не на что смотреть, - кажется, мой голос прозвучал обиженно.

  - Но мы же в гиперпространстве, так?

  - Ну, да.

  - Значит, там должен быть такой красивый тоннель с переливающимися всеми цветами радуги фрактальными стенами. Покажи.

  Я был в небольшом замешательстве. Даже не знаю почему: то ли от неожиданности, что самке известно значение слова 'фрактал', то ли испытав очередное столкновение реальности со стереотипами Вики. 'В конце концов, спорить с ней - себе дороже'. Это я давно усвоил, поэтому просто спроецировал требуемую картинку на стену.

  - Ну, и где? Где эта червоточина?

  - Это она и есть, - экран был абсолютно черным. - Почему ты решила, что тут должны быть какие-то радужные стены? Мы просто плывем в пульпе из нейтрино, кварков и других субатомных частиц.

  - Н-н-не, не знаю... Видела в фильмах, что должно быть так, то есть не так, как у тебя.

  - У меня... - усмехнулся я. - Я не тот, кто устанавливает законы физики. Обращайтесь по адресу. Мы находимся в шестом измерении. Здесь та же материя, только путь короче.

  Симбионту мои пояснения явно не пришлись по душе. Состояние Вики стремилось к положению 'скука', за которым следовали еще более угнетающие 'разочарование' и 'грусть'. По этой причине я поспешил ее информировать:

  - Выход из гиперпространства через две минуты.

  Я сфокусировал внешние камеры, дав две картинки А и Б Проциона и общий вид системы над ними. Вика, лежащая до того на 'кушетке', хмуро уставившись в потолок, встрепенулась и села на своем ложе:

  - О, о-о-о! - только и смогла произнести она в первое мгновение. - Такая желтая и эта беленькая рядом.

  Меня позабавило, что на земном для ускорения общения использовались уменьшительные суффиксы. То есть, надо понимать, 'белая' значит 'белая большая', а 'беленькая' - 'белая маленькая'. 'Надо запомнить'. Гораздо позже я узнал, что определение 'гигант' произносится как 'белюща-а-а-йа!' или 'о-о-фигеть йа-а-ар-ка-йа!'

  - Да, желтый субгигант, немного ярче вашего Сол, но старше. И белый карлик Процион Б - умерший красный гигант, некогда бывший старшим братом в этой паре.

  - А где та планета, на которую мы садимся? Ты вроде бы упоминал, что это будет не станция.

  - Один из спутников Процион одиннадцать - это газовый гигант, но вокруг него вращается несколько десятков твердых спутников. Хотя тут, конечно, вопрос в том, планетоид какого размера считать спутником... Некоторые ученые приводят...

  - Макс!

  - Что?

  - Не отклоняйся от темы, - назидательным тоном посоветовала Вика, - есть там жизнь?

  - Да. Пятый спутник называется Фулонг на универсальном. Жители... не знаю, как перевести на земной - 'фулонгийцы', что ли, или 'фулонгиане'... Химический состав атмосферы: 66% - оксид углерода, 14% - оксид серы, 8% - кислород, 3% - аммиак...

  - Я поняла, поняла, - вновь оборвал меня симбионт. - Ты просто душа компании! Так что там на планете-то?

  - Ну, если планируешь выходить на поверхность, то тебе понадобится скафандр. Температура на планете неприемлема для твоего организма, дышать нечем, да и гравитация в полтора раза больше земной - это затруднит передвижение. Поэтому я бы предпочел, чтобы ты осталась в приемном терминале. Кстати, а почему ты спрашиваешь?

  - Хотела травки мумрикам насобирать, - так вот просто и невинно ответила Вика.

  Не знаю даже, какие доводы приводить симбионту в подобной ситуации: тот, что 'травка' с Фулонга 'не катит' в пищу му'ум-рэкам, или, что там нет, и не может быть никакой 'травки' в ее привычном понимании...

  - Зачем? - спросил я вместо этого. - Мы все равно намеревались их продать, если повезет.

  - А если нет?

  - Тогда продлю аренду парковочного места еще на час, не купят - полетим дальше. По моим расчетам мы окупим этот товар за земную неделю. Ну, не то чтобы окупим, по, крайней мере, не потеряем вложение.

  Вика как-то странно посмотрела на клетку, в которой после сеанса парикмахерского искусства, закрыв глаза, лежали му'ум-рэки. Было бы интересно знать, какую тактику поведения она просчитывает в данный момент.

  - Там что-то было в договоре, - начала самка, наморщив лоб, - насчет 'корабль обязан... бла-бла... подбирать любое живое существо'...

  - 'Разумное существо', - пришпилил я симбионта, - 'взять на борт любое разумное существо, нуждающееся в помощи, и не допустить уничтожения его сознания', - процитировал я первый параграф.

  Виктория подвида Б надолго замолчала, оценивая безукоризненность моих аргументов и грустно поглядывая на клетку. После чего выдала свой, не требующий отрицания, довод:

  - Ма-а-кс, давай оставим их, они такие миленькие!

  - Но это МОИ сорок кредитов! - воскликнул я.

  - Ма-а-кс, ну пожа-а-а-луйста-а-а! - чуть не плача, попросила самка.

  Я не мог понять собирается ли гуманоид впасть в одно из нестабильных состояний прямо сейчас, или это простая уловка, дабы склонить меня к принятию желаемого решения.

  'Дурилка картонная!' - сказал мой процессор.

  Его сентенции я тоже не оценил.

  Тот момент был самым обычным. Вовсе не каким-то 'эпическим'. И помнить о нем, наверное, не следовало бы. Мне он врезался в память только потому, что в этот самый момент мое существование, да и не только мое, кардинально преобразилось и впитало в себя весь страх неуверенности в завтрашнем дне, подстегиваемый неопределенностью последствий и постоянным ощущением конца.

  Для Вики, наверное, тот момент тоже был обыкновенным, я бы сказал 'обыденным'. И такое восхваляемое в форумах качество земного симбионта подвида Б, как 'интуиция', не сработало в той ситуации. Равно как и качество 'ж...пой чувствую'... Но это уже относится к серии А...

  Так вот: мой симбионт спокойно себе расположился на 'кушетке', придав телу горизонтальное положение, и пришивал медицинской иглой отвалившуюся пуговицу к вороту блузки, изредка поглядывая на потолок каюты. Там я как раз организовал для Вики мини-кинотеатр с просмотром фильма 'Гордость и предубеждение'. Сериал, как по мне, был скучным, в стиле 'кто придумает фразу позаковыристее' и потом не менее витиеватую в ответ. Но самке он нравился, да и его длительность меня полностью устраивала - шесть часов до Фулонга пройдут незаметно. Вика наслаждалась зрелищем и периодически откусывала свой фрукт с Аламака, запивая кофе 'Якобс'. Кстати, я вынудил ее саму сходить за кипятком в отсек для симбионта, хотя БТ-82 к тому моменту уже были заряжены. Но Вике я, естественно, 'забыл' об этом сказать - капля сладкой мести за 'мумриков'.

  Я, тем временем, досматривал футбольный матч. 'Вот что так затягивает в этой простой игре, не пойму?' Несколько раз я пробовал дать команду процессору оценить факторы вовлечения, но он всякий раз отвечал: 'недостаточно исходных данных'. Видимо, в это время сам тупо пялился в монитор.

  'Почему на симбионта этот гипноз не действует? У нее противоядие в крови?' - настаивал я.

  'Недостаточно исходных данных', - получил я привычный ответ.

  'Ладно', - так... Иниеста проходит по центру, пас Фабрегасу... ну! Ну!? Штанга!

  'Да чтоб тебя!' - кажется, в запале я сломал коммуникатор симбионта. Реклама в перерыве утверждала, что с 'Туборг' игра в мяч смотрится на порядок зрелищнее. Я спросил у Вики, нет ли в ее 'сумочке' Туборга. Она ответила что-то типа: 'Нет, но есть мобилка'. И передала под мой контроль примитивное устройство людей, на поверхности которого красовалась надпись 'Самсунг'. Он тоже упоминался в рекламе, и я решил, что это также поможет проникнуть глубже в суть 'футбола'. Посмешило то, что операционка простейшего уровня в этом 'Самсунге' называлась 'Андроид'. 'Ха-ха, андроид! Люди, вы видели когда-нибудь андроида?' Очень забавно.

  Что-то я отвлекся. Итак, в момент, когда Вика поглощала свой кофе вкупе с Джейн Остин, я смотрел трансляцию, а Пуйоль выносил мяч после атаки Реала, динамики разорвались на полную мощность:

  - Транспортный корабль МА-Икс 8350, класс 2! Говорит служба безопасности Федерации. Приказываю заглушить двигатели и оставаться на месте!

  Мой симбионт аж подскочил с кровати. Я бы, наверное, тоже подскочил, если бы имел биподы или другие органы передвижения.

  - Повторяю, - бесстрастный голос разнесся эхом по всему внутреннему объему корабля, - заглушите двигатели и оставайтесь на месте. Всем симбионтам пройти в свои камеры!

  - Кто? Что?... - Вика растерянно озиралась. - Макс, что это?

  - СБФ, - ответил я, заикаясь, - не знаю, может незаконный ввоз... Принято, ждем прибытия, - передал я в ответ. - Вика, тебе лучше пройти в свой отсек.

  Кажется, симбионт был взволнован даже больше, чем я.

  - Макс, ты что - останавливаешься?

  - Конечно - экстренное торможение. Стыковка через 15 минут.

  - Улетай от них! - предложила самка.

  - Что?

  - Валим отсюда! - нервно воскликнул симбионт.

  - Да... это... ну как же...?

  - Делай, я сказала! - завизжала Вика.

  - Это... это невозможно... их двигатель... это фрегат третьего класса, он нагонит нас через полчаса, даже если я стану удаляться от него на предельной скорости.

  Гуманоид пребывал в странном состоянии - такой конфигурации его лицевых мышц не было в моей базе соответствий земным эмоциям. Потом Вика вдруг очень спокойно произнесла:

  - Макс, ты можешь уйти от них?

  - Нет, разве что... - я был не восторге от такой мысли, хотя именно Вика в свое время ее мне и подсказала.

  - Разве что?

  - Гиперпрыжок отсюда, - ответил я, - но я на такое не пойду. И не проси. Это значит уничтожить целую планету, может быть даже несколько планет. Никогда! - заявил я твердым голосом.

  - Мы в десяти минутах хода. Ожидайте, - вклинился в наш диалог голос дроида. - Оставайтесь на месте. Всем симбионтам пройти в свои камеры.

  Вика смотрела на потолок рубки хмуро и напряженно. Потом развернулась и вышла в коридор, тряхнув волокнами на голове.

  - Ты куда? - зачем-то спросил я.

  - В туалет, - ответила она коротко, - он же приказал.

  Резиновые стержни симбионта застучали по лестнице на среднюю палубу. 'Так, все будет хорошо. Не может быть иначе. Скоро дроиды СБФ проверят корабль и скажут, что все в порядке. Мы ведь не перевозим никакой контрабанды. Все будет хорошо...'

  Не дойдя пару шагов до своего отсека, Вика вдруг свернула во все еще открытое медицинское отделение и вручную задраила входной люк изнутри.

  - Вика, Вика! - закричал я.

  - Симбионт с поддельным идентификатором 'Виктория Иванова', немедленно пройдите в свой отсек! - донеслось из динамиков более чем настойчиво.

  - Что? - мой симбионт уже открыл шкаф аварийной эвакуации и безуспешно пытался распечатать одну из капсул.

  - Стой! Подожди! - в отчаянии выкрикнул я.

  - Я на Землю не вернусь! - уверенно выпалила Вика, разбив-таки оболочку капсулы хирургическим молотком.

  - Вика!

  - Что? - она обернулась и посмотрела на меня, будто точно знала, где находится камера.

  Этот миг мне и запомнился больше всего, как водораздел между жизнью и смертью, как межа, отделившая мое прошлое от моего будущего жалкого существования. Я - растерянный, подавленный, и она - решительная, точно знающая чего хочет. На вид беспомощная по своим тактико-техническим показателям, в оранжевой 'робе' и с этими неэффективными волокнами, свисающими по краям приемного блока.

  - Каков твой истинный идентификатор? - выдавил я.

  - Ира... Ирина Каминская, прощай, Макс, - ответила она и сжала 'монетку' обоими манипуляторами.

  Раздался хлопок, и капсула экстренной эвакуации покинула мой полезный объем. Тело симбионта осело на пол, гулко ударившись затылком об обшивку камеры, и замерло. А я почему-то все не мог оторвать фокус камеры от застывших глазных датчиков Вики-Ирины. Казалось, что вот-вот в них вновь огоньком затеплится жизнь, и самка спросит: 'Откуда эта кровь на полу?'

  * * *

  - Транспортный корабль МА-Икс 8350, класс 2, ваше сознание приговаривается к пятистам темпам исправительных работ в системе Процион в качестве накопителя излучения. Ваш корпус будет конфискован в пользу Федеративного правительства.

  - Но я же...

  - Вы имеете право на подачу апелляции в установленном порядке. Суд окончен.

  Глава 5. Умтак

  Бежать, бежать, бежать... Свет, свет... бежать, бежать, бежать... Стоять... Нюхать, нюхать... Враг нет... Бежать, бежать, бежать... Нюхать... Там! Бежать, бежать... Тут! Копать, копать, копать... Да... Еще копать... Грызть, грызть вкусно... Вкусно... вкусно... Кто? Кто? Нюхать, нюхать... Друг тут... друг... Кусать друг, кусать... Уходи друг... уходи друг... Мое грызть.... Грызть, грызть... вкусно...

  Застрять... вкусно застрять! Умирать... умирать... Глотать не умирать... глотать... глотать... Не умирать! Не умирать!

  Бежать, бежать, бежать... Где вкусно... где? Там! Бежать, бежать... Вот! Копать, копать... Стоять... Стоять! Нюхать... Враг... враг! Бежать, бежать, бежать... Тут враг, тут... Стоять... стоять! Стоять враг тут, тут...

  Бросок.

  Ш-ш-ш-ш... Глота-а-а-а-ть... Глота-а-а-а-ть... Вку-у-у-сно. Толка-а-ать, толка-а-ать... Глу-у-уб-же... Толка-а-а-ть... Ш-ш-ш-ш... Лежа-а-а-ть... Тепло... Лежа-а-ать... Тепло и вкусно-о-о... Ш-ш-ш-ш... Вра-а-аг... Вра-а-аг... Бежа-а-а-ать... Тепло-о-о и вку-у-усно-о-о... Бежа-а-а-ть... Бежа-а-а-ть? Беж...

  - Умтак, опять ты весь измазался.

  - Прости, мам, с Рултаком ловили ползучек - я люблю есть ползучек.

  - Дай я тебя пощекочу, мой славный...

  - Ты кто? Не подходи ко мне, урод! Не трогай меня! - Умтак взбрыкнул и завалился на спину. - Не подходи! Прочь, прочь! - орал он.

  - Что с тобой, Умтак? - Кулитук остановилась на мгновение, но потом двинулась к сыну.

  Сбитый с толку Умтак сел на полу, будто впервые оглядывая комнату всеми четырьмя глазами.

  - Мам... не знаю... - растерянно промямлил он, но глаза его прояснились. - Кажется, съел что-то. Живот болит.

  И Умтак заплакал, всасывая слезы. Кулитук протянула хобот к его лбу.

  - Мама! Мама! Опять... Мама! - завизжал Умтак и перекатился на бок, отбивая хобот Кулитук своим и размахивая всеми руками:

  - Прочь, урод! Прочь! Убери свое мерзкое щупальце! Прочь!

  Кулитук отпрянула. Умтак вскочил, оттолкнул мать и выбежал в дверь. Навстречу ему хлынул яркий свет, тротуар ушел из-под ног, и Умтак снова упал. Мимо проплывали низкие бежевые постройки. А сам Умтак сидел на горизонтальном эскалаторе, который нес его вперед.

  - Умтак?! - донесся голос позади.

  - Мама... мама... - опять раздался писклявый голос у Ирины в голове. Но уже тише, гораздо тише.

  'Боже, я в бреду!'

  По сторонам громоздились друг на друга светлые домики кубической формы, как в пещерных городах Анатолии. Они были кругом - впереди и сзади. Впрочем, что такое впереди, и что такое сзади? Ирина каким-то образом видела во всех направлениях. Даже вверх, где на сером с темными тучами небе висело сразу два солнца: большое желтое и маленькое белое за спиной. Движущиеся эскалаторы пересекали все обозримое пространство. Они ехали вперед и навстречу, сворачивали за углы построек и забирались на мостики. Но главное - вокруг были 'они' - пылесосы!

  'Боже', - повторила Ира и закрыла глаза. Когда открыла, ничего не изменилось.

  Повсюду были эти существа: большие, массивные, фиолетового цвета, с цилиндрическими телами без головы, или головами без тела. На четырех коротеньких ножках. С четырьмя такими же неуклюжими ручками по периметру и длинными похожими на тромбон хоботами. Создания походили на огромный пылесос 'Буран' советских времен или на старый чайник того же периода. Они стояли на тротуарах и ехали на эскалаторах, гулко дудели в свои 'дудки' и моргали двумя парами глаз на макушке 'чайников'. Их сливающиеся в раскатистую какофонию звуки эхом били по голове.

  'Боже, - тряхнула головой Ира, - мама... мама... Что это такое? Что Я такое?' Она заплакала, сидя на движущейся дорожке и непроизвольно всасывая слезы хоботом.

  - Мама... - повторил тоненький голос где-то внутри и затих.

  * * *

  'Высокочтимому суду системы Фомальгаут

  Накопительного дроида-сортировщика номер 3931 в цепочке, системы Процион

  (ранее известного как 'транспортный корабль МА-Икс 8350, класс 2')

  Апелляция

  на решение трибунала системы Процион:

  Прошу пересмотреть решение трибунала системы Процион в связи с неучтенными обстоятельствами моего дела номер Y4-21400351, а именно:

  1. Я не был информирован о том факте, что симбионт с идентификатором 'Ирина Каминская' выдает себя за другого симбионта с идентификатором 'Виктория Иванова'.

  2. По объективным причинам я не мог воспрепятствовать бегству симбионта от правосудия.

  Прошу Высокочтимый суд принять во внимание отсутствие значимых правонарушений с моей стороны ранее, а также обстоятельство, что указания патрульного фрегата я исполнял в точности. Как вы можете убедиться из лог-файлов корабля, я немедленно выслал ремонтного дроида вскрыть медицинский модуль, в котором заперся симбионт. В том, что БТ-82 не успел воспрепятствовать эвакуации симбионта, моей вины нет.

  Накопительный дроид-сортировщик номер 3931 в цепочке, система Процион.

  2.74 млрд. темпов от Большого Взрыва'.

  Дроид-сборщик уже разгрузил моего соседа и теперь направлялся ко мне. Я рассортировал контейнеры с изотопами и приготовился к обмену.

  - 3931-й, - передал сборщик на полпути, - для тебя личное сообщение с Фомальгаут.

  'Вот, а вы говорите! Громоздкая бюрократическая система! Так быстро прислали ответ!'

  Дроид подлетел к моему передаточному отсеку и пристыковался. Я начал отгружать ему плазму и заряд.

  - Давай, где оно? - нетерпеливо спросил я.

  - Минутку, - сказал сборщик, - принимай тару сперва.

  Я включил обратную тягу, пока пустые контейнеры не заполнили мой трюм.

  - Забирай, - дроид загрузил шифровку в мой компьютер и отчалил к следующему в этой цепочке несчастных сознаний, вращающихся на орбите вокруг Фулонга.

  'Суд системы Фомальгаут

  Накопительному дроиду-сортировщику номер 3931 в цепочке, системы Процион

  Преамбула:

  При более тщательном изучении вашего дела номер Y4-21400351 суду стали известны новые факты, как то:

  1) Анализ лог-файлов компьютерной оболочки корабля МА-Икс 8350 выявил злоупотребление с вашей стороны во время найма симбионта. Пользуясь незнанием гуманоида, вы обманным путем убедили его подписать контракт, что повлекло в итоге серьезные последствия.

  2) Полицейский дроид обнаружил на вашем корабле контрабандный контейнер, содержащий 161 грамм запрещенного к ввозу вещества земного происхождения ('кофе').

  3) В аварийной ситуации вы проявили преступную халатность, так как медицинский модуль был не заперт, что позволило симбионту успешно эвакуироваться.

  Постановление:

  Принимая во внимание вновь открывшиеся обстоятельства, а также то, что ваш кредитный баланс обнулен, и суд не в состоянии взыскать с вас штраф, Апелляционный суд системы Фомальгаут приговаривает вас дополнительно к 100 темпам исправительных работ без оплаты.

  Общий срок отбывания наказания составляет 600 темпов.

  Суд системы Фомальгаут.

  2.74 млрд. темпов от Большого Взрыва'

  'Вот так вот. Попробовать что ли подать кассацию в Совет? Или мне только срок накинут, когда разберутся со всеми похождениями моей самки на Сириус шесть? 'Таракан', попытка украсть хозяина из его же магазина вместе с топливом, еще и присовокупят потасовку с землянами... В любом случае, за симбионта по закону отвечает корабль, так что мне светит? - я начал сомневаться в федеральной системе правосудия. - Три тысячи земных лет... уже три тысячи... - сам не заметил, как перешел на единицы измерения Сол три'.

  * * *

  - Малыш, ты заблудился? - Ирина ощутила на затылке поток теплого воздуха.

  Позади нее стоял фиолетовый абориген и вежливо трогал ее макушку своей 'дудкой'. Странно, но Ирина понимала, что он говорит. Она рассеянно оглянулась по сторонам. Это действительно было удивительно: незнакомые символы на домах, вывески над движущимися тротуарами, реклама - все это она могла прочесть! Даже в жужжащем гуле этих существ она могла вычленить отдельные слова.

  - Не плачь. Как тебя зовут? - дохнул ей в лицо 'пылесос'.

  'Да... Как? Как?' Что-то смутно припоминалось, какой-то...

  - Умтак, - ответила Ира и добавила: - у меня животик болит.

  Глаза ее снова наполнились влагой, хоть и по другой причине - изнутри действительно что-то жутко давило. Тупой тянущей болью, будто она проглотила камень. Ирина потянулась к этому месту на теле, но ее руки-обрубки не доставали. Их даже невозможно было соединить вместе.

  - Пойдем к врачу, - предложил фиолетовый 'пылесос', протягивая руку.

  Внутри Ирины что-то забулькало, вырвавшись струйкой газа из ее 'хобота'. Фиолетовый согнул колени и склонился над ней.

  - А-а-а, так тебе просто надо в туалет! Идем, ты же в школу шел? - он указал своим гибким отростком на мешочек, висящий над передней ногой Иры.

  - Н-ну, да, - ответила она, вставая, - н-наверное...

  Здание школы сильно выбивалось из окружающего пейзажа. Оно представляло собой огромную пирамиду, наподобие египетских, только цельностеклянную. Именно туда сейчас Иру и вел местный житель, представившийся Глолитиком. Всю дорогу Ирина мельком рассматривала своего провожатого: он был на полкорпуса выше ее, массивнее, и кожа его была бледнее - скорее сиреневая, нежели фиолетовая. Глолитик уверенно миновал раздвижные двери и потащил Иру за собой направо к трем внутренним помещениям с круглыми цветными значками над проемами.

  - Вот, - возвестил пылесос.

  Ира ломанулась к ближайшей двери, но абориген тут же притормозил ее своим хоботом:

  - Ты куда? Это туалет для 'тук'! Вот для 'так'! - он указал тем же хоботом на средний вход.

  Только сейчас Ирина заметила, что круги над дверьми незначительно отличались цветом. Фиолетовый по центру наиболее соответствовал оттенку ее грубой как у слона кожи. Живот вдруг снова свело, и Ирина ринулась в среднюю комнату, выкрикнув провожатому 'спасибо' на языке, который едва знала.

  Внутри было просторное помещение с зеркалом во всю стену и несколькими кабинками. Ира в спешке оккупировала одну из них, пытаясь сообразить, как работает местный туалет. В принципе ничего сверхординарного - небольшой бассейн с водой и кнопки на стене. Желудок уже крутило так, что мочи терпеть не было. Но все эти повязки вокруг нижней части тела и ног! Ира никак не могла с ними справиться. Долго возилась, пока не распаковала эти бинты и уселась-таки грузным торсом поверх бассейна. Внутри нее забурлило, и нечто весомое вышло из ее тела вниз. Ирина почувствовала огромное облегчение.

  'Черт, так жить нельзя! Если каждый раз так болезненно?' - думала она, разглядывая кнопки. Туалетной бумаги или чего-либо подобного в поле зрения не наблюдалось. 'Ладно, вот, вроде бы значок похожий на воду'. Она нажала голубую кнопку и ощутила, как струя жидкости омывает ее снизу. 'Мне бы такой напор дома в душе... Так, а вот что-то красное'. Горячий воздух мощным потоком окутал ее 'днище'. 'Хорошо, приятно....' Ира держала кнопку, пока не высушила нижнюю часть тела. Поднявшись на свои короткие ножки, попробовала обратно завернуть себя в местную одежду. Это оказалось не так просто - Ира обматывала себя тканью и так и этак, путая застежки. Но, в конце концов, разобравшись, открыла дверь и вышла навстречу огромному зеркалу напротив кабинок.

  'Боже, я - бочка! Я большое бочкообразное существо с короткими щупальцами и гибкой дудкой вместо носа. А эти маленькие как у тумбочки ножки? Я - тумбочка. Да. Я - фиолетовая тум-бочка'. Ира вздохнула, моргнув всеми четырьмя глазами на крышке 'бочки'. Рта или чего-то похожего у существа, глядящего на нее из зеркала, не было. Ушей тоже, только пара огромных вмятин по бокам тела. Четыре ущербные ручки с двумя длинными пальцами на каждой располагались по окружности туловища. Точно под ними находились такие же непропорционально маленькие ножки, раскоряченные, как у самовара. Единственным, что могло достать до любой части ее тела, был шершавый складчатый хобот. Ира чувствовала, что рот находится где-то глубоко внутри него - она могла облизать крупные острые зубы влажным языком.

  Ей снова захотелось сесть и расплакаться, но она попыталась взять себя в руки, сосредоточившись на зеркале. Точнее на панели в нижней его части: там располагались несколько иконок. Ира прикоснулась к одной, и зеркало вдруг потемнело. В нем была все та же Ира, за вычетом того, что в зазеркалье не было света. То есть туалет-то был ярко освещен, но обстановка в зеркале походила на таинственную вечеринку при свечах, с отражением Ирины настоящей, вписанном в сцену.

  'Круто как!' - Ира помахала щупальцем, проверяя не иллюзия ли это. Потом начала тыкать в другие опции: она на фоне морского пейзажа (только пальмы какие-то странные); она же на чем-то вроде подиума с кучей дудящих 'пылесосов' вокруг; снова она в свете лунной... то есть загадочной двухлунной дорожки... И каждая кнопка меняла освещение и глубину пространства внутри зеркала.

  Ирине очень захотелось себе такое зеркало. Настолько, что она была готова попробовать выломать его из стены прямо сейчас, если бы оно не было таким огромным. 'Ничего, Макс мне купит такое. Или я заставлю его купить. Но сейчас надо разобраться с текущими проблемами', - Ира приоткрыла дверь и выглянула в холл. 'Добрый фиолетовый самаритянин' все еще дежурил снаружи. Он держал в руке прозрачную пластину с меняющимися картинками и водил по ней хоботом. 'Наверное, смс-ки шлет. Блин, как бы мне от него избавиться?' Можно было бы тихонько проскользнуть мимо, когда он отвернется. Только вот эти пылесосы отвернуться не могут в принципе - глазки постоянно таращатся во все четыре стороны.

  Ирина подождала еще пару минут, но ее надежды, что поводырь уйдет сам, не оправдались. Пришлось выбираться из уборной.

  - Как ты себя чувствуешь, Умтак? - участливо прогудел Глолитик, поворачиваясь к ней хоботом.

  - Хорошо, спасибо вам. Я пойду?

  - Погоди, сейчас успокою твою 'тук', - он начал что-то быстро набирать хоботом на пластине, - вот, все. Идем, мама попросила отвести тебя в класс.

  'Черт!' Но деваться было некуда. 'Этот Умтак - что-то вроде ребенка'.

  Ирина поплелась вслед за сиреневым, мягко держащим ее за хобот.

  Коридоры были очень просторными, залитыми светом, проходящим через прозрачный купол здания школы. Пылесосов вокруг было немного, большинство такого же роста, как Ирина. Глолитик подвел ее к устройству, похожему на земной терминал с большим экраном, потыкал несколько опций. На стене над ними зажглась голограмма с надписью: 'Умтак, школа Дафонг, 2-я ступень. Текущее занятие: химия органической жизни, аудитория 52'. Под текстом светилась трехмерная карта с проложенным маршрутом, как поняла Ира, от точки, где они сейчас стояли, до места проведения урока.

  - Идем, Умтак, - продудел ее спутник и выключил проекцию.

  - Спасибо, что привели его, - воскликнул большой пылесос малинового цвета, как только они вошли в класс, - 'тук' очень волновалась! Умтак, ты почему опаздываешь? - строго прогудело существо, обращаясь к Ирине.

  - Он немного заблудился и растерялся, - заступился за нее Глолитик, - видимо расстройство пищеварения. Но теперь все хорошо.

  - Спасибо вам, 'тик', - еще раз поблагодарил преподаватель и прикрикнул на Ирину: - А ты давай в трубу быстро!

  Ирина оглядела зал. Шестиугольное помещение с белыми стенами и прозрачным потолком было заполнено такими же, как она, учениками разных оттенков фиолетового. Всего десятка два 'человек'. Они сидели на низеньких подставках внутри прозрачных труб, положив руки на стеклянные кольца, опоясывающие их тела и висящие прямо в воздухе. Пылесосы то что-то набирали пальцами, то водили хоботами по поверхности труб, где постоянно вспыхивали буквы и изображения. В середине комнаты находился тот самый малиновый учитель с четырьмя указками - по одной в каждой руке, и какой-то конструкцией вроде маленького тонированного зонтика на 'голове', прикрывающего глаза.

  Ира быстро сообразила, что к чему, и взгромоздилась на пустующую круглую подставку у стены, свесив ножки. Внизу что-то зажужжало, и пол вдруг толкнул ее пятки. Ученики прерывисто затрясли хоботами, издавая звук наподобие 'пых-пых-пых'.

  - Умтак, у тебя мозги в хоботе... задом наперед, надо было еще щупальцами вниз сесть... - в общем смехе различила она.

  - Тишина! - рявкнул учитель.

  'Так, да как же тут...? - Ира посмотрела вниз, где из-под пола выезжало такое же, как у других, стеклянное кольцо, упираясь в ее тело. - Ага'. Ирина повернулась вокруг своей оси так, чтобы ноги-обрубки попали в вырезы на кольце, и умостилась поудобнее. Кольцо поднялось на уровень подмышек и крутанулось на 45 градусов. Ручки Ирины удобно легли на плоскость пластины, усеянной полупрозрачными сенсорными кнопками. 'Ага, - повторила про себя Ира, разглядывая кольцо, - теперь как тут трубу-то эту...?' На панели за спиной была такая большая квадратная кнопка со стрелкой вверх. 'Эта, наверное!' Снизу выскочила труба, заключив Иру в своеобразный аквариум. Стрелка на кнопке изменила направление.

  Перед глазами на стенке трубы вспыхнуло меню: 'Химия органической жизни: Урок 24. Предметы. Школа. Мой город. Знания Федерации. Галактическая Сеть. Неподтвержденное и мистика...' и еще штук сорок разных пунктов.

  Ужасно хотелось кликнуть 'Знания Федерации' или войти в галактическую Сеть, но Ира сдержалась и нажала хоботом на первую ссылку. Не стоило сейчас выделяться. На поверхности трубы и спереди и сзади тут же появилось такое море информации, что все четыре глаза Иры разбежались по сторонам, не зная, за что зацепиться. Движущиеся фото каких-то клеток, аморфных существ, похожих на змей, костлявых животных с кучей лап и крыльями, и много-много текста. Ира глубоко вдохнула. 'Надо расслабиться и не вызывать подозрения'. Она мельком глянула на вход - Глолитика не было. 'Хоть от этого отвязалась'.

  Пробежав глазами по изображениям, Ира отыскала хоть что-то знакомое - такой же фиолетовый пылесос, как она теперь - и радостно ткнула хоботом в него. Потом в 'общие знания' и начала читать:

  'Фулонгиец - коренной обитатель планеты Фулонг, пятого спутника Куиндук 11'.

  Ира с трудом припомнила рассказ Макса... 'Что-то там про одиннадцать... Ага, значит 'Куиндук' - это 'Процион' по-нашему... Так, что там дальше?'

  'Ступень цивилизации 5. Подразделяются на три подвида: 'тук', 'так' и 'тик'. Все подвиды участвуют в процессе размножения на разных стадиях...'

  Ирина снова вздохнула. Строгий малиновый учитель ходил между рядами, размахивая указками. Видимо следил, чтобы ученики не отвлекались от основной темы.

  'Интересно, когда же перемена?' - Ира сосредоточенно вернулась к чтению.

  Эти терминалы повсюду были замечательными штуковинами. Из них можно было почерпнуть любую информацию, абсолютно любую! И местные жители частенько и непринужденно ими пользовались. Ирина отыскала отдаленную панель с кнопками под самым скатом пирамидальной крыши и включила меню. Нашла 'поиск' и, проверив задними глазками, не следит ли кто, набрала всего лишь одну фразу: 'МА-Икс 8350'.

  'Координаты: Мегаполис Бушууг, космопорт, штрафстоянка для конфиската, - выдал компьютер, - МА-Икс 8350, класс 2, транспорт. Продается. Цена восемнадцать миллионов кредитов'.

  Ира ткнула хоботом в карту ниже сообщения, на экране высветился маршрут до Бушууга.

  'Далековато, на другой стороне планеты почти', - разочарованно подумала Ира. Дафонг, в котором она сейчас находилась, был чем-то вроде деревеньки по местным меркам. 'Если я в захолустье, как же тогда должен выглядеть настоящий мегаполис Буушуг? Ладно, сейчас нужно срочно взломать эту хрень', - она вынула из поясного ранца плоский круглый предмет на цепочке.

  Получасом ранее после окончания урока, учитель собрал их в группу и организованно повел в местную столовую. Там-то Ира и узнала, каким образом тут происходит обмен денег на товар: взрослые фулонгийцы просто дотрагивались хоботом до пластины на кассе, та, видимо, определяла владельца по его отпечатку и снимала кредиты со счета. С детьми, такими как Ира, все было несколько сложнее - кроме прикосновения 'дудкой' требовалось еще вставить этот круглый жетончик в приемное отверстие. На экране появлялось ее имя - 'Умтак', имена всех родителей, общая сумма на счету - сейчас она составляла чуть больше ста тысяч кредитов - и сумма, которую Умтак имел право потратить. Всего-то полкредита. Конечно, это обстоятельство огорчало, но еще хуже было то, что даже эти мизерные деньги нельзя было расходовать на что угодно. Когда подошла очередь Иры, и она с подносом, заполненным различными инопланетными вкусностями, которые очень хотелось попробовать, очутилась у кассы, грозный фиолетовый пылесос меланхолично указал на экран и пояснил: 'Ты что список своей 'тук' не видишь? Это тебе нельзя есть, и это... и вот это...' - говорил он, изымая у Иры половину блюд.

  Сейчас Ира вставила жетон в приемник, проверяя свой 'райдер'. Кроме незнакомых названий, в списке было выделено две сотых на какие-то игрушки и все. Ни о каких билетах на поезд и тем более на покупку корабля и речи не было.

  Ирина вошла в галактическую Сеть, отыскала свой почтовый ящик и поспешно отправила сообщение:

  'От: Умтак@Куиндук11-5.сектор6.гф

  Кому: ЗвездныйНаездник@Сол3-0.сектор6.гф

  Солнце, очень нужна твоя помощь, я тут совсем пропадаю. Можешь взломать для меня жетончик инопланетян, чтобы денег перевести на счет?

  Целую, Птаха.

  Жду очень'.

  Вдруг взвыла сирена, и табло над входом школу показало список аудиторий и следующих занятий. Пылесосы в холле засуетились и пришли в движение, растекаясь по залу. Ирина выключила терминал и, огибая толпу, двинулась к выходу. 'Надо где-нибудь переждать, пока придет ответ от Андрия. Благо этих инфо-штуковин кругом предостаточно'.

  * * *

  Сергей Викторович Каминский был бледнее смерти. Он тупо смотрел, как два металлических дроида вкатили в бункер тележку с угловатым саркофагом, похожим на гроб. Жабоподобный М'хак-о-Пло вежливо стоял в сторонке.

  Крышка саркофага откинулась, и начальник ГРУ увидел свою дочь, лежащую на спине. Совершенно обнаженную, с присоединенными к ее рту, носу, рукам и ногам трубками, обвешенную какими-то внеземными устройствами.

  - Что с ней? - прохрипел он.

  - Она без сознания, - сухо сказал посол пришельцев. В его водянистых глазах не промелькнуло даже искры сочувствия.

  Земная делегация за спиной Каминского угрюмо молчала.

  - Но что случилось? - осипшим голосом переспросил Сергей Викторович.

  М'хак-о-Пло сделал неопределенный жест перепончатой лапой:

  - С ее телом все в порядке, - произнес он, - как насчет вашей части соглашения?

  Начальник ГРУ рассеянно оглянулся, но тут же снова уставился на Ирину.

  - Еще работаем, - коротко ответил он.

  - Миша, не пялься так! Голой бабы не видел? - дохнул прямо в ухо астробиологу Сайгаков.

  - Такой красивой - нет, - ляпнул Миша и осекся. - Да я и не на нее смотрю вовсе, Виталий Федорович, я их приборы изучаю.

  Глава ФСБ лишь усмехнулся в ответ, наблюдая, как врачи перемещают бездыханное тело девушки на медицинскую каталку. Сам же глава ГРУ застыл, как статуя, уставившись в одну точку где-то внутри саркофага, хотя его дочери там уже не было.

  - Федерация ждет от вас результата, - обратился к присутствующим М'хак-о-Пло.

  Махнул рукой, подав знак роботам вывозить тележку, и в сопровождении своих изумрудных шаров покинул зал. Один из дроидов неожиданно вернулся. Все, кроме незамечающего ничего вокруг начальника ГРУ, напряглись, глядя на железяку. Та подлетела к Каминскому, и сунула ему в руки какой-то сверток:

  - Вот, это принадлежало гуманоиду, - сказал робот без намека на эмоции и скрылся в дверном проеме.

  - Серьезных травм не обнаружено. Нарушений функций организма тоже. Единственное, томография показала недавнюю гематому в затылочной части головы, видимо от удара тупым предметом, но предыдущий врач ее локализовал, - молодой доктор с папкой в руках застыл напротив сидящего у постели больной начальника ГРУ.

  Сергей Викторович Каминский оторвал взгляд от экрана с пульсирующей кардиограммой, обратил к медику осунувшееся лицо и сонно спросил:

  - Так почему же она не приходит в себя?

  Доктор поежился, потом пожал плечами:

  - Трудно сказать, рекомендовал бы вам найти хорошего нейрохирурга.

  - У вас точно все приборы работают? - Каминский так же бесстрастно кивнул на аппарат искусственной вентиляции легких.

  - Это для подстраховки, дыхание в норме, но на всякий случай... - врачу показалось, что посетитель его не слышит или не воспринимает слов.

  Он поспешил покинуть палату, чувствуя себя неловко то ли под взглядом отца пациентки, то ли от сознания собственного бессилия.

  Каминский уткнулся лбом в край постели дочери и тихо заплакал.

  * * *

  Суперинтендант сектора 6 М'хак-о-Пло с наслаждением поглощал кузнечиков с Сол три прямо в центральном отсеке станции Луна 1. 'Создатель, какие же вкусные виды тут обитают!' В этот момент в каюту вошел высокий землянин в сопровождении управляющего дроида.

  - Итак, вы попросили досрочно расторгнуть ваш контракт с кораблем, - констатировал посол, слизывая длинным языком очередное насекомое с тарелки. - Могу я узнать причину?

  Гуманоид в плотно облегающих покровах прокашлялся, и, стараясь не смотреть суперинтенданту в лицо, ответил:

  - По дому соскучился, - он помедлил, - не могу я десять лет симбионтом прислуживать.

  Неясно было, удовлетворил ли такой ответ М'хак-о-Пло или нет. Он что-то набрал присосками на панели перед собой, потом холодно произнес:

  - Человек с идентификатором Леонид Глущенков, осознаете ли вы, что ваше сознание будет извлечено и на время операции заморожено.

  - Осознаю, - кивнул Леня.

  - При этом, - продолжил посол, - ваше тело будет наделено новым сознанием для выполнения стоящих перед Федерацией задач на вашей родной планете.

  - Осознаю, только...

  Жаба моргнула глазками и вопросительно уставилась на гуманоида:

  - Что 'только'?

  - Н-ну, - Леня помялся, - сколько продлится это 'задание'?

  - По нашим расчетам около двух недель, - сказал посол, и поспешил успокоить человека: - Если ваше тело сохранится в целости, по закону Федерации мы не вправе не возвращать вам сознание. Если же в силу непредвиденных событий ваше тело умрет, Федерация обязана предоставить вам достойную замену. Вы читали соглашение?

  - Да... - сказал Глущенков неуверенно.

  Было боязно. Конечно, побывав в шкуре симбионта, Леня многое узнал о пришельцах, еще больше повидал: перемещение сознания в другое тело было у них обычной практикой. Но вот готов ли он сам к такому? С другой стороны нестерпимо хотелось домой, подальше от всех этих бесконечных перелетов, нудного сидения в 'камере пыток' - так отсек для симбионта назывался на жаргоне астронавтов. 'Хотя какой я к черту астронавт? Я - уборщица, грузчик, механик и разнорабочий в одном лице. Повидать Вселенную, как же!' За полгода странствий корабль выпускал его на поверхность планет всего дважды - оба раза в скафандре. А на станциях он и так достаточно налюбовался на весь этот зверинец уродцев. А так всего пару недель попользуют его тело, и он свободен! И при деньгах. Ничего не случится, у инопланетян жесткие правила на этот счет.

  - Хорошо, - сказал М'хак-о-Пло.

  До этого он пару минут терпеливо предоставил Лене самостоятельно преодолеть внутренние терзания. А вот как посол определил момент, когда Леня решился, было загадкой.

  - Подождите, пожалуйста, в отсеке для пересадки, - предложила жаба.

  Глущенков вышел, разминая кулаки.

  - Кто у нас там? - обратился посол к КД-300.

  - Двадцать четвертый, - ответил дроид на универсальном, - агенты более высокого уровня недоступны, либо находятся слишком далеко от сектора шесть.

  - Хорошо, - повторил инопланетянин, - перемещайте.

  Глава 6. Я и мой террорист

  Убравшись на эскалаторах подальше от школы, Ирина свернула в какой-то малолюдный проулок, в котором заметила терминал. Нетерпеливо включила его и вошла в почтовый ящик Умтака. 'Ура, есть!'

  'Кому: Умтак@Куиндук11-5.сектор6.гф

  От: ЗвездныйНаездник@Сол3-0.сектор6.гф

  Ты кто?

  ПочемРыба?@Гиона13-6.сектор2.св '

  'Как? Это все? Что это значит?' - мысли разбегались. Ирина дрожащим хоботом набрала новое сообщение Андрию:

  'От: Умтак@Куиндук11-5.сектор6.гф

  Кому: ЗвездныйНаездник@Сол3-0.сектор6.гф

  Это же я - Ира. Андрий, что случилось? Ты мне нужен очень!'

  Нажала 'отправить' и тут же в ответ пришло письмо: 'Такого абонента не существует'. Ира чуть не расплакалась, чувствуя, как ею овладевает паника. Нервно послала сообщение снова, но получила тот же ответ.

  'Что делать? Что мне теперь делать? Неужели Андрий меня бросил? Или действительно что-то произошло'. Она тяжело всосала воздух 'дудкой', соображая.

  'Что это за адрес такой в конце?' - она кликнула на эту неизвестную ей ссылку.

  'Вы в галактической Сети, - сообщила машина, - введите пароль к ящику'.

  'Если это от Андрия все-таки... так... так... ага! Попробуем'

  'Скутер', - набрала Ирина и на экране тут же высветилось:

  'Кому: ПочемРыба?@Гиона13-6.сектор2.св

  От: Сольф148@Шумак4-0.сектор2.св'

  Под заголовком сообщения была только какая-то ссылка, состоящая из длинной бессмысленной последовательности символов. Ирина замялась, сомневаясь, куда этот линк ведет. Но иных вариантов не было: она нажала.

  'Вы переходите на канал защищенной связи. Сообщение будет удалено. Продолжить?', - известил терминал.

  'Да все равно, если эта длиннющая строка что-то и значит, то я все равно не знаю этого языка', - Ирина уверенно нажала 'да'.

  На голограмме вспыхнула надпись:

  'Вас приветствует приватный чат сектора 2.

  Да здравствует свобода! Смерть федератам!'

  И чуть ниже:

  'В чате один посетитель'

  Юзер 2: Андрий, Андрий!

  Юзер 1: Ты кто?

  Юзер 2: Андрий, это же я - Ира!

  Юзер 2: Андрий...

  Юзер 1: Ира лежит в 83-й ФМБА-шке.

  Юзер 2: Нет, вот же я, Андрий, пожалуйста!

  Юзер 1: Что ты мне сказала, когда я просил твоей руки в Праге?

  У Иры слезы застилали все четыре глаза.

  Юзер 2: Да ничего я тебе не сказала! Убежала. .... Как дура! - дописала она.

  Юзер 1: Ладно. Как у нас называется та звезда, откуда пришло первое письмо?

  Юзер 2: Процион! Процион она называется! И тут две звезды, не одна! Хватит меня проверять! Это же я - Ира!

  С той стороны помедлили.

  Юзер 1: Кто же тогда в больнице лежит? Я за твоим отцом проследил, потом записи проверил. Там твое имя указано, к тому же Викторович навещает там кого-то постоянно.

  Юзер 2: Наверное, я... Видимо, я и лежу... Я сейчас в другом теле, понимаешь, так вышло...

  Юзер 1: Во что ты там вляпалась, что тебя переместили?

  Юзер 2: Долго рассказывать... Можешь с жетончиком помочь?

  Юзер 1: Воткни его в приемник, я гляну.

  Ира завозилась с сумкой.

  Юзер 2: Есть.

  Юзер 1: О-о-о! Да ты - ребенок! О-о-о. Ладно, подожди, сколько кредитов нужно?

  Юзер 2: 20 млн.

  Юзер 1: Ты обалдела? Ребенка с такой суммой остановят сразу же!

  Юзер 2: Андрийчик, ну очень нужно, пожа-а-а-а-та.

  Юзер 1: Да... А родственнички твои небедные... Скинул.

  Юзер 2: Пасибки!

  Юзер 1: Только ты ничего же не купишь все равно - тут исчерпывающий список внутри.

  Юзер 2: Ах да, можешь внести туда билет до их космопорта?

  Юзер 1: Бушууг? А откуда? От места, где ты сейчас стоишь?

  Юзер 2: Да.

  Юзер 1: Сейчас, карту гляну... Добавил. Только тебе двумя видами транспорта придется добираться: экспрессом и подземкой...

  Юзер 2: И корабль, транспорт класс 2. И еды какой-нибудь.

  Юзер 1: А не многовато-ли? Звездолет угнать хочешь? Даже не представляю, что будет, если поймают. Сделал.

  Юзер 2: Пасибки! Целую тебя!

  Юзер 1: Подожди! Удали всю переписку из ящика этого Умтак. Со мной связывайся только с того адреса, что я тебе дал. И, что бы ты там ни задумала, действуй быстрее - в твоем жетоне маячок стоит. От жетона лучше избавиться как можно скорее.

  Юзер 2: Там же все деньги!

  Юзер 1: Ну, к отпечаткам твоим их не привязать, ты ж ребенок еще.

  Юзер 2: Поняла. Целую!

  Юзер 1: Давай, удачи.

  Ирина почистила почту Умтака, сверилась еще раз с картой проезда и отключилась. 'Как только Андрий успел еще мне и карту на экран вывести! Черт, а я даже не спросила, как у него дела! Что ж я за эгоистка такая!' Но было уже поздно.

  'Андрий прав - надо двигаться. Скоро уроки в пирамиде закончатся, тогда родители начнут меня искать'. Она засеменила к эскалатору.

  * * *

  На станции Луна 1 у трапа в транспортный корабль стояли все те же трое: М'хак-о-Пло, Леня Глущенков (правда, это уже был не совсем Леня) и управляющий дроид КД-300 (правда, он не стоял, а парил над полом).

  - Волнуетесь? - поинтересовался посол у 'Лени', глядя снизу вверх.

  - Нет, - ответил агент-24 и еще больше выпрямил спину, - немного непривычно будет работать в отсутствие связи.

  - Технологически земляне довольно развиты, поэтому даже пластиковый или органический имплантат, возможно, найдут. Не следует так рисковать.

  - Да, - согласился 'Леня', не дрогнув лицом, - я изучил материалы - достаточно продвинутые системы коммуникации.

  - Отлично, - лягушачий рот М'хак-о-Пло стал еще шире, - мы открыли порт в их планетарную сеть для вас. Так что связь только через 'Интернет'.

  Агент-24 кивнул. Дроид КД-300 протянул ему коричневый прямоугольный контейнер с ручкой и прозрачную овальную капсулу, изнутри переливающуюся голубыми разводами.

  - Его имущество, - пояснил посол.

  - А аккумулятор бластера зачем? - агент-24 приподнял руку с капсулой.

  - Нужно дать гуманоидам какую-нибудь цацку, будто вы выполнили задание. Они любят всякие блестящие штуки. Будет меньше подозрений.

  - Но... - начал тот, кто был теперь в теле Глущенкова.

  - Это согласовано с вашим руководством. Успехов вам, агент!

  С этими словами М'хак-о-Пло указал перепончатой лапой на грудь 'Лени' и сделал круговое движение кистью.

  Агент-24 неуверенно повторил жест своей человеческой рукой, будто вкручивая невидимую гайку в морду посла. Новое сознание 'Лени' все еще не до конца свыклось с телом.

  - Служу Федерации! - выкрикнул агент, заодно проверив работу связок.

  * * *

  'Повезло так повезло! - думал транспортник первого класса Т-Икс 9374-М, - И десятую темпа не отлетал, а уже сорвал такой куш!'

  Федеральное агентство безопасности, ни с того ни с сего, связалось с ним и потребовало отдать симбионта. Кто знает, чем он им так ценен? В последнее время кривая рентабельности гуманоида и так неумолимо скатывалась к нулевой отметке. Все чаще он прибывал в угнетенном состоянии, все больше поглощал жидкости, дезориентирующие разум, и все меньше работал. Т-Икс уже начал подумывать о разрыве контракта, но его пугала эта неимоверная юридическая волокита - 'развивающиеся цивилизации', 'расизм не пройдет', 'не дадим!', 'а исполняли ли вы все свои обязанности в отношении симбионта?'...

   И вдруг 'на тебе'! - Агентство само предлагает забрать симбионта с выплатой компенсации в полмиллиона кредитов! 'Полмиллиона! Да за такие деньги я не то, что с Веги - я из другой галактики на Землю прилечу!'

  Так думал Т-Икс 9374-М, наблюдая, как его... 'слава Создателю - уже не его!'... Леонид Глущенков спускает свое тело по трапу на пыльный плац Байконура, таща за собой тяжелый чемодан на колесиках. На душе у Т-Икс было легко, как после дефрагментации накопителя.

  * * *

  Спасательная служба системы Куиндук

  Аванпосту Луна 1 системы Сол,

  суперинтенданту сектора 6, господину М'хак-о-Пло.

  Срочно, секретно, лично.

  Отчет о ходе проведения поисково-спасательной операции на спутнике 5 (Фулонг) планеты 11 системы Куиндук.

  Капсула экстренной эвакуации корабля МА-Икс 8350 обнаружена. Ждем дальнейших указаний.

  Спасательный дроид СВ-650.

  Дополнение:

  Особое мнение интенданта системы Куиндук:

  Спасательная капсула извлечена из системы канализации местечка Дафонг (с приложением огромных усилий!). Внутри найдено недоразвитое сознание фулонгийца с идентификатором 'Умтак'. Сознание находится в состоянии крайней степени страха и растерянности.

  Предполагаемая реконструкция событий: существо с идентификатором 'Умтак' каким-то образом проглотило спасательную капсулу, в результате чего более взрослое сознание, находившееся в модуле, вытеснило неразвитое сознание фулонгийца-ребенка из его тела в капсулу, заместив своим. И впоследствии злонамеренно сбросило капсулу с исходным сознанием в систему очистки стоковых вод вместе с отходами жизнедеятельности.

  Как интендант системы Куиндук я отдал приказ полицейским дроидам о продолжении поисков сознания, захватившего оболочку, принадлежавшую ранее существу с идентификатором 'Умтак'. Готов взять на себя всю ответственность и предстать перед Высочайшим комитетом.

  Интендант системы Куиндук, Яокин Дразима.

  М'хак-о-Пло широко раскрыл жабью пасть, выкатив на секунду язык, и захлопнул ее. 'Ну, хоть у кого-то мозги есть, ... и долг... - подумал он. - Надо присмотреться к этому Яокину'.

  Суперинтендант отправил короткий ответ 'действуйте!' и вернулся к бесконечному списку с пометками 'срочно, секретно' и начал читать следующее сообщение:

  Аванпост Луна 1 системы Сол

  Аванпосту Луна 1 системы Сол,

  суперинтенданту сектора 6, господину М'хак-о-Пло.

  Срочно, секретно, лично.

  'Ну а как же еще! Нельзя же просто подлететь, когда всего в паре метров находишься! Надо же обязательно слать письма внутри станции! Еще и дописать 'лично'! - посол поднес лапы к вискам и, присосавшись, помассировал черную чешуйчатую голову. - Уроды!'

  Доклад по активности галактической Сети.

  В неустановленное время в недалеком прошлом неустановленный гуманоид с планеты Сол три произвел кратковременный сеанс связи с галактической Сетью, продолжительность которого установить не удалось...

  'Да вы издеваетесь!'

  ... так как лог-файлы протокола были удалены неустановленным способом. Тем не менее наши аналитики смогли вычислить почтовый адрес злоумышленника...

  'Так, так....' - М'хак-о-Пло приблизил голову к монитору.

  ...однако ящик был удален неустановленным субъектом.

  Управляющий дроид КД-300

  Посол откинулся на спинку бледно-голубого матового кресла и заквакал, раздувая резонаторы, что у особей его вида означало смех.

  * * *

  Кажется, фулонгийцы были просто помешаны на простых геометрических формах: кубах, пирамидах, цилиндрах. И сейчас экспресс, состоящий как раз из таких цилиндрических вагонов, уносил Иру мимо всех этих форм в направлении мегаполиса Идо, что в переводе с местного означало 'труба'. Сидячее место, на которое грузным телом взгромоздилась Ирина, было отделено лишь тонкими перегородками от сидений других пассажиров. Что-то наподобие плацкартного вагона с отдельными кабинками. Андрий, видимо, решил лишний раз не разорять родителей Умтака и заказал самые дешевые билеты.

  С покупкой проблем не возникло, несмотря на то, что на вокзале оказались кассы с живыми 'пылесосами' внутри. На вопрос кассира 'как, мол, так далеко отпустили ребенка?' Ира соврала, что-то типа 'папа возвращается из космоса, и мама хочет сделать ему сюрприз к годовщине'. Фиолетовый абориген еще раз недоверчиво взглянул на список покупок в ее жетоне, на вершине которого красовалось разрешение на приобретение транспортного корабля за бешеные деньги, моргнул глазками на макушке, но билет все-таки выдал.

  И вот ее состав летел внутри вакуумной трубы на огромной скорости, размазывая по стеклу окружающий пейзаж - бесконечные ухоженные поля с высокой травой ржавого цвета, кое-где скошенной аккуратными прямоугольниками. Иногда на этих лугах проскакивали какие-то огромные сельскохозяйственные агрегаты. Еще Ира пару раз замечала в небе стаи четырехкрылых белоснежных птиц, смахивающих на бабочек с оперением. Но вскоре картину за окном сменила однообразная стена подземного туннеля, и Ирина перенесла внимание внутрь салона. Фулонгийцы в соседних купе в основном занимались блужданием по галактической Сети. 'Ну что ж...' - она тоже включила свой аппарат и снова отыскала корпус МА-Икс 8350. Помимо цены там было много дополнительной информации. И даже ссылка 'купить сейчас'. И хотя теперь у Иры наличествовала соответствующая запись в жетоне, разрешающая ребенку приобрести корабль, она не решилась. По многим причинам: 'Кто знает, доберусь ли я до Макса? Или вдруг окажется, что жетон во время снятия такой крупной суммы кредитов автоматически оповестит о такой операции родителей? А вдруг это и не Макс вовсе? Я же не разбираюсь в маркировке кораблей'. Она призадумалась, бегая глазами по строчкам. 'Да нет, это точно Макс. Вот написано, что корабль имеет дефекты: нарушена герметичность медицинского модуля, недоукомплектован отсек для симбионта (демонтирована горизонтальная плоскость, разбита камера видеонаблюдения - 'это я!'), отсутствует одна капсула экстренной эвакуации'. К тому же в 'сопутствующих товарах' значилось: 'теллуровый сплав, 25 тонн (продано)' и 'му'ум-рэк, коренной обитатель Сириус 6, количество 2, цена за штуку 15 кредитов (при покупке корабля - бесплатно!)'. 'Нет, это точно Макс' - но Ира все равно не рискнула. 'Мумриков' она бы купила сразу, но загодя не подумала о том, чтобы Андрий внес их в список. Она снова вошла в почтовый ящик, который дал ей Андрий, и набрала просьбу добавить мумриков в список разрешенных покупок. Чуть подумав, присовокупила туда корм для Шарика и Клубка, ну и попросила Андрия связаться с ней как можно скорее. Потом уставилась на вид за окном: бесконечный частокол лохматых деревьев с пирамидальными кронами.

  * * *

  - Та-а-ак, - протянул тощий долговязый тип в костюме, просматривая документы Лени. - Та-а-ак, - повторил он, бегая зрачками по строкам досье.

  Агент-24 сидел на стуле напротив него с каменным лицом.

  - Вас инструктировали насчет наших задач в отношении инопланетян перед вылетом? - службист коротко взглянул на Леню неприятными колючими глазами.

  - Конечно, - спокойно ответил Леня.

  Дознаватель откинулся на спинку кресла, передвинул какие-то папки на столе и спросил:

  - И что? Почему вернулись так скоро, Леонид Леонидович Глущенков? - сказал он это негромко, но с какой-то внутренней угрозой.

  Агент-24 поерзал на неудобном сидении не потому, что этот гуманоид чем-то его пугал - просто 'Леня' не до конца еще приспособился к своему новому облику.

  - Я посчитал своим долгом как можно скорее вернуться в Россию после этого... - Леня ткнул в лежащий перед особистом аккумулятор бластера.

  - Хм, ясно, - человек снова углубился в бумаги, - тут написано 'в связи с постоянными нарушениями трудовой дисциплины, законов Федерации, несоответствии занимаемой должности... и так далее... предложено расторгнуть контракт...'

  - Ну, я подумал, что если обнаружат пропажу, то мне несдобровать, - перебил агент-24.

  В разговор вклинился второй землянин в военной форме, до этого молча попивавший чай из парующей кружки. Он оторвал заднюю часть торса от пластикового подоконника, подошел к столу, поставил на него емкость и взял в руки капсулу.

  - И что это такое? - с интересом разглядывая контейнер, спросил он.

  Леня с облегчением начал выдавать заготовленную легенду:

  - Точно не знаю, украл в грузовом отсеке. Насколько я понял из того, что говорил при покупке корабль - какая-то запчасть для мелкокалиберного оружия, типа пистолета...

  - Корабль! - тип в форме почему-то зацепился именно за это слово. - Кто они, или что они эти корабли? Можете пояснить?

  24-й развел руками, мысленно пытаясь втиснуть свои знания в поток слов, доступных человеческому пониманию:

  - Ну, ну... - агент выдержал паузу, копируя замешательство обычного землянина, - они как бы живые.

  - То есть?

  - Ну, - повторил псевдо-Леня, сомневаясь, не переигрывает ли он, - они как бы люди, только в теле звездолета.

  - Искусственный интеллект? - воскликнул человек в форме и, отхлебнув, поставил кружку на стол. Потом навис над Леней.

  - Нет. Думаю, нет, - ответил 24-й, испуганно отпрянув для эффекта. - Похоже, это мозг, каким-то образом заключенный в компьютерные схемы.

  - Каким именно образом? - вопросил гуманоид в зеленых одеждах.

  - Не знаю, - соврал Леня, хотя прекрасно знал.

  - Ладно, - майор (это 24-й легко определил по нашивкам на плечах) выпрямился и, видимо, слегка расслабился.

  - Почему вы не украли что-нибудь более существенное? - спросил сидящий за столом долговязый.

  - На корабле все устроено так, что невозможно хоть что-то оторвать от стены, тем более стащить, - отозвался агент, - единственный способ - умыкнуть запчасть из грузового отсека, что я и сделал, - отчитался Леня.

  Майор несколько минут перебирал бумаги, после чего оперся обеими руками на стол и изрек, сурово глядя исподлобья:

  - Вы можете идти, Леонид Леонидович, - и, когда агент уже переступал порог, добавил: - Мы с вами свяжемся.

  Леня коротко обернулся в дверях и, разминая в руках бейсболку, кивнул.

  - Что думаешь? - спросил человек в форме, присел на край стола и снова поднес кружку ко рту.

  Сидящий развернулся к нему, пожал плечами:

  - Вроде грамотный мужик, только вот...

  - Что?

  - В досье никаких пометок нет. Не знаю, это Кирилл с ним говорил перед вылетом, но он-то уволился три месяца назад. Но Кирилл - толковый опер, в общем-то...

  - Ясно, - перебил майор, вставая.

  - Попробуем завербовать по-настоящему?

  - Нет, не сразу, странный он какой-то. Понаблюдаем за ним пару недель, - он заграбастал капсулу со стола и вышел в боковую дверь.

  * * *

  Джунгли внезапно кончились, и тут Ирина увидела это. Она восхищенно уставилась немигающими глазками на вид за окном: из-за горизонта, вытягиваясь во всю ширину, восходил длинный оранжевый серп, лениво переливающийся вихрями. Увидеть Юпитер на картинках оказалось совсем не тем же самым, что увидеть газовый гигант Процион-11 вблизи. Ира несколько минут не могла отвести взгляд от наползающей снизу исполинской чаши, которая вскоре заслонила полнеба своим огромным куполом, затмив диск маленького и далекого белого карлика. При этом вокруг стало еще светлее, а облака окрасились в ядовито-кислотный оливковый цвет. Казалось, будто планета приближается и вот-вот неминуемо столкнется с Фулонгом.

  Ира не пришла в себя даже тогда, когда по сторонам замелькало уже привычное нагромождение бежевых параллелепипедов - поезд въехал, точнее, влетел в пригород мегаполиса. Ира оценила всю мощь слова 'мегаполис', точнее 'суперполис', как тут его называли. Ее давешний городишко и так казался ей размером с Нью-Йорк или Токио, только менее шумным и каким-то по-латиноамерикански размеренным. А тут, когда конструкции вдруг резко взметнулись вверх, едва не цепляя крышами-пирамидками проплывающие тучи; когда мельтешение длинных теней небоскребов стало напрягать глаза; когда в небе появилось бесконечное множество серебристых шаров-аэростатов неясного предназначения, висящих над шпилем каждого дома; только тогда Ирина поняла, что такое настоящий мегаполис. Вид розоватых плоскостей города, сияющего в отраженных лучах газового гиганта, настолько ее потряс, что она потеряла счет времени.

  - Центральный вокзал Идо, прибытие через пять микротемпов, - сообщил электронный голос откуда-то сверху.

  Объявление вывело Иру из оцепенения. Она понятия не имела, сколько это 'пять микротемпов' в минутах или может быть даже секундах, поэтому снова поспешно проверила почту. Ответа от Андрия не было. Ира вздохнула, отчего ее хобот издал дрожащий звук, похожий на 'ф-р-р-р'.

  На вокзале ей предстояло пересесть на ту самую подземку. Благо, как только она выгрузилась из вагона вместе с другими фулонгийцами, прозвучало объявление: 'Начинается посадка на экспресс до станции космопорт Бушууг. Отправка через десять микротемпов'.

  'Как тут у них все точно рассчитано. Только вышла, уже и пересадка на другой поезд, и не надо часами ждать'. Ира чуть успокоилась - судя по тому, сколько их трубо-состав (хотя ему скорее подходило название турбо-состав) летел до вокзала после объявления о пяти микроциклах, у нее в запасе еще было около получаса. 'Разберусь', - заверила она себя.

  В здании вокзала было... 'многоинопланетянно'... очень 'многоинопланетянно'... Ира сперва чуть растерялась: такого скопления 'пылесосов' и переплетения эскалаторов она еще не видела. Это еще не считая снующих повсюду летающих платформ, перевозящих группки пассажиров и их ручную кладь. Инопланетяне роились, как пчелы в улье, и среди них были не только местные жители. Вот вышагивает человекоподобный тип в белом скафандре (Ира порывалась помахать ему хоботом, но гуманоид уже скрылся в лифте), вот мимо ползут по полу какие-то плоские животные, похожие на электрических скатов, издавая свистящие звуки и оставляя после себя на полу слизь... Все четыре глаза Ирины разбежались в разные стороны так, что закружилась голова. Или у нее нет головы, а только тело...

  - Дорогу, малой! - ушные впадины Иры чуть не стали еще глубже, неприятно сдавив что-то внутри.

  Ира поспешно посторонилась, пропуская огромное монстрообразное существо, усеянное шипами, которое тащило какие-то ящики в сопровождении яркого полицейского дроида.

  Ира снова огляделась. Вернее она и так глядела во все стороны, но... пару раз моргнула, чуть сфокусировав зрачки.

  'Это хорошо, - подумала она, - в такой толпе меня ни за что не найдут. Только Андрий вот про жетончик говорил'. Но сейчас она его выбросить никак не могла - он был последней ее надеждой на данный момент. 'Андрий не отвечает. Что-то могло случиться. Вдруг папа его вычислил?' Ира хнюпнула хоботом, достала из ранца оставшийся билет и направилась к пропускному турникету на экспресс.

  В зале ожидания царила такая же сумятица, как и во всем здании вокзала. Места, видимо сидячие, располагались полукругом, отчего походили на трибуну римского амфитеатра. Только сидения на восходящих рядах были разных размеров. Ира даже заметила какое-то двухметровое аморфное создание в скафандре, который размеренно колыхался волнами под давлением тела инопланетянина.

  От турникета она сразу же направилась к вытянутой горизонтальной стойке напротив мест для отдыха. Большая вывеска над ней гласила: 'Теотеотек', что означало нечто вроде 'фастфуда' на местном. 'Так, посмотрим, что там Андрий мне купил', - Ира вставила жетон и уверенно ткнула в оба разрешенных для покупки пункта меню - названия блюд ей все равно ни о чем не говорили.

  Из автомата вывалился продолговатый пластиковый цилиндр с мутной жидкостью внутри, а следом за ним разноцветный тюбик, как от зубной пасты, только побольше. Ира взяла еду, встряхнув цилиндр. Со дна поднялась какая-то взвесь с редкими кусочками, отдаленно напоминающими мясо вперемешку с гибкими нитевидными трубками. 'Хм, похоже на суп с лапшой... Ладно попробую в поезде...' - Ира переложила контейнеры в задние руки - что оказалось, кстати, очень удобно - и, размахивая ими, как газетами при ходьбе, двинулась на платформу для погрузки в лифты, ведущие к экспрессу. Она не рискнула заходить в камеру с каким-то полупрозрачным, как туман, существом, а подождала другого лифта, вынырнувшего из-под ног, и вместе с группой таких же 'чайников', как она, влезла в просторную капсулу.

  Подземка тут и называлась 'подземкой' потому, что была настоящей подземкой. Скорее даже 'сквозьземкой'. На диалекте фулонгийцев это звучало как 'пронизывающая труба'. Поезд, судя по трехмерной карте, действительно туннелем пробивал насквозь планету почти по ее диаметру. 'Вот ведь круто, - думала Ирина, - увижу, что там, в недрах земли! Лаву, наверное!'

  Ее крючковатые ножки внезапно подкосились, словно кто-то такой же грузный упал на нее сверху. Ирина не удержалась и села на пол, чувствуя, как ее заботливо поднимает пара хоботов других пассажиров рядом.

  - Малыш, вот же красный индикатор, - сказал большой бледно-розовый пылесос, аккуратно тащащий ее за переднюю руку вверх, - притяжение включено.

  Кабину вдруг резко перевернуло на девяносто градусов, и Ира поняла, зачем 'притяжение включено'.

  - Спасибо, - благодарно продудела она фулонгийцу.

  Тот свернул хобот в кольцо, Ира была почти уверена, что он 'улыбнулся'.

  - Экспресс Идо-Бушууг отправляется через один микротемп. Пассажиры, пройдите в каюты для стазиса.

  'Черт, стазиса! Выходит, никаких недр я не увижу'.

  Участливый пылесос подтолкнул ее к выходу на платформу с очень низким потолком, слабо освещенную ветвящейся сеткой неоновых ламп на стенах. 'Поезд' представлял собой нескончаемый хоровод одноместных цилиндрических вагончиков. Он был похож на предыдущий, только намного уже. Серебристый, длинный, как гигантская анаконда, разрубленная на равные кусочки.

  - Идем, не то опоздаем, - бледный мягко взял ее за руку и повел куда-то в хвост состава, - там свободные кабины.

  Ирина не сопротивлялась, изумленно глядя на проплывающие мимо кабинки, в которых лежали 'пылесосы' и не только, окруженные игольчатой дымкой какого-то энергетического поля.

  - Вот, - сказал провожатый, - фиолетовый - значит свободно. Заходи.

  Ира боком влезла в тесное купе, пылесос тут же сам захлопнул за ней дверь и, проведя по иллюминатору хоботом, двинулся дальше.

  - Стазис, три, два, один, - раздался голос прямо над ее 'ухом'.

  Ира даже не успела ничего сообразить, как почувствовала несильную встряску, похожую на легкий удар током, и отключилась.

  - Извините, пустите, пропустите, пожалуйста! - Ира, с трудом балансируя на ущербных конечностях, неслась вперед, протискиваясь между массивными телами гудящих фулонгийцев.

  Чем-то это напоминало пересадку на станции метро в час пик. И нужно было бежать. Бежать вперед, подальше... 'Подальше от очередного навязчиво-великодушного пылесоса, который ради внимания к ребенку готов, наверное, пропустить собственный рейс, - Ира запыхтела, отталкивая хоботом спину впереди. - Вон тот бледный слоняра - уже стоит на перроне, заглядывая в ее купе! Ну, кто бы сомневался!' Ира прибавила ходу, отчего непривычные к такому темпу ноги пошатывались в коленках. 'Фигушки ему! Знаем мы уже местную участливость!' У Иры, конечно, была парочка заготовленных отмазок насчет того, как отвязаться от фулонгийца в случае чего. Она в очередной раз могла бы сказать, что Умтак на космодроме встречает отца-астронавта, возвращающегося из долгого перелета. Но вряд ли бы это сработало. Провожатый поверил бы безоговорочно - они тут все такие. 'Интересно, есть ли тут преступность в принципе?' Но непременно вызвался бы проводить ее прямо на посадочную полосу, познакомиться с ее 'таком'. Ира явственно представила долгие дудения, обмахивания друг друга хоботами и прочий обмен любезностями с ее гипотетически прибывшим отцом. Видимо, местным подобные ритуалы доставляли огромное удовольствие, ну, кроме чувства выполненного долга, конечно. Поэтому Ира, как только поле стазиса отключилось, похватав двупалыми ручками купленные контейнеры с едой, неуклюже выбралась из вагончика и ломанулась за другими пассажирами в сторону лифтов. 'Скорее оторваться, затеряться в толпе. Хорошо, что я маленькая', - в просвете напирающих сзади бочкообразных туш снова мелькнул 'добрый самаритянин', все так же стоящий у ее кабинки и растерянно моргающий глазками.

  А капсула лифта уже поднимала Ирину на поверхность, к грязно-желтому свету, подальше от немного угнетающего полумрака подземки. 'Осталось найти Макса, выкупить его корабль, и все - можно начинать думать, как быть дальше'. Макс... кажется за последние дни они, хоть и с трудом, но начали находить общий язык. Сперва Ира серьезно думала, что Макс - искусственный интеллект, робот, но после... 'Нет, кажется у него есть что-то вроде души... Только чувства у этой души какие-то странные. Он и живой, и неживой, какой-то средний. Но точно не плохой... Нет, Макс - даже хороший, пожалуй', - решила она.

  На штрафплощадку пробраться оказалось намного легче, чем Ирина себе нарисовала в мыслях. Она сверила маршрут у очередного терминала и засеменила к переходу из вокзала в космопорт. И даже там ее никто не остановил. У эскалатора дежурили какие-то пылесосы в зеленых с нашивками обмотках вокруг нижней части туловища и проволочных венцах, опоясывающих ушные впадины, но они не обратили на Иру внимания. 'Видимо тут невежливо предлагать свою помощь даже ребенку, если только он не упал или не плачет, например'. А когда даже такой недоросль, как Умтак, уверенно вышагивает мимо тебя, вмешиваться причин нет. Ира попробовала скорчить серьезно-деловитую гримасу на подъезде к патрульным, жутко волнуясь - все-таки местные стражи порядка могут и до дому проводить. Она попыталась заставить свой 'фасад' поморщиться, но вышло только, что кончик ее хобота сплющился, перекрыв дыхание. 'Глупая затея... - Ира расслабилась, - да и кто знает, что именно это 'выражение хобота' тут означает?'

  Фулонгийцы в зеленом ее даже не заметили. Ира выдохнула и свернула в широкий боковой туннель, преодолела еще пару эскалаторов и вышла на полосу для конфиската. Прохладный воздух защекотал хобот изнутри. После многолюдного душного помещения космопорта это было приятно, вкупе с рассеянным утренним светом и отсутствием нависающей сферы Процион-11.

  На штафплощадке было не так пусто, как предполагала Ирина: несколько десятков фулонгийцев бродили по полю, деловито рассматривая корабли, как в автосалоне. Ира прошла мимо трех больших ангаров, возле которых было наибольшее скопление покупателей. Грузовые платформы-автокары постоянно вывозили ящики с изъятыми и уже проданными товарами. Однажды она увидела на летающей платформе сверкающего стальными пластинами робота трехметрового роста и весьма устрашающего вида: вместо головы у него была башенка, как у танка, с коротким толстым дулом. Ира поежилась и ускорила шаг.

  Макса она узнала издалека, и не только по выбитой надписи на боку 'МА-Икс 8350', а и потому, что тут был только один корабль подобного класса. Может для местных пылесосов у него слишком уж инопланетный корпус: неровный, вытянутый, с дисковидными полукружьями по бокам. Большая часть звездолетов, выстроившихся в два ряда по сторонам, имели совсем другие формы: так любимые фулонгийцами цилиндры, с конусообразными верхушками - длинные, похожие на земные ракеты.

  Голограмма у трапа совсем не напоминала взбесившегося качка-дворника, как тогда на Байконуре. 'Боже, а ведь прошло совсем немного времени!' Ира еще раз взглянула на полупрозрачное полотно, висящее в метре над землей - сухое застывшее перечисление технических характеристик и цена. Ирина попробовала взобраться по трапу, но не тут-то было - ее нижние конечности просто не могли дотянуться до следующей ступеньки. Она остановилась в нерешительности.

  - Малыш, - донеслось из трюма. Это был голос Макса, но вроде и не Макса вовсе. Какой-то слишком бесцветный, безэмоциональный. - Сойди с трапа, пожалуйста.

  Ира подчинилась, отступив на пару метров. Пластины лестницы вдруг повернулись вокруг своей оси, образовав покатую горку наверх. 'Надо же! Он и такое умеет, оказывается'.

  - Поднимайся, хочешь корабль посмотреть? - спросил механический голос.

  Если бы Ира могла кивнуть, она бы это сделала. А так просто выдавила невнятный звук из голосовых связок и полезла по пологому склону наверх, цепляясь хоботом за перила.

  - Макс! - позвала она почти шепотом, добравшись до трюма.

  Никто не ответил.

  - Ма-а-акс, - повторила Ира.

  - Ты... ты, малыш имеешь в виду предыдущего хозяина? Так к нему обращались некоторое время назад, - сообщил тот же голос.

  - Да.

  - Его здесь нет.

  - А вы тогда кто?

  - Я - искусственный интеллект этого корабля, компьютер.

  - А где Макс? - Ирина шарила глазами по непривычно пустому трюму.

  - Отбывает наказание, поэтому корпус и выставлен на продажу. А ты что здесь делаешь, малыш?

  - Где отбывает? - она, как всегда, проигнорировала вопрос.

  - Хм... Малыш, ты мне кажешься знакомым, - кажется, 'на том конце провода' задумались, - не пойму только чем? В моих логах о тебе упоминаний нет. Так что тебя привело сюда, где твои родители?

  - Папа возвращается из космической экспедиции, - выдала Ира стандартную ложь, - должен скоро подойти. Мама попросила меня выбрать ему подарок к годовщине... к годовщине... как это... 'слияния трех'.

  - Значит твой 'тик' тоже подойдет?

  - Конечно, - не моргнув глазками, заверила Ира, - разве можно праздновать священный союз вдвоем?

  - Тогда проходи, малыш. Думаю, ты хочешь осмотреть корабль.

  К своему разочарованию, на средней палубе Ира столкнулась хобот в хобот с другим фулонгицем с широким даже по здешним меркам телом. Потенциальный покупатель целенаправленно ходил по коридору, пыхтя от напряжения и обливаясь потом, заглядывал в каждый отсек. Бортовой компьютер громко перечислял толстенному пылесосу технические детали, а тот оценивающе разглядывал приборы и механизмы. Ира еле разминулась с ним, зайдя в медицинский модуль, чтобы пропустить розовую тушу. На белоснежном пушистом ковролине отсека почему-то красовалось коричневое пятно. Как раз в том месте, где она в прошлый раз стояла, ломая оболочку спасательной капсулы. В остальном все было как прежде. Ира проводила взглядом грубую сморщенную кожу фулонгийца, заслонившую проем двери, и двинулась в рубку.

  - Так где сейчас предыдущий хозяин? - настойчиво переспросила она у компьютера.

  - А ты осторожный, малыш, - отметил тот, - почти как взрослые. Боишься, что владелец вернется, выиграв апелляцию, и заявит права? Или в теле какого-нибудь дроида-горничной напакостит твоим родителям в отеле? - он явно усмехнулся.

  - Вы можете просто сказать, где он сейчас? - Ира задумчиво посмотрела на сжавшихся в углу клетки му'ум-рэков. 'Бедненькие, совсем им плохо. Так притихли...'

  - Минутку, сейчас проверю, - компьютер задумался секунд на десять. - Вот: 'накопительный дроид-сортировщик 3931', это тут - на орбите Фулонга. 'Срок 600 темпов, последняя апелляция отклонена'. Так что твоим родителям не о чем беспокоиться, разве что вы имеете бизнес по сбору плазмы, и он нагадит вам, перепутав контейнеры.

  - Ясно, спасибо, - ответила Ира, подойдя к 'мумрикам'.

  - О, если ты заметил вывеску, малыш, эти существа идут в довесок к кораблю! - воскликнул голос с явным намерением заинтересовать потенциального покупателя, пусть и ребенка.

  - Да, я знаю. Можно воспользоваться вашим терминалом? - Ира увидела в отсеке знакомую панель, на которую раньше внимания не обращала.

  - Конечно, гражданин, - вежливо ответил компьютер. - Я пока позабочусь о другом посетителе, а вы чувствуйте себя, как дома.

  'Гражданин', - так приятно, хоть и незаслуженно.

  * * *

  Леня, точнее его прототип, жил за МКАДом, но не так уж далеко от центра мегаполиса - в местечке Красногорск. Агент-24 добрался туда без особых приключений, если не считать того, что один из пассажиров рейса Байконур-Москва, перебрав шампанского, устроил небольшую бучу прямо в самолете, ругаясь матом и брызжа слюной в лицо другим гуманоидам. Но милые педантичные и не по годам, как показалось 24-му, рассудительные стюардессы быстро угомонили человека, отведя его в уборную, где тот блевал остаток пути так, что слышно было на весь салон. Люди брезгливо морщились, но почему-то терпели это надругательство над мозговыми клетками. Леня не стал вмешиваться, боясь выдать себя ненароком. 'Хотя землян трудно понять, и куда смотрят полицейские дроиды? Ах да - их же здесь нет'.

  Перед миссией 24-й перелопатил груду литературы о менталитете жителей Сол три, особенно об обычаях автохтонов северо-восточной части главного материка, где Лене предстояло работать. Ничего особенного - заурядная раса на третьем этапе развития цивилизации. Ничем не лучше и не хуже других, и не без своих... как их 'заморочек'. Агент привык к подобным заданиям, и сейчас он думал лишь о том, как в случае успеха - а успехе он не сомневался - 24-й станет 23-м, а может даже 22-м. Это все, что его беспокоило на данный момент, кроме сути миссии, конечно.

  Разобраться с сетью транспортных коммуникаций было проще простого, тем более, что Леня помнил схему подземного транспорта Москвы наизусть. Он даже мог точно сказать, сколько минут потребуется, чтобы добраться от одной станции до другой. К тому же распределение линий метро показалось агенту-24 весьма логичным, хоть и слегка сумбурным, но он готов был сделать скидку на неконтролируемое расширение границ города.

  Доехав до метро Волоколамская, Леня сел на маршрутку и в данный момент трясся вместе с двумя десятками пассажиров в грязном 'Форд-транзит'. Только гуманоиды сидели, а 24-й стоял, вцепившись в спинку кресла, и ногами придерживал свой безразмерный чемодан в проходе. Но здесь такое поведение было в порядке вещей, так что Леня не переживал, что его раскроют.

  - Дай пройти, мудило! - гаркнул ему прямо в ухо смуглый гуманоид, поднявшийся с заднего сидения. - Понаставил тут... Копыта убери!

  Леня подвинулся, вжавшись в кресло и не желая провоцировать конфликт. Бородатый тип наружности, которую 24-й определил бы, как образ жителя предгорий Кавказа, раскорячившись, перешагнул его чемодан и направился к выходу.

  - Понаехали, бл...! - голос смуглого потонул в шуме проезжающих колесных повозок из открытой дверцы.

  Странно. По информации, которую агент почерпнул и заучил перед отправкой, идиому 'понаехали' имели право употреблять лишь коренные обитатели Москвы, во внешний образ которых Леня прекрасно вписывался. Так казалось на первый взгляд, но возможно в базе были устаревшие данные. А может быть, все зависит от наличия вкладыша временной регистрации, которого у Лени не было? Поэтому агент-24 на этот раз не стал ломать наглому гуманоиду хребет, хотя мог бы, даже в этом теле. Леня подвинул свою кладь ближе к выходу - следующая остановка была его - и, согнувшись, начал изучать унылый пейзаж за окном.

  Улица Вокзальная представляла собой довольно мрачное скопление серых в разводах пятиэтажных зданий, под окнами которых рядами выстроились неухоженные деревья с облетающими кронами.

  Миновав несколько колесных самоходных повозок землян, агент добрался до своего подъезда. На горизонтальной подставке рядом с парадным спал какой-то гуманоид весьма неопрятного вида. От человека явственно разило парами спирта, и он жутко храпел. Леня, поморщившись, прошел мимо и начал подниматься на свой этаж.

  Странно, что люди до сих пор использовали фигурные металлические штамповки в качестве ключей, одним из таких 24-й сейчас и ковырял в замке квартиры. Наконец дверь отворилась, и агент вошел внутрь, устало втащив за собой чемодан - все-таки шпион не спал уже больше суток, и тело Лени настойчиво напоминало об этом слабостью в мышцах и головной болью. Агент потер виски и двинулся в комнату, но тут же остановился, услышав какие-то ритмичные звуки. За стеной происходило нечто странное - были слышны вскрики двух гуманоидов. Леня без труда определил, что издавали их два существа разных подвидов, похоже было на то, что людей пытали. 'Хотя на Сол три пытки давно запрещены', - так, по крайней мере, было написано в справочнике.

  24-й резко толкнул дверь и ворвался в комнату, приняв боевую стойку. На плоскости для анабиоза друг на дружке лежали два гуманоида совершенно без защитных покровов. В одном из людей агент узнал 'Свету' - альфа-самку настоящего Лени, по крайней мере, особь, находящаяся снизу соответствовала описанию. Второй гуманоид подвида А при виде 24-го вскочил и кинулся в сторону оконного проема, прикрывая нижнюю часть торса какими-то тканями.

  - Леня!... - воскликнула самка подвида Б, пытаясь завернуть себя в белую ткань и глядя на 24-го испуганными глазами.

  Агент расслабился. Кажется, никакой опасности нет.

  - Привет, - выдал он стандартную земную фразу для установления контакта.

  Гуманоиды почему-то не спешили с ответом, что не совсем вписывалось в их традиции. Насколько он мог судить, по какой-то причине люди были чрезмерно напряжены, поэтому Леня решил разрядить ситуацию:

  - Производите новую жизнь? Похвально! - добродушно отметил 24-й рвение землян. - Продолжайте, пожалуйста.

  Гуманоид подвида А зыркнул по сторонам затравленным взглядом и ломанулся мимо шпиона к выходу. Но Леня остановил его, схватив за волосы, и вежливо сказал:

  - Извините, что потревожил вас. Вы не могли бы завершить процесс оплодотворения? Я сейчас удалюсь.

  - Леня! Не надо! - завизжала самка. - Только не бей! Пожалуйста!

  Агент-24 пару раз моргнул и отпустил землянина. Бить его и в мыслях не было. 'Непонятная ситуация. Что я не так делаю? Почему он так дрожит, что аж его детородный орган утратил упругость? Видимо процедуру завершить уже не удастся'. Гуманоид подвида А, тем временем, выскочил из помещения, и меньше чем через минуту Глущенков услышал лязг захлопывающейся за ним входной двери. Ленина самка все так же сидела, сжавшись в комок на кровати, и почему-то плакала, произнося неразборчивые последовательности слов.

  - Где компьютер? - спросил агент как можно мягче.

  Что он еще мог поделать? В голову ничего не приходило.

  - В-в-в за-а-а-ле, - всхлипнув, ответила Света, тыкая пальцем в стену.

  Леня посмотрел на нее немигающими глазами, потом окинул взглядом комнату, пожал плечами и пошел искать компьютер.

  Шпион довольно быстро разобрался с управлением устаревшим устройством. Так 24-й решил потому, что время отклика терминала показалось ему слишком долгим. Но, в общем и целом, пользоваться этими, выстроившимися в ряды, пластиковыми кнопками было достаточно удобно.

  В первую очередь он отослал сообщение суперинтенданту о том, что успешно добрался и теперь ждет ответных шагов со стороны контрразведки провинции Россия, а в случае их отсутствия, у 24-го будет время составить план действий. Он даже улыбнулся сам себе, дописывая строку: 'должно быть рыбка клюнула, ждем пришествия Ктулху, а пока переливаем из пустого в порожнее'. 'Пусть этот надменный напыщенный всезнайка-суперинтендант идет в баню, попарится и поломает морду, расшифровывая местные изречения', - он ненавидел этих штабных крыс, не ведавших, что такое полевая работа. Агент закрыл почту и отправился блуждать по сети аборигенов. А она была ужасно неупорядоченной - чтобы найти нечто полезное, приходилось изрядно поломать уже собственную голову. Зато здесь были собраны абсолютно все знания землян - никаких закрытых данных! Леня возбужденно тыкал все новые и новые ссылки, быстро прочитывая открывающиеся окна, и так увлекся, что совсем забыл об усталости после полуторадневного путешествия.

  Он не заметил, как самка гуманоида подкралась к нему сзади, поэтому вздрогнул лишь после того, как та коснулась его плеч мягкими щупальцами. 24-й обернулся. На него смотрели заплаканные глаза Светы:

  - Так... так долго... на-на пять лет... Леня, Ленюшка... я не знала, что делать... прости... - заикаясь, сказала особь подвида Б.

  - И десятой темпа не прошло, - холодно заметил агент.

  'Видимо, у нее какая-то врожденная патология связок, из-за которой она так отрывочно говорит'. Света всхлипнула и отстранилась.

  - Ты, ты... ты другой стал... - она сделала пару шагов назад, потом внезапно заявила: - Лучше бы ты меня ударил.

  Леня был немного ошарашен, но постарался не подавать виду.

  - Не хочу я тебя бить, - буркнул он и отвернулся к монитору.

  В отражении стеклянной поверхности он видел, как самка неуверенно устроилась на сидении у стены. До того, как Светлана вошла, она зачем-то долго мыла кожу в ванной - 24-й слышал убаюкивающий шум воды, хотя и не понимал, для чего ей это было нужно - он уже лицезрел ее и того, другого гуманоида, голыми буквально пять микротемпов назад, и тогда ее оболочка ему показалась достаточно чистой.

  - А чего хочешь? - спросила Света, теребя ворот бледно-голубого махрового халата. - Хочешь, селедку под шубой сделаю - твою любимую?!

  Леня застучал по клавишам, отыскивая в местном поисковике только что услышанный термин. 'Да!' 'Селедку под шубой' Леня определенно хотел. Всю дорогу домой он насыщался исключительно ассортиментом, предлагаемым автоматами самообслуживания в аэропортах или пищей, изготовленной в весьма подозрительного вида ларьках. Даже без экологических датчиков агент с уверенностью мог сказать, что прием этих изделий здоровью Лени не способствует.

  - Хочу, если ва... тебе нетрудно.

  - Что ты, что ты! - самка вскочила и, открыв шкаф, засобиралась куда-то.

  - Здесь можно спать? - агент указал на просторный диван. Потом задумался и перестроил фразу: - Можно я тут посплю?

  - Конечно-конечно, Ленечка, - суетилась Света, надевая защитные покровы, - поспи, а я пока на базар сбегаю за селедкой и свеклой.

  24-й развернул к ней свое сидение. Самка увидела, что шпион наблюдает за ней, бросила свои ткани, и нерешительно приблизилась. Обняла Леню, прислонившись к нему головой.

  - Я скучала... - тихо сказала она и снова всхлипнула, - прости, Ленечка.

  От ее рук шло тепло, и агент почувствовал какое-то приятное умиротворенное спокойствие. Но тут же отбросил это чувство, снова сосредоточившись. 'Видимо ей не хватало средств на развлечения, пока его прототип отсутствовал, потому и скучала'.

  - Там, в чемодане пятьдесят кредитов, - произнес Леня, - я осмелился поменять их на доллары, около 480 тысяч вышло... Возьми немного и... как это... развей грусть-тоску...

  Спустя пять минут с радостным визгом и толстой пачкой потертых банкнот самка покинула их общие апартаменты, отправившись добывать еду и развлекаться. 24-й облегченно вздохнул и завалился спать прямо в одежде на пружинящий диван. 'Инцидент с недопониманием исчерпан', - подумал он, закрывая глаза.

  * * *

  'Так... так... заходим... Андрий должен был уже прислать ответ...' - от возбужденного напряжения Ира правильно набрала пароль только со второго раза.

  'Есть!' - она чуть не подпрыгнула от радости и нетерпеливо кликнула на конвертик с письмом. На белом полотне голографического экрана высветилась единственная фраза:

  'Вали оттуда! Быстро!...'

  Последнее слово оканчивалось таким количеством восклицательных знаков, что Ирина поняла - нельзя терять ни минуты. Она удалила письмо Андрия, закрыла почту и начала рыться в меню, дрожащими щупальцами отыскивая нужную ссылку: 'Да где же тут этот чертов поиск? Давай, коробка тупая!'

  'Так, МА-Икс 8350... вот... да, 'купить'... да, да, уверена! Отпечаток хобота? - Да! Требуется жетон... - Ира завозилась с застежкой. - Боже, какие же неудобные эти барсетки... На, получи! Доволен?'

  'Подтвердите покупку корабля-ля-ля-ля... Да!' - она буквально впечатала хобот в виртуальную клавишу.

  - Продано! - донеслось эхом откуда-то сверху. Потом завыла сирена, такой Ира еще не слышала. - Прошу претендентов покинуть борт. Внимание! Этот корабль - частная собственность, - повторил голос стальным тембром, - прошу претендентов покинуть борт...

  Ирина выключила терминал.

  - Эй, как там тебя? Компьютер... - позвала она.

  - Да, капитан Умтак, - покладисто ответили сверху, - вы можете называть меня 'навигатор', или как вам будет угодно. Жду ваших распоряжений.

  - Взлетаем, немедленно! - приказала Ира.

  - Вы что же не хотите переместить сознание в память корабля?

  - Нет! - отрезала она.

  - Тогда пройдите в кабину для стазиса, так как... - начал навигатор.

  - Знаю-знаю, - перебила Ира, - притяжение и прочие неприятности. Ты же тут всем заправляешь?

  Навигатор замялся.

  - Н-ну, как бы да... Но я не отдаю команд...

  - А я вот отдаю теперь, - она взмахнула хоботом, - давай притяжение чтобы ском... скомпенсировать... в общем ты понял - взлетаешь брюхом вверх.

  Компьютер медлил, что-то обрабатывая в своих электронных мозгах.

  - Я аппроксимировал... и мне кажется... - неуверенно начал он через минуту.

  - Крестись, если кажется. Исполняй!

  - Есть! Подготовка к старту. Выход в атмосферу через микротемп, - рапортовал навигатор.

  - И вот еще что... Где та штуковина летающая?

  - Ремонтный дроид?

  - Да, давай его сюда!

  - Навигатор, а на этом роботе камеры есть? - Ира нервно перемещалась по рубке туда-сюда.

  - Конечно, вывести картинку, капитан Умтак?

  - Зачем ты спрашиваешь? Я неясно выразилась? - раздраженно продудела Ира и тут же спохватилась. 'Черт!'

  Но, кажется, бортовой компьютер не обратил на это внимания. 'Хотя... скоро точно обратит - они тут все считают и анализируют... Черт! Черт!' На стене рубки над кушеткой появилось изображение БТ-82, как раз выбрасывающего жетончик Умтака, который вручила ему Ира, сквозь шлюз грузового отсека. Но камера показывала и нечто иное - вдалеке, у входа на штрафплощадку, маячила пара зеленых точек, сканирующих окрестности своими лучами. 'Полицейские дроиды!'

  - Задраить шлюзы! Старт через...

  Ирина подошла к своей прежней 'кровати', но смогла забраться на нее лишь перекатившись массивным телом на упругую поверхность. Да и ширины койки не хватало, чтобы уместить на ней нынешнее туловище Иры. Только сейчас она заметила, как болят ноги, она устало свесила хобот и фыркнула. 'Все будет хорошо, все в итоге должно быть хорошо...'

  - Старт! - выкрикнул навигатор громче обычного.

  - Координаты, капитан!?

  - Что? - Ира оторвалась от своих мыслей. - Координаты... да, какие координаты... Откуда мне знать?

  - А мне откуда? - спросил компьютер.

  - Ты же навигатор! Лети к этому накопителю-сортировщику номер три тысячи какой-то там...

  - Меня терзают смутные сомнения... Вика, это ты что ли?

  Ира выпустила из хобота струйку пара. 'Рано или поздно он все равно бы догадался'.

  - Да, только я - Ира, - спокойно произнесла она и слезла с кушетки. - Что, теперь сдашь меня в полицию?

  На этот раз навигатор почему-то размышлял очень долго. Ира, чтобы как-то разгрузить мозг, подошла к клетке с му'ум-рэками, вытянув хобот. Шерсть на шарах выглядела свалявшейся, а сами животные никак не реагировали на присутствие Ирины - лежали, не издавая ни звука, закрыв глаза и прижавшись друг к другу.

  - Ладно, - отозвался, наконец, компьютер, - летим к Максу.

  Ира встрепенулась, обратив глазки на потолок:

  - Значит, ты меня не сдашь?

  - Нет, - твердо ответил навигатор.

  - Почему?

  - Я - искусственный мозг, мне без разницы, чьи команды исполнять, - пояснил комп. - А вот насчет Макса я очень сомневаюсь... В любом случае дать тебе возможность переговорить с ним мне кажется разумной идеей. Забавно будет это увидеть.

  Ира пошатнулась, чувствуя, как корабль входит в вираж, ложась на курс.

  - Слушай, Навигатор, - задумчиво спросила она, - а как тебя называл Макс?

  - По-разному: железяка, просохший кондер, цепочка случайных флуктуаций, молибденовая размазня... Огласить весь список?

  - Ясно... - протянула Ира. - А как бы ты сам хотел, чтобы тебя называли?

  - Хм... - кажется, вопрос застал его врасплох. - Ну-у-у, если брать за основу земную историю, то, наверное, 'Наполеон' или 'Колумб', или там 'Македонский'...

  Ира засмеялась пыхтящим хрипом:

  - А нельзя ли что-нибудь попроще и покороче? И менее претенциозное, а то как-то чересчур много ты на себя берешь, мне кажется. Например, 'Иван', как тебе?

  - Нет, 'Иван' мне не подходит совершенно, - уверенно заявил компьютер и добавил: - Лучше уж 'Глюк' тогда.

  - А это почему? Нравится его музыка?

  - Нет, вернее не слушал... Просто 'глюк' по-немецки - 'счастье'.

  'А что? - подумала Ира. - Даже прикольно - компьютер по имени 'Глюк'. Ее хобот непроизвольно свернулся кольцом.

  - Хорошо, мистер Глюк.

  * * *

  Процион А скрылся за спутником, поэтому я развернул фотоэлементы и улавливатель частиц к Куиндук 11, наблюдая за тенью, которую отбрасывал на него Фулонг. В радиодиапазоне послышались невнятные отдаленные всплески - осужденные что-то активно обсуждали между собой. Я повернул единственную дешевенькую камеру в направлении источника сигнала, но кроме усилившегося белого шума ничего не обнаружил. 'О чем они там говорят? - прислушался я. - Для сборщика вроде еще рано, он должен только через сотню микроциклов подойти'.

  'Транспортник, транспортник!' - слухи по цепочке докатились, наконец, и до меня. Я передал информацию дальше и сфокусировал камеру, отыскивая приближающийся корабль. В среде заключенных приближение любого судна, кроме дроида-сборщика, было выдающимся событием. Я горько усмехнулся: 'Еще бы! Поболтайся пару темпов на орбите любой планеты, не способный двинуть ничем, кроме солнечных батарей и камеры, и даже маленький метеор, сгорающий в атмосфере Фулонга, станет для тебя целым спектаклем'. Но мне еще предстояло привыкнуть к этому - впереди много лет, очень много лет...

  'Смотри-ка, действительно трейдер второго класса, с таким же корпусом, как был у меня...' Корабль скользил вдоль цепочки дроидов и, чем ближе он подлетал, тем громче доносились до меня их выкрики, оскорбления и недовольный гул. 'Стоп, да это же и есть мой корпус!' - я еще раз попробовал увеличить изображение, проверяя, правильно ли я различил маркировку на борту.

  - Эй, Кли-Макс! - ехидно процедил мой сосед 3930-й и засмеялся. - Твой тарантас летит! Какой-нибудь богатей купил твой корпус и решил поиздеваться заодно!

  Я промолчал. В моем случае издевательство уже началось. В местной преступной среде появление очередного несчастного сознания рождало всплеск эмоций и волну обсуждений. История новичка передавалась от одного сортировщика к другому, обсасывалась днями, обрастая новыми выдуманными подробностями, и вообще становилась хитом темпа вне зависимости от степени ее банальности. Тут это было одним из главных развлечений. А я, не зная местных обычаев, в первый же день опрометчиво излил душу 3930-му, который подкупил меня тем, что внимательно и сочувственно слушал обо всех моих мытарствах и злоключениях. Это позже я узнал, что мой сосед - полный отморозок-убийца, отбывающий пожизненное, а мой рассказ для большинства уголовников лишь очень приятное времяпровождение, что-то вроде кино. А я, дурак, ему даже рассказал, что мой симбионт меня 'Максом' называл. С тех пор глумление надо мной не прекращалось: 'КлиМакс, КлиМакс' - эта кличка прицепилась ко мне, как жвачка. Но когда очередная шутка в мой адрес прокатывалась по веренице дроидов, я лишь отстраненно передавал ее соседу по цепочке, а сам думал о Вике... вернее, Ирине... 'Где она сейчас? Что с ней стало? Не могут же ее тоже на исправительные отправить, она ведь не гражданин? Скорее всего, вернули на Сол три...' И, вспоминая ее, я почему-то совсем не злился, хотя по логике вещей должен был. 'Наверное, слишком слабый процессор у этого корпуса'.

  Судно приближалось. Я напрягся: 'Сейчас нужно в очередной раз просто перетерпеть, пока не прибудет новый заключенный или пока остальным зекам самим не надоест моя история'.

  На обшивке корабля действительно был выбит мой прежний идентификатор. 'Интересно, кто новый хозяин? И чего он хочет - еще раз унизить меня? Ну, это я переживу как-нибудь'.

  Транспорт подошел так близко, что чуть не задел меня полукрылом. В эфире повисла тишина, когда узники поняли, что корабль остановился около меня. 'Ждут, затаив электроны в цепях, чтобы не пропустить ни слова! А как же - такое развлечение! Разговоров хватит на несколько дней'.

  - Я - Глюк! - передали по радиосвязи как-то важно и внушительно.

  Я чуть не рассмеялся:

  - Сегодня поздно - завтра приходи!

  - Тут с тобой хотят поговорить, переключаю на звуковые колебания, - спокойно информировал корабль.

  - Макс! Макс! Это я - Ира! Макс, я пришла забрать тебя отсюда!

  Я впал в небольшой ступор. Но и немаленький. Голос был совсем не похож на тоненькое щебетание моей самки. Да и говорили на универсальном, которому человеческий симбионт не обучался.

  - Макс, ты меня слышишь?

  - Слышу, - буркнул я, подозревая какой-то подвох.

  - Макс, идем! Идем, Макс, ты мне нужен!

  - Куда 'идем'?

  - Ну, я не знаю, да куда угодно! Мне нужно вернуть мое тело.

  - Ага, а мне еще срок накинут... - скептически заметил я.

  Самка, если это была она, замешкалась.

  - А какой у тебя срок?

  - Три тысячи лет, по-вашему.

  Тут в разговор вклинился 3930-й:

  - Я пойду с тобой! Давай, двигай ко мне, я буду твоим штурманом, детка! Я - отличный штурман! Полетим, куда скажешь!

  - Не слушай его! - торопливо выпалил я. - Он уничтожил больше полусотни сознаний! Ему пожизненное дали, он тебе любой лапши навешает, чтобы сбежать, а потом выбросит тебя в атмосферу газового гиганта без сожалений!

  - Возьмите меня, милочка! - вкрадчиво подало голос сознание подвида Б номер 3932, бывшее когда-то в теле ригелианки. - Мы споемся - только женщины могут понять друг друга. Представьте, сколько миров мы сможем посетить, сколько прекрасных принцев ждет нас!

  - Не верь ей! - завопил я. - Последнее, что она сделала - это высосала мозг своего альфа-самца в момент спаривания! Тут все об этом знают.

  Повисла пауза. Кажется, мой симбионт анализировал полученную информацию.

  - Макс, так ты идешь или нет? - наконец, сказала Ира уверенным голосом и добавила: - Иначе я возьму кого-нибудь из этих.

  'Скажите на милость, какой у меня был выход?' Дело даже не в том, что приняв этот почти что ультиматум Иры, мы оба становимся изгоями. Нет - ей-то ничего не грозит, кроме как быть стертой из потока сознания вселенной, чего я, естественно, не хотел. Не знаю, как-то я привязался к этому странному существу с третьей планеты Сол. Главным обстоятельством было то, что если она примет на борт одного из местных отморозков (плачевный финал такого решения несложно предугадать), то в итоге во всем обвинят меня. 'Думаете - нет? Почитайте первый закон Федерации - я просто обязан делать все, чтобы сохранить сознание, даже низшей расы, даже преступника'.

  - Иду, - хмуро откликнулся я, - бери капсулу и надевай скафандр.

  Дроиды-заключенные раздраженно загомонили. 'Да пошли вы, аутаки мерзкие!'

  Десять минут ушло на объяснение самке того факта, что мой передаточный модуль несовместим со стыковочным отсеком корабля, и именно по этой причине ей нужно выйти в открытый космос. Три минуты на надевание скафандра, завидев который Ира ясно дала понять, что она в него не влезет. 'Конечно, это же скафандр для гуманоида, а вот там за ним есть такая безразмерная хреновина... Да-да, именно эта - универсальный скафандр для спасения существ разных видов... Да-да, вот ее и надевай... Точнее сперва надувай'. И еще минут пятнадцать на уговоры покинуть разгерметизированный трюм, прыгнув с краешка кормы в бездну. И хотя моя самка была надежно пристегнута тросом к лебедке нижней палубы, единственным, что ее сподвигло на сей подвиг стала потеря капсулы экстренной эвакуации, которая вдруг вывалилась в космос из хобота Иры.

  Мой симбионт отважно последовал за ней, распластавшись в полете, как падающий на землю с высоты носорог.

  - Поторопись, хватай 'монетку', - рекомендовал я, поглядывая на дымные трассировочные полосы, разрезающие атмосферу Фулонга.

  'Взлетают, и наверняка к нам в гости'. Заключенные тоже заметили несколько стартов с поверхности в нашу сторону. Часть зеков загудела подбадривающе, часть в предвкушении скорой развязки. 'О да! Представление им обеспечено! Надеюсь, что это всего лишь зонды предварительной разведки'.

  - Давай! - подстегнул я самку.

  - Макс, не ори! Я пытаюсь! Поймала! - Ира неловко схватила капсулу хоботом, просунутым в один из рукавов скафандра.

  - Бросай ее в шлюз, я сам вскрою!

  - Да она не летит!

  - Сильнее толкни... просто запихни! Лови, потом сразу дергай страховочный трос...

  - Есть!

  Мое сознание на миг отключилось. А потом очутилось в эластичной ткани, крепко сжимаемой складчатой кожей.

  - Держу! - гулко донеслось откуда-то сверху.

  Я не мог ответить. Ну, надеюсь, она ничего не перепутает, когда окажется на борту. Хотя у нас же есть компьютер, или как его теперь называть - 'Мистер Глюк'?

  У меня камень с души свалился, когда я оказался в просторной нейросети корабля. 'Фу-ух... Такое легкое чувство после постоянной клаустрофобии внутри жиденьких цепей дроида-сортировщика'.

  - Включить маршевые! Разворот - азимут 180 по всем осям! Полный ход! - скомандовал я.

  Ничего не произошло. Я повторил настойчивее, добавив:

  - Ты что там заснул, банка консервная?

  - Я подчиняюсь только командам хозяйки, - с расстановкой произнес навигатор, - а поскольку корпус принадлежит ей на данный момент и куплен за ее деньги, то и капитан - она.

  - Да ты охренел совсем?! - крикнул я и тут же осекся. Искусственный интеллект - не человек, его невозможно урезонить эмоциональными реакциями. - Формально - да, - продолжил я спокойнее, - но эти деньги украдены, как и нынешнее тело твоей 'хозяйки', поэтому...

  - О чем вы тут спорите? - пыхтящая как паровоз Ира протиснулась в рубку.

  - О субординации, капитан, - холодно ответил этот наглый гипофиз.

  - Почему стоим? Валим отсюда! - хобот Иры вытянулся во всю длину к потолку, будто горн, трубящий 'подъем'. - Делай, что Макс говорит.

  - Есть!

  Корабль начал разворачиваться под улюлюканье и свист заключенных на всех доступных их жалким вместилищам частотах. 'Да, вне зависимости от успешности нашего побега, баек им хватит на темп, не меньше. Что касается вас, товарищ Глюк, мы еще не закончили...'

  Время действительно поджимало. К счастью запущенные из космопорта Бушууга дроиды оказались простыми разведчиками безо всякого оружия. Пока Ира кувыркалась в космосе, они, конечно, успели нас настичь и передали приказ немедленно остановиться и ожидать стыковки с патрульным фрегатом, но мы сигнал проигнорировали, поэтому те вскоре исчезли с радаров. И все, что я мог сделать в данной ситуации - сканировать верхние слои атмосферы Фулонга в ожидании неминуемого старта фрегата, а может даже и не одного.

  - Итак, мы вне закона, - заключил я, обращаясь к симбионту. - Каков твой план? Очень надеюсь, что он у тебя есть, и ты тщательно просчитала вероятность различных исходов.

  Ирина помялась, потом, покачиваясь на крючковатых конечностях, неуклюже попыталась взобраться на свою кровать, что ей не удалось. 'Надо послать БТ-82, смонтировать койку поближе к полу'.

  - Я вас слушаю, капитан, - саркастически напомнил я.

  Самка села прямо на металлическое покрытие и заморгала всеми глазками.

  - Ну, я думала полететь на Землю и вернуть свое тело...

  - Прекрасный план! - воскликнул я. - А никто не припоминает... кажется, Сол три заключена в силовое поле... а еще там минимум два крейсера ошиваются?

  - А мне этот план нравится, - вклинился в наш разговор назойливый компьютер, - на Сол три нас точно никто не ждет.

  - А тебе лучше заткнуться, иначе я тебя отключу!

  - Макс, пожалуйста, - взмолилась Ира, - не отключай Глюка.

  Не скажу, что меня это сильно проняло, но какая-то часть электронов все-таки колыхнулась внутри моих схем. Я вывел на стену перед самкой трехметровое изображение Фулонга на фоне газового гиганта.

  - Смотри, - сказал я зловеще, - что ты видишь?

  - Ну, это, планету, облака...

  - Нет, вот тут, - я взял в яркий квадрат объект, на который хотел обратить внимание Иры.

  - Откуда я знаю, Макс? Голубенькая точка какая-то... Макс, почему ты такой черствый вдруг стал? - сказал мой симбионт, чуть не плача.

  'Я не черствый! Я вообще не могу смотреть уже на эти слезы. Честно, не черствый я. Или черствый?'

  - Эта точка - боевой крейсер Федерации, - сказал я, смягчившись. - Ты можешь гордиться собой - на твою поимку отправили целый крейсер!

  - И что же делать? - всхлипнула Ирина.

  - Единственный выход - совершить гиперпрыжок, пока нас не догнали. А крейсер догонит нас меньше чем за полчаса. Так что, капитан Вика, выбирайте, куда отправляемся.

  - Я - за Сол, - тихонько вякнул навигатор.

  - Я тоже! - решительно выдал симбионт. - Макс, там нас искать не будут, а мы спрячемся где-нибудь подальше от Земли и подумаем, как быть дальше.

  - Ладно, - поразмыслив, согласился я. - Значит, Земля. Глюк, заряди капсулы с антиматерией.

  Мой процессор замолчал, мерцая светодиодами в серверных стойках.

  - Я неясно выразился? Заряжай, и уходим как можно скорее! Или тебе требуется подтверждение от 'капитана'?

  - Как бы тебе сказать, Макс... - начал навигатор вкрадчиво.

  - Так и скажи.

  - У нас нет двух капсул с антиматерией, необходимых для прыжка к Сол три. Вообще-то у нас даже одной нету...

  На этот раз Ира, к моему удивлению, адекватно оценила обстановку даже раньше, чем это сделал я, исходя из нашего разговора. Проблема в том, что ее первой реакцией стало, как обычно, впасть в неустойчиво-угнетенное состояние разума. Она откровенно и громко разрыдалась, сидя на полу и залепив глаза хоботом.

  - То есть ты... - с нажимом сказал я, - умудрилась сбежать от полиции, угнать корабль, и даже купить себе эту вот пищевую смесь, - я провел лазером по двум фулонгийским контейнерам, лежащим в изголовье кровати, - и не подумала о топливе для прыжка?

  - Макс, ну Макс... - утирала слезы Ира, - я даже когда водила, всегда забывала про бензин... ну... что же теперь делать?

  - В одном контейнере осталась двенадцатая часть моля, - сообщил мой процессор.

  - И что? - хмыкнул я.

  - Можем прыгнуть к Лейтену, он всего в 1,2-х световых лет.

  - А что там? - симбионт воспрянул духом.

  - Ничего живого, всего две планеты - небольшой газовый гигант и каменистая планета наподобие вашего Меркурия, между ними пояс астероидов.

  - Там ничего нет? - в отчаянии спросила самка.

  - Есть. Исследовательская станция, но там одни дроиды.

  - А топливо у них есть?

  - Возможно, скорее всего... На случай непредвиденных ситуаций...

  - Давай, давай туда! - крикнула Ира, вставая. - Давай спрячемся в поясе астероидов и подумаем, как умыкнуть себе антиматерии!

  - Хороший план, - поддакнул Глюк.

  - Ты-то хоть помолчи!

  - Макс, этот крейсер же не сможет узнать, куда мы прыгнули? - Ира возбужденно размахивала ручками, глядя на поблескивающую оболочку приближающегося корабля на экране.

  - Нет, - подтвердил я.

  - Ну, давайте, ребята, давайте тогда!

  - Гиперпрыжок! - предупредил навигатор. - Три, два, ... нормальный план... один!

  Глава 7. Мы к вам, профессор, и вот по какому делу...

  - Макс, а где гигант? - Ирина сидела на своем горизонтальном лежаке и выдавливала пасту из тюбика прямо в хобот, отчего тот покрылся коричневой пеной.

  - По другую сторону от красного карлика, - ответил я раздраженно, - не мешай...

  Но самка не унималась:

  - Почему ты не совершаешь тот же маневр, что и на Земле? Ну, не раскручиваешь эту катапульту?

  'Надо же! Запомнила! Какая избирательная память у гуманоидов'.

  - Потому что наверняка на орбите Лейтен-2 есть исследовательские зонды. Дальние сканеры у них отсутствуют за ненадобностью, а вот ближние - очень мощные, они же наблюдают за атмосферой планеты. Запросто засекут нас, если мы приблизимся.

  - Я-а-а-сно, - протянула Ира, втягивая еду. - Так мы куда теперь?

  - Укроемся пока в поясе астероидов на всякий случай - вдруг появится разведывательный корабль - ему будет невероятно сложно найти нас среди скопления пыли и обломков металлосодержащих пород. И вообще - отстань! - выпалил я. - Покорми вон лучше своих питомцев!

  Ира заморгала глазками:

  - Чем же я их покормлю? У меня нет травы с букашками!

  - У тебя есть фулонгийский стандартный мелкодисперсный завтрак.

  - Этот суп? - симбионт взболтнул взвесь в контейнере.

  - Именно! Может подойти для твоих животных, а крупные кусочки потом сама доешь. Что-то мне кажется, что в недалеком будущем, твои 'мумрики' могут... как это по-вашему... откинуть копыта. Никогда не понимал этой фразы...

  Ирина сперва ловко соскочила с кушетки, с контейнером в руке, но потом остановилась и о чем-то задумалась.

  - Включи мне галактическую Сеть, хочу проверить, подходит ли мумрикам эта еда.

  - Нет, - отрезал я, - у тебя нет права доступа к Сети: ты - не гражданин Федерации.

  - Да ладно, Макс! - затрубила Ира. - Чего я там не видела в вашей бесценной сети?! Я там уже была сто раз!

  - Не могу.

  Самка подошла к клетке и села на пол возле нее.

  - А ты все еще гражданин Федерации? - спросила она, поразмыслив.

  - Н-не знаю теперь... Но не хотелось бы усугублять мою ситуацию... - неуверенно ответил я.

  - Нашу ситуацию, - поправила Ира спокойно. - Ты что же это еще надеешься, что тебя простят?

  Вопрос загнал мои микрочипы в окончательный тупик. 'Действительно, на что я надеюсь?' Насколько я помнил законы, угон корабля - это пожизненное.

  - Не могу, - твердо повторил я, - Сети здесь нет.

  - Как это?

  - Для подключения нужен мощный передатчик, а поскольку разумных существ в этой системе нет, то и Сеть не нужна. Время от времени прибывает почтовый дроид, который забирает научные данные со станции и отправляет их на Процион.

  Ира уже открывала контейнер со словами 'надо же - до сих пор теплый!', склонившись над Шариком и Кубиком... то есть Клубком... Почуяв ароматы, пушистые сферы явно оживились, перекатываясь по полу клетки.

  - Так что - просто полить их супом? - вопросила она.

  - Да, думаю, это будет наилучшим выходом, если ты планируешь их перепродать.

  - Это ты хочешь их перепродать, а я - нет! - гневно выдохнул симбионт, вываливая смесь на изрядно помятую шерсть му-ум'рэков. - Мои хорошие... Проголодались...

  Шары задвигались, впитывая ворсинками частицы супа, к которому пару дней назад даже не притронулись бы.

  - Макс, ты бы вывел картинку что ли? - попросила Ира, всасывая хоботом остатки мяса из цилиндра.

  - Там не на что смотреть, поверь, разве что ты вдруг обрела способность видеть в радиодиапазоне. На экране только пыль.

  - И куда мы летим?

  - Найдем астероид покрупнее и приземлимся, - ответил я, сконцентрировавшись на навигации, - переждем возможную погоню. Потом подумаем, как быть дальше. У тебя, кстати, нет мыслей на этот счет?

  - Есть! - радостно заявила самка. - Если у исследователей на базе есть ампулы с антивеществом - заберем их!

  - Как? - искренне удивился я. - Что я скажу? 'Здравствуйте, мы - свободные, отдайте нам ваше топливо?! Разрешите пристыковаться'.

  - А кто такие 'свободные'? - заинтересованно спросил симбионт и даже высунул хобот из термоса.

  - Расы, не входящие в состав Федерации. По разным причинам: часть из них преодолела четвертую ступень, но их политическое устройство - империи, унитарные демократии или даже анархии; часть - просто высокотехнологические расы третьего поколения, со всеми вытекающими...

  - То есть вы со всеми воюете?

  - Нет, только с некоторыми. Остальные достаточно развиты, чтобы понимать разницу между торговлей и войной.

  - Почему же ты сказал, что мы - 'свободные'?

  - Ну, неточный термин... В Федерации так принято называть пиратов, - пояснил я, сам удивляясь нелогичности данного определения. 'Ведь если ты не хочешь жить по чужим законам, это отнюдь не означает, что ты - пират'.

  А вот Ирина, кажется, поняла все неправильно:

  - Мы - пираты! - она встала на крючковатые конечности, воздев хобот к потолку.

  'Ну, капец! Я точно неправильно дрессирую симбионта, все предыдущие события говорят об этом...' И, пока я мысленно рассуждал о природе вещей, самка залихватски продолжила:

  - Мы приземлимся на станции, потребуем топлива, если откажутся - завалим их! Есть у тебя оружие на борту? - поинтересовалась она невинно.

  'Даже не знаю, что ответить'. Я только и смог выдавить срывающимся на писк голосом:

  - Ты вот так запросто поубиваешь ни в чем не повинных существ?

  - Ты сказал, что там одни роботы, их починят потом, так ведь? - возразила Ира.

  - Н-ну...

  - Что 'ну'? Ты сам сказал, что они неживые!

  - А если попадется живое сознание в теле дроида, что тогда? Возьмешь на себя вину? - я распалился. - Ах, ну да - за все твои преступления буду отвечать я по полной программе, так ведь?!

  Моя особь подвида Б задумалась. Она пару минут бесцельно блуждала по центру управления, потом присела на покосившуюся кровать - БТ-82 как раз укорачивал ее опоры (я ему приказал) - и, наконец, сказала, обратив глаза на макушке в потолок:

  - Нет, Макс. Почему ты обо мне так плохо думаешь?

  Мне показалось, что ее радужки помутнели, и сейчас из световых датчиков польется жидкость, богатая солями. 'Этого мне только не хватало!'

  - Посадка, пристегнуть ремни! - оповестил Глюк по громкой связи.

  - Какие нафик ремни?! - выкрикнули мы с Ирой одновременно.

  - Шучу, - усмехнулся компьютер, - астероид, диаметр примерно тысяча пятьсот метров, посадка через десять секунд.

  Приземление было настолько мягким, что ни мои стойки, ни симбионт его не ощутили. Но вот Ира каким-то шестым чувством уловила гнетущее затишье в отсеке и задала главный вопрос, ответа на который я не мог найти:

  - Что будешь делать, Макс?

  Я помедлил, пробуя выстроить адекватную причинно-следственную модель в памяти компьютера.

  - Не знаю, Ира, - я впервые обратился к ней по ее настоящему идентификатору. - Честно, не знаю. Я теперь никто. Просто никто...

  Симбионт зачем-то прикоснулся хоботом к обшивке каюты, будто врач, слушающий стетоскопом сердце пациента, и тихо сказал:

  - Ты - не никто, Макс. Посмотри на это с другой стороны - ты теперь свободен! У тебя есть хороший корабль, у тебя есть я...

  'Да уж! Это именно та переменная, что меняет знак в решении уравнения!' Не знаю, что означал жест Ирины, но видимо нечто приятное, поэтому я смягчился:

  - Да уж, свободен, - горько заметил я, - только единственный выход из сложившейся ситуации пока что сильно смахивает на поимку с последующей дезинтеграцией.

  - Не переживай, - заверила самка, - у тебя же есть корабль! Можно грузы перевозить.

  - Мой счет аннулирован, где мы возьмем кредиты на покупку грузов? - я подсознательно отметил, как мое 'я' ни с того ни с сего превратилось в общее 'мы'.

  - Зачем их покупать?

  - Не понял, расшифруй свою мысль, пожалуйста.

  - Что тут непонятного? - искренне удивилась Ира. - Чтобы заработать, необязательно покупать что-либо. Берем вещи, которые нужно отвезти на другую планету, и получаем деньги за доставку.

  - Но ведь этим занимается Федеральная почтовая служба...

  - А мы поставим цену на десять процентов ниже и посмотрим, к кому потянутся клиенты, - уверенно заявил симбионт, развалившись на кровати.

  Я обдумывал услышанное. Определенный смысл в ее словах был. 'Хм... А ведь никому ранее и в голову не приходило конкурировать с Федеральной службой доставки'. Я решил выудить у нее побольше оригинальных идей, пока вальяжно лежащая Ира не впала в анабиоз после сытного обеда, о чем свидетельствовали ее слегка помутневшие датчики света.

  - А если не... 'не выгорит'? - осторожно спросил я на доступном ей языке.

  - Ха! - отозвалась она. - Ты совсем не думаешь! У тебя же есть корабль! Можно грачевать!

  'Картина Саврасова 'Грачи прилетели', - услужливо подсказал процессор. Но я все равно ничего не понял.

  - Ты предлагаешь мне вселиться в тело птицы и выковыривать озимые семена из пашни? Думаешь, так можно быстро разбогатеть? - я был в бесповоротном тупике. По расчетам этот план не выдерживал никакой критики.

  - Нет, - устало сказала самка, - грачевать - значит перевозить людей. Думаю, это даже выгоднее, чем грузы.

  - Хм, но я же не пассажирский лайнер, у меня нет комфортабельных апартаментов для такого рода деятельности, - возразил я разочарованно. Второе предложение Иры было явно безнадежным.

  - А ты за полцены бери пассажиров, и мы посмотрим... - выдала самка свой безотказный аргумент.

  - Но где же я их размещу?

  - В трюме полно места!

  - Да какой же гражданин согласится на такое?!

  - Проверь. Думаю, ты будешь удивлен! - сказал симбионт со знанием дела. - Смотри, ты летишь от системы к системе в среднем часов шесть-восемь?

  - Ну?

  - Что 'ну'? Такую короткую поездку можно и потерпеть на полу грузового отсека, если цена соответствует...

  Я задумался.

  - Еще эти ваши свободные, - продолжила Ирина, - у них же есть родственники в Федерации, они же как-то пересекают границу?

  - Да, посредством лицензированных гильдий перевозчиков.

  - Ну вот.

  - Что 'ну вот'? - огрызнулся я, подстраиваясь под ее стиль общения.

  - Можно по-тихому перевозить малоимущих, беженцев, иммигрантов...

  После обработки полученной информации, Глюк выдал какие-то совершенно невообразимые цифры предполагаемой прибыли.

  'Ты снова шутишь?' - спросил я его.

  'На этот раз нет, - сухо ответил он, - таков прогноз на ближайший темп. Но степень риска 80 процентов'.

  В рубке повисла тишина: Ира блаженно дремала на своем ложе, навигатор сканировал близлежащее пространство, а я размышлял о перспективах нового рода деятельности.

  - И как ты собираешься это провернуть? - чисто из гипотетических соображений спросил я проснувшуюся Ирину.

  - Ты о чем? - завертелась она, потирая глаза хоботом. - А-а-а, о станции... Ну скажешь, что потерпел аварию, они же не могут отказать в помощи? Пристыкуемся, попросим топлива, не дадут - отберем, - совершенно бесцеремонно предложил симбионт.

  - А если они уже знают, что мы в розыске?

  - Откуда? Ты же сам сказал, что сети тут нет.

  - Нет, но почтовый дроид мог уже прилететь со срочным уведомлением. Я не в курсе графика их маршрутов.

  - Вот! - встрепенулась самка. - Именно поэтому не стоит тянуть резину в долгий ящик!

  Я машинально добавил эту новую идиому в базу, так как не нашел соответствия в справочнике. Глюк почему-то хохотнул. 'Ладно, потом разберемся'.

  - Макс, я с ними сама поговорю, - продолжила Ира, приняв мое молчание за замешательство, - может, удастся убедить их. Хотя лучше было бы иметь при себе пистолет, на всякий случай. Кстати, ты мне так и не ответил - есть у тебя оружие на борту?

  'Вот, блин! Вспомнила... А ведь я так ловко, как мне казалось, соскочил с этой скользкой темы раньше'.

  - Чего молчишь?

  'Да, чего молчишь? - если бы у компьютера были манипуляторы, он бы, наверное, с радостью сейчас продуцировал ими тепло с помощью силы трения. - Ты ж у нас весь такой правильный и законопослушный!'

  - Есть один капитанский бластер на случай абордажа судна, - нехотя ответил я, - но я бы предпочел, чтобы ты им не пользовалась.

  - Замечательно! Я и не собираюсь стрелять, Макс, честно, - сказала Ира доверительно, - просто в нашем положении такой весомый аргумент в споре не помешает. Так, просто попугаем их и только. Кстати, он весомый?

  - Масса двадцать килограммов примерно, в твоих единицах измерения...

  - Ого! И как бы я с ним справилась в своем настоящем теле, поясни мне?

  - Да я и не планировал его задействовать. Это так - рекомендация космического корпуса иметь такой на борту. Просто формальность, вот я и купил.

  - Хорошо, что ты такой формалист, - отметил симбионт.

  Мне это польстило.

  Внезапно завыла сирена.

  - А? Что такое? - завращала зрачками Ира.

  - Да! Что такое? - осведомился я у навигатора.

  - Мы получили сигнал бедствия, - ответил навигатор, - счел нужным уведомить вас.

  - Дай послушать...

  - Что там, Макс? - самка даже привстала на цыпочки. - Хоть картинку выведи.

  Я вывел. Впрочем, на что тут было смотреть - вокруг только обломки в облаке космической пыли.

  - Слабый какой... - я пытался отфильтровать сообщение в непрестанном потоке белого шума.

  - Да, где-то недалеко, - заключил Глюк, - на одном из астероидов, видимо. Какие будут указания?

  - Взлетаем, конечно!

  - Макс, а чего это ты так обрадовался? - подозрительно спросил симбионт.

  - Ну так... - я едва сдерживал нетерпение. - Спасение сознания уже скостит мне один пожизненный срок! Какая удача!

  Ира снова умостилась на кушетке и хмыкнула:

  - Эгоист ты! - и после видимо хотела что-то добавить, но не осмелилась.

  - Вовсе нет! - возразил я, разворачивая корабль в сторону сигнала о помощи. - На мне и так висит двойное пожизненное за похищение двух тел, и в ответе за это ты!

  - Каких еще двух тел? - возмутилась самка.

  - Умтака и моего корпуса.

  - Ах ты... да ты... значит по-твоему я специально украла... ах ты ж... - возмущенно и сбивчиво дудела Ира. - Думаешь, мне так хотелось стать слоноподобным монстром что... Ты... ты... а я же тебя хотела забрать... я же... - от обиды она вдруг начала задыхаться, и я понял, что прямо сейчас роса Создателя польется ручьями из всех четырех ее глаз.

  - Прекратить ломать комедию! - раздалось изо всех динамиков так громко, что мы с Ирой невольно содрогнулись. Ну, не знаю, как она, но я-то точно ощутил вибрацию в корпусе. - Вольно! - зачем-то скомандовал навигатор. 'Получит у меня эта скотина...'

  - В чем дело? - спросил я.

  - Приближаемся к источнику сигнала, - ответил Глюк.

  На экране по-прежнему были лишь беспросветные клубы пыли, из которых начали постепенно проступать очертания астероида. Вскоре мы подлетели почти вплотную, и во мгле уже можно было различить копер шахты, накренившийся над километровым кратером в толще обломка размером с космическую станцию.

  - Говорит транспортный корабль класса 2, МА-Икс 8350, что у вас случилось? - объявил я на всех доступных частотах.

  - Авария, - последовал ответ, - это горнодобывающий комплекс УК-2402. Множественные повреждения бурового модуля, выведен из строя транспортный дроид, элементы питания, центр связи...

  - Приземляемся! - скомандовал я.

  - Ты уверен, что это не ловушка? - насторожилась Ира.

  - Да с чего бы? В такой-то глуши?

  - И что тут добывают? - не унимался симбионт.

  'А вот это хороший вопрос! Как я сразу об этом не подумал? В таком Создателем забытом месте...'

  - Сейчас выясню, - бросил я Ирине неуверенно.

  Глюк уже сажал мой корпус на край воронки.

  - Говорит, бокситы - это соли алюминия, но...

  - Продолжай.

  - Это невыгодно, понимаешь, я прикинул стоимость доставки отсюда до Проциона, и цена не покрывает затрат на добычу.

  - Я же тебе говорила, что тут что-то не так! - мой симбионт залихватски вскочил с койки и завертел хоботом во все стороны. - А дай-ка мне микрофон, сама поговорю с ним!

  - Первое, - осадил я Иру, - тебе не нужен микрофон, если ты, конечно, не хочешь выдернуть его из стены. Говори так. Второе, во избежание нестыковок, хочу сразу уточнить - не с 'ним' а с 'ней'.

  - С какой такой 'ней'?

  - Ну ее зовут Хейвиоптерикс, забавно, правда? - хохотнул я.

  - Я думала, у вас все железки по номерам называются, да и не понимаю, что ты тут забавного нашел?

  - Раньше она была существом, похожим на птицу, может быть даже на твоих 'грачей'.

  - А сейчас?

  - Сейчас сама видишь, - я для наглядности увеличил решетчатые конструкции буровой вышки, почти сползшей в кратер с неровными краями, - теперь ее сознание в теле универсального бурового агрегата.

  - Печально, - протянула Ирина, неотрывно глядя на экран.

  - Почему же?

  - Ну, не знаю... - самка приблизилась к голограмме, перебирая своими тонкими ножками, - сперва птица, а потом вот это... Я бы хотела стать птицей... А ты, Макс?

  - Никогда, - честно ответил я, - даже в голову не приходило. И прошу отметить, пока ты не впала в свое обычное состояние, что срок жизни ее тела подошел к концу, вот она и переселилась в оболочку дроида. Мне кажется - это наилучший выбор.

  - Ладно, - задумчиво произнесла Ира, - давай микрофон, я с ней поговорю!

  - Да нет у меня переносного микрофона! - заорал я раздраженно. 'Ну как понять алгоритм фильтрации у этих земных гуманоидов?!'

  - Не кипятись, сделай так, чтобы она меня слышала, как там ее?

  - Хейвиоптерикс или УК-2402. Говори и побереги хобот, не нужно постоянно в потолок дудеть - тебя и так слышно.

  - Алло! Хейви?! - так вот запросто и чуть фамильярно симбионт сократил имя собеседницы.

  - Да? - ретранслировал я ответ, кажется без тени недовольства в голосе. - Кто говорит?

  - Ира...

  Самка зачем-то развернулась к стене, будто я и был этой стеной, и шепотом спросила:

  - Макс, действительно - а кто я? Если скажу, что симбионт - она может и не захотеть со мной разговаривать...

  - Что хочешь скажи, - великодушно разрешил я, - хотя мне сама по себе идея твоего общения с ней не кажется перспективной.

  - Говорит Ира, - громко продолжил симбионт, - первый пилот корабля. Как дела?

  'Хоть не 'капитан', и на том спасибо, - оценил я, - только что это еще за идиотский вопрос 'Как дела?'

  - Не очень... - ответила Хейви. - Основные системы не работают, оставшиеся концентраторы солнечного ветра не могут обеспечить зарядку ремонтного дроида, транспортный модуль не подлежит восстановлению.

  Я сомневался, поняла ли Ирина хоть половину из сказанного, но оказалось, что я немного недооцениваю ее умственные способности.

  - Макс, мы же можем зарядить ее ремонтника?

  - Можем, - подтвердил я, - но это мало что даст, исходя даже из визуального анализа общей степени повреждений.

  - Да, - голос УК-2402 звучал грустно и безнадежно, даже мне это было очевидно, - мой дроид старой модели, запчастей нет...

  - Макс, давай погрузим ее в трюм и доставим на станцию, - предложила Ира, - думаю, они оценят.

  - Корпус ее буровой вышки не поместится на нижней палубе.

  - А мы выпилим только мозг!

  - Нейросеть разума Хейви рассредоточена по всем конструкциям системы для контроля датчиков, отпилить не получится - это значит ее убить.

  - Хейви, кажется, единственное, что мы можем для тебя сделать - это сообщить на станцию, и они пришлют помощь, - заключил симбионт.

  - Нет... пожалуйста, - взмолилась та.

  Это было странно, очень странно. Корабль посылает сигнал о помощи, но не хочет, чтобы его спасли.

  - Ира.

  - Что?

  - Не хочешь ли надеть скафандр и выйти на поверхность? - мягко сказал я.

  - Зачем?

  - Проверить счетчиком уровень радиации, взять пробы грунта...

  - Ты что же это от меня избавиться хочешь? Чтобы я не подслушала, о чем вы тут шушукаетесь?

  - Нет, - шепнул я, - подыграй мне. Тут не так что-то.

  - А, впрочем, почему бы и нет? - тут же сориентировалась самка. - Пойду, погляжу, какая погода снаружи, я ведь на астероиде никогда не была!

  - Не надо! - донесся голос Хейви. - Я вам и так скажу. Я добываю окиси тербия...

  - Редкоземельник! - возбужденно просветил я симбионта, но не уверен, что та поняла, поэтому добавил: - Очень ценный металл!

  - ... все считают эту систему бедной элементами, - продолжила наша новая знакомая, - потому что красный карлик и есть красный карлик - будет гореть миллиарды лет и просто погаснет. Но я нашла уникальные особенности в спектре Лейтена, из чего заключила, что эта звезда уже была когда-то сверхновой. По идее она должна была бы превратиться в пульсар или черную дыру сотню миллионов лет назад, но по каким-то причинам все пошло не так. Предполагаю, что она была третьей в системе Куиндук...

  - И ты все это сама вычислила? - восхищенно замерла Ира.

  - Да, когда работала в университете системы Гереда. Но мою диссертацию на эту тему ученый совет разбил в пух и прах. Так я не стала академиком.

  - А сейчас вы кто?

  - Формально у меня профессорская степень по астрофизике. Я решила проверить свою теорию на практике...

  - И заодно срубить немного кредитов, - вставил Глюк.

  - Не без того, - призналась Хейви, - знаете, жалованье ученого в пятьсот кредитов за темп не позволяет провести широкомасштабные исследования... И вот я здесь, с горнодобывающим комплексом, поврежденным случайным столкновением с метеоритом, тоннами извлеченной руды и неработающими системами связи, - она помолчала и добавила: - Могу я вас попросить никому не рассказывать об этом?

  - Макс, о чем это она? - Ира буквально прислонилась к переборке отсека.

  - Понимаешь, - тихо шепнул я, - у нее нет лицензии на добычу - слишком дорого стоит. Видимо она планировала заработать на реализации тербия, чтобы потом получить эксклюзивное право на разработку всего здешнего пояса астероидов. А если пойдут слухи, то сюда тут же примчатся армады добывающих дроидов больших корпораций, с готовыми лицензиями. В общем, ни славы, ни денег... Я бы на ее месте сам поступил бы так же, наткнувшись на такую как это у вас... 'золотую жилу'.

  - Мы никому не скажем, Хейви, - вдруг выпалил симбионт, - мы и сами-то сейчас вне закона, в общем.

  - Ты что несешь, твою земную мать?! - мои крепления процессорных стоек заскрипели от еле сдерживаемого крика. - Ты теперь первому встречному будешь рассказывать о нашей ситуации?!

  Хейви замялась, и я почти физически ощутил напряжение в ее цепях:

  - Я с бандитами не хочу иметь ничего общего, - осциллограмма ее тембра сменила амплитуду.

  Но Ирина не обратила на это внимания, уверенно выдав фразу, которую я потом долго сопоставлял с земными аналогами (и, в конце концов, обнаружил в каком-то старом анимационном фильме гуманоидов):

  - Мы не бандиты, мы - благородные пираты! - с достоинством произнесла самка, подбоченившись.

  'Я понимаю, что я с другой планеты, даже не с планеты вовсе, если быть точным. Но где логика? Почему именно такая последовательность слов производит на собеседника нужный и главное безотказный (я бы даже осмелился сказать 'неотразимый') эффект?'

  Пока мои БТ-82 вместе с симбионтом занимались починкой модулей Хейви на поверхности астероида, я анализировал план, к которому мы все пришли в результате обмена данными. Пытался просчитать вероятность успеха этого предприятия. Как ни странно по расчетам выглядело все довольно стройно и реалистично.

  До этого, воспользовавшись случаем, я выпихнул Ирину в скафандре наружу в помощь ремонтным дроидам. Но она скорее мешала, нежели помогала, и вскоре поняла это сама. Сейчас они с Хейви болтали, как старые подруги, минимум со школьной скамьи, если не с детства. Я в очередной раз удивился скорости, с которой земной гуманоид находит общий язык с любым совершенно экзотическим существом. Кажется моей самке достаточно лишь того обстоятельства, чтобы эта форма жизни умела говорить.

  Я задумчиво просматривал сохраненный форум свободных на тему 'Разведение человеческого симбионта в неволе', но все, что было там сказано, прямо противоречило происходящему. Например, утверждалось, что две особи подвида Б никогда не смогут поладить друг с другом, а если это выглядит именно так, то знайте - вся эта 'женская дружба' и солидарность лишь для отвода глаз.

  Я еще раз прислушался к непрестанному потоку слов между Ирой и Хейви, забивающему радиоэфир - в данный момент трындели о какой-то 'первой любви'. Вздыхали, ахали. Я отключился.

  Я мог бы заподозрить Ирину в неискренности, если бы не одно обстоятельство: первое, что она предложила сделать - это воспользоваться спасательной капсулой, чтобы переместить сознание Хейви к нам на борт. Это предложение поступило от нее полчаса назад. 'Вот еще в форуме трейдеры настаивали, что самка человека совершенно не воспринимает технические аспекты. Ха! Когда ей нужно, поверьте, уважаемые дилетанты из Сети, уж эта информация намертво осядет в ее мозге!'

  - Тише, - злобно шикнул тогда я. Использовать капсулу мне категорически не хотелось. - У нас осталась одна капсула экстренной эвакуации. Если случится катастрофа, как я тебя буду спасать? В космосе никогда не знаешь, что может произойти.

  - Не ври, две капсулы... - ответила Ира шепотом.

  - Ту, в которой ты меня переносила на Фулонге, пришлось сбросить в космос.

  - Ты что?!

  - Однажды активировав ее, ты включаешь маячок для Федеральной спасательной службы. И будь уверена - дроиды обязательно прибудут. Так что я избавился от нее еще на Проционе. К тому же, мне пришлось отключить навигационный модуль, чтобы мое сознание не улетело на Фулонг. В любом случае она была уже бесполезна, - пояснил я сдержанно.

  - Макс, ну а почему ты не хочешь третью использовать? Да ничего не случится же, а мы потом купим сразу три или найдем где-нибудь, - мне показалось, или в ее непривычно дудящем голосе проступили вкрадчивые нотки.

  - Ты представляешь, что вообще такое 'капсула экстренной эвакуации'? - я возмущенно повысил голос. - Это не просто, как ты ее называешь 'монетка', для перенесения сознания. Это высокотехнологичное устройство, целый мини-корабль с очень тонким оборудованием, автопилотом, высокоплотной полостью для хранения разума и прочими вещами, которые слишком долго описывать...

  - И что?

  - То, что и стоит она соответственно - около миллиона кредитов! А ты думаешь, почему ты купила мой корпус на два миллиона дешевле - из-за твоей демонтированной 'койки' или из-за дырки в двери медицинского модуля?!

  - Понятно... ну... думала распродажа там... конфискат...

  - Капсулы экстренной эвакуации по закону - обязательный элемент корабля. Без него тебя просто не выпустят в космос, - назидательно закончил я.

  - Не переживайте...

  - Ой, Хейви, ты все слышала! - воскликнул симбионт.

  - ... и нет смысла ссориться, - снова подала голос Хейви, - я не собиралась проситься к вам на борт. У меня на счету слишком мало кредитов, на закупку новой горнодобывающей станции не хватит. Предлагаю придерживаться первоначального плана и надеюсь на вашу честность.

  - Хейви, - доверительно и мягко продудела самка, - конечно, мы честные! Макс, а какой у нас план?

  - Такой, что надевай-ка пока скафандр...

  А план был таким, и с ним вроде как все согласились: Хейви передает нам десять тонн обогащенной тербиевой руды, которую она успела добыть до приключившейся с ней катастрофы. Мы продаем руду, где сможем, и на вырученные кредиты покупаем вместительный грузовой дроид для нашей новой знакомой, загружаем в него необходимые запчасти и отправляем на астероид. Таким образом Хейви не рассекретит своего местоположения и продолжит бурить втайне от корпораций, пока не накопит достаточно средств, чтобы получить официальную лицензию на разработку пояса.

  Конечно, для восстановления работоспособности шахтного оборудования требовались немалые усилия - один из моих ремонтников как раз деловито закреплял солнечный отражатель (снятый с моей же обшивки!) на копре буровой вышки. А Ира, тем временем, в неудобном скафандре, явно несоответствующем ее телу, уже тащила другую панель в направлении башни, восторженно крича из динамиков:

  - Макс, посмотри! Я лечу!

  Она вовсе не летела, а просто совершала гигантские прыжки в слабом гравитационном поле астероида. 'Хорошо, что я уговорил ее пристегнуться страховочным тросом, а то оторвется от поверхности, и ищи ее потом'.

  - Ты там не переусердствуй, - попробовал образумить я симбионта, - АТ-16 уже почти зарядился, я скоро отправлю его к тебе.

  - Макс, мне совсем не тяжело! - радостно ответила Ира. - Так прикольно!

  Я переключился на второго БТ-82, который усердно загружал в трюм контейнеры с тербием, и чуть успокоился. Волновало то, что вся наша потенциальная операция держится только на 'честном слове'. С одной стороны Хейви невыгодно выдавать нас, до поры до времени - пока мы не пришлем ей дроида, с другой - мы не посягаем на ее открытие, так как сами в бегах и смысла кричать на всех углах об огромных залежах ценной руды в Создателем забытой системе у нас тоже как бы не было, но... Только от одной переменной зависело все - какая из сторон решит предать противоположную, и в какой момент? Поэтому меня и мучил вопрос: насколько далеко мы будем, когда это случится?

  Моего симбионта такой расклад, похоже, совсем не заботил. Не знаю, почему Ира так легко верила на слово Хейви, ведь обязанность любого гражданина сообщить властям о преступлении, тем более о беглом каторжнике.

  Спустя пару часов работа была закончена. Вернее сказать, мы сделали для Хейви все, что могли на данный момент: поставили батареи и запустили бурильную установку - моих радиаторов теперь должно было хватить для процесса добычи тербия. БТ-82 вернулись на борт вместе с симбионтом, а я проверял список необходимых Хейви запчастей для починки остальных модулей. Выходила кругленькая сумма, но, кажется, выручка от продажи руды ее с лихвой покрывала.

  - Ну что там? Взлетаем?! - ввалилась в центр управления Ира. Ее кожа была фиолетовей обычного и покрыта каплями пота.

  - Да, через десять минут - дроиды закрепляют груз на нижней палубе.

  - Ага, хорошо, я пока в душ тогда быстренько, - суетливо сказала самка, покидая рубку.

  - Ира, - бросил я ей вслед.

  - Да?

  - Почистишь потом БТ-82-х? Они все в пыли.

  - Конечно, Макс, мог бы и не просить.

  А еще через две минуты мы с Глюком, посмеиваясь, наблюдали, как самка, пыхтя и шумно выдыхая, пытается втиснуть свой объемный корпус в проход отсека для симбионта. Ира подвида Б вцепилась передними манипуляторами в узкий дверной проем и, накренившись вперед, отталкивалась передней парой ног, болтая задними конечностями в воздухе. Шоу закончилось, когда она применила, наконец, свой мощный хобот, влезла-таки в свой 'туалет' и захлопнула люк. Вскоре в микрофоне послышалось ее сиплое дыхание - я почти уверен, что она проверяла, не починил ли я под шумок камеру, которую она давеча разбила. Хотя зачем ей это было нужно, так и не уяснил: 'Она ведь в другом теле. Неужели земные предрассудки распространяются на все формы жизни?'

  Донесся шум воды, и я начал подготовку систем к старту.

  - Прощай, Хейви.

  - Ты же не выдашь меня? - с надеждой вопросили с той стороны.

  - Нет, я намерен сдержать свое обещание, если ты сдержишь свое.

  - Тогда почему сказал 'прощай'?

  - Маловероятно, что мы еще увидимся, - пояснил я, запуская двигатели.

  - Да, - грустно согласилась Хейви.

  - Если у нас что-то пойдет не так и дроид не прибудет, то через пару миллитемпов отключай установку, переводи все питание на передатчик и связывайся со станцией на Лейтен один. Другого выхода я не вижу.

  - Я тоже.

  - Удачи.

  - Макс, мне кажется, или мы как-то медленно летим? - спросила Ира.

  - Не кажется, - уж не знаю, каким местом она это почувствовала, но дела обстояли именно так, - мы движемся на ионе, а поскольку Лейтен - красный карлик, то и плазмы он излучает слишком мало для моих рефлекторов. Ах да! Забыл напомнить - мы же недавно демонтировали половину солнечных батарей с моей обшивки и отдали их твоей закадычной подружке Хейви!

  - А вот не надо этого сарказма, пожалуйста, - упрекнул меня симбионт, - ей это было нужно, ты же сам настоял!

  Ну, не сильно-то я и настаивал, но без батарей она действительно не смогла бы продолжить добычу и воплотить свою мечту в жизнь. Поэтому я просто заткнулся, но самка не унималась:

  - А нельзя ли быстрее лететь?

  - Я уже придал своему... гм... нашему корпусу максимальное ускорение реактивным топливом, оставив запас, который мне... нам потребуется для приземления.

  Ира как раз барахталась в своих защитных покровах, пытаясь корректно обернуть этими 'бинтами' нижнюю часть торса. 'Я еще могу понять догматы отдельных рас, но если ты находишься не в своем теле - для чего так скрупулезно относиться к обычаям иных цивилизаций?' Тем не менее, симбионт настойчиво пытался отыскать правильную конфигурацию всех этих фулонгийских застежек и пуговиц, чтобы правильно закрепить еще влажную (видимо, после ритуальной стирки) ткань на своем цилиндрическом теле.

  - Так что? Быстрее никак? - спросила Ира, будто и не было никаких пояснений.

  - Понимаешь, - начал я, - в вакууме тело перемещается с постоянной скоростью, если конечно на него не воздействует гравитация более массивного объекта. В таком случае орбита из круговой вытягивается в эллиптическую с эксцентриситетом, рассчитываемым по формуле...

  - Никак? - явно не желая выслушивать технические детали, прервал мою лекцию симбионт.

  - Нет. А куда ты так торопишься?

  - Боюсь, что почтальон прибудет туда раньше нас.

  - Маловероятно, но ты права - следует поспешить. Я делаю все, что могу. До станции часа полтора, не желаешь потискать своих питомцев, или я могу тебе фильм поставить? - предложил я.

  - Давай, - откликнулась Ира, - только драматическое что-то, а не твой футбол.

  'Хм, как по мне - драматичнее футбола ничего и быть не может'. Но я уже досконально изучил художественные предпочтения симбионта, поэтому с легким сердцем и непреклонной уверенностью в своей правоте спроектировал на потолок каюты первую часть сериала 'Аббатство Даунтон'. 'Создатель, что за название?! Это про городок даунов, отягощенных религиозными нравоучениями? Наверное, очередные происки супер-пупер навигатора Глюка, который посоветовал мне эту киноленту'.

  - Это видела, - заявила самка, - второй сезон есть?

  - Конечно, - ответил я, отыскивая нужный файл.

   Откровенно говоря, я не смог уловить всех тонкостей взаимоотношений между многочисленными гуманоидами, участвующими в сюжете. Но я и не сильно углублялся в детали, так как наблюдал за происходящим на экране лишь 'краешком камеры'. А больше смотрел на Ирину, которая, устроившись на кушетке вместе с обоими му'ум-рэками, частенько подбрасывала одного из них в воздух, вращая на кончике хобота и заливисто смеясь: 'пу-пу-пу!'. Кажется, эта забава нравилась не только ей, но и пушистым шарам тоже. Ток в моих микросхемах потек плавно и без препятствий, я успокоился - появилось время просчитать варианты действий на исследовательской станции. Если конечно нам дадут 'добро' на стыковку.

  Мы вышли из пояса астероидов, изображение с внешней камеры стало не таким запыленным и, казалось, даже прибавило в резкости. Ира это определенно заметила, так ка тут же предложила:

  - Макс, ты бы связался со станцией, прощупал бы ситуацию - что там и как.

  Я помедлил, оттягивая неизбежное:

  - Они все равно нас засекут - их радар покруче моего.

  - И что? Не хочешь узнать сразу пришла ли срочная почта им? У нас хоть будет больше времени сбежать в случае чего, - резонно заметил симбионт.

  - Это ничего не даст - если мы уже в их списке розыска, что прикажешь делать? - вздохнул я. - С нашими запасами топлива далеко мы все равно не уйдем, единственная возможность, которую я вижу - это оттягивать контакт, подлетев к станции как можно ближе на случай, если придется войти туда силой.

  - О-о-о! - ухмыльнулась самка. - Что я слышу! Ты уже за силовой вариант?

  - Обстоятельства таковы, - пояснил я, - я не могу не признавать объективную реальность. Мы не в том положении, чтобы выбирать.

  - А что ты сделаешь, если они просто запрут дверь и все? У тебя же нету пушек и такого прочего...

  Отвечать очень не хотелось, я даже не хотел думать о подобных крайних мерах, но...

  - Я ничего не сделаю, - с трудом выдавил из себя я, - ты сделаешь.

  - Ха! Что именно?

  - Выйдешь на поверхность в скафандре и газовым резаком или бластером разрушишь обшивку дока.

  'Создатель, как же мне не нравится этот разговор!'

  - Без проблем, - легко согласилась Ирина.

  Я замолчал.

  - Говорит научно-исследовательская станция Лейтен один. Назовитесь!

  'Ну вот и началось'. Планета уже была в зоне прямой видимости, и моя Ира с интересом разглядывала красноватый в лучах солнца диск.

  - Транспортный корабль МА-Икс 8350, класс 2, - ответил я.

  Повисло напряженное молчание, которое даже самка, почувствовав что-то, не посмела нарушить своими неуместными комментариями. Такое впечатление, что я слышал стук ее сердца в этой сгустившейся тишине.

  - Как вы здесь оказались? - наконец спросили со станции.

  У меня отлегло - они еще не получили обновленный черный список и не знают, кто мы.

  - Неполадки в гипердвигателе, - бодро выдал я заготовленную фразу, - сбой координат выхода, последующее столкновение с астероидом, нужна ваша помощь!

  - Принято, заходите на посадку. Шлюз номер два. Есть живые формы на борту?

  - Да, зем... - 'Черт! Чуть не ляпнул 'земного типа гуманоид'. Вот дурак!' - зем-ляничного цвета фулонгиец...

  'Что я несу? Вовсе моя Ира не земляничная. Черт-черт!'

  - 'Тик' что ли? - как-то задорно усмехнулись с той стороны. - Дайте его в эфир.

  'Да что это за дроид такой любознательный, блин?'

  - А кто спрашивает? - осторожно поинтересовался я.

  - Профессор Рифегс. Дай ты уже поговорить, электронная твоя башка, я тут полтемпа никого кроме дроидов не видел.

  У меня процессор упал: 'Не дроид, а живое сознание! И что мне так на профессоров-то везет? На одну систему целых два... Что делать теперь?'

  - Я поговорю, включай! - встрепенулась Ира. - Алло, алло!

  - Включаю громкую связь, - рапортовал Глюк.

  'Козел! Хоть бы посоветовался сперва'.

  - Профессор?

  - Да, - радостно воскликнул Рифегс.

  - Меня Умтак зовут, - не моргнув глазками соврал симбионт, - как дела у вас?

  'Блин, опять это обязательное 'как дела'?!'

  'Не мешай, - встрял мой комп, - ты разве еще не удостоверился, что коммуникативные способности твоего симбионта на высшем уровне?'

  - Ха! Значит вы 'так'? Вашему навигатору следовало бы обновить прошивку. Он что - дальтоник или просто путает педали?

  - Он немного тормозит после аварии, - вдохновенно выдала Ира.

  - Неудивительно. Столкновение головы с астероидом плохо влияет на мозг, - раздалось из динамиков.

  - Так мы заходим на посадку?

  - Обязательно, всенепременно! - заверил Рифегс. - Знали бы вы как здесь скучно! Сейчас я подготовлю азот для вас!

  - Спасибо, профессор. С нетерпением жду встречи с вами! - воодушевленно произнесла Ира и шепнула мне: 'выключай'.

  - Замечательно, правда? - симбионт явно пребывал в приподнятом расположении духа.

  - Чего же такого замечательного? Это катастрофа! - возопил я.

  - Почему? - удивилась самка. - Такой милый, приятный человек!

  Я был в небольшом смятении, так как Ира явно не могла оценить все факторы риска.

  - Да ты что! Мы же рассчитывали, что на станции одни дроиды будут! А теперь как? Разумный организм! Его ведь так просто не проведешь. Это искусственному интеллекту, изначально запрограммированному помогать всему живому, можно впарить версию про аварию. Дроиду все равно, что где сломалось. А этот профессор точно поинтересуется, как же так вышло, что солнечные отражатели отсутствуют только на корме, еще и явных повреждений корпуса нет. А уж если проверит гипердвигатель - нам конец!

  - Да нормально все будет, Макс, - совершенно безосновательно успокоила меня Ирина.

  - Нам конец! - повторил я. - Вся моя стройная продуманная легенда 'лесом идет'.

  Я совершенно приуныл, но симбионт вдруг весьма эффектно переключил мое внимание. Обычно я сам пользовался этим приемом в отношении Иры, но никак не ожидал, что она опробует тот же подход на мне:

  - Что он там про азот сказал?

  Я был почти уверен, что самка хитро улыбается, если бы ее рот не был спрятан так глубоко в ее теле. Я даже весьма ярко представил, как бы в этот момент выглядело настоящее лицо Иры: светлые датчики волн и загадочная, едва заметная, улыбка ротовых мембран.

  - Ничего особенного, ты же азотом дышишь, как и все растения Фулонга.

  - Как это? Я что же - растение, выходит?

  - Да, понимаешь, фулонгийцы были растениями почти миллиард лет, но потом появилась настоятельная необходимость передвигаться, чтобы выжить. Поэтому со временем их корни выродились в твои кривоватые ножки, а ветви - в манипуляторы. Листва исчезла за ненадобностью, а крона превратилась в хобот, но ты до сих пор можешь преобразовывать кожей солнечное излучение в оксид углерода. Такая вот история, - я решил не слишком углубляться в эволюцию жителей Процион-11.

  - Растения, - задумчиво повторила Ира.

  - А что тут удивительного? Так всегда в итоге происходит. Раса альфа - доминанта!

  - Поясни, пожалуйста.

  - Конечно! - я был настолько рад редкому вниманию к моим познаниям с ее стороны, что совершенно забыл о своих невеселых мыслях. - Возьмем, к примеру, тебя. Ты - раса гамма, сейчас доминанта на Сол три. Вернее не ты, а твое прошлое тело.

  - Почему это я 'гамма'? Я 'альфой' хочу быть!

  - Не получится, - терпеливо пояснил я. - Альфой могут быть только растения и их производные. Так как они выживают практически в любых условиях. И, сколько бы ни длился процесс эволюции, в конце концов, растения возьмут верх над любой другой разумной формой. Так что ваша гуманоидная цивилизация на фоне общей продолжительности жизни вселенной - явление временное. Я бы даже сказал - мимолетное.

  На этот раз Ира по каким-то причинам явно серьезно отнеслась к услышанному, а не пропустила мимо ушей как обычно. Я сделал этот вывод не только по ее молчанию, но и по взгляду устремленному куда-то вглубь себя.

  - Ну, допустим, - наконец произнесла она задумчиво, - но кто же тогда 'бета'?

  - На Земле - это дельфины или разумные киты, типа касаток. Понимаешь, растения и водные формы жизни эволюционируют медленнее, но в конечном итоге победа будет за ними...

  - Если мы их не уничтожим, - вставила Ира.

  - Хм. Да, но это касается только дельфинов. Растения уничтожить не получится, для вас - гуманоидов - это равносильно самоубийству. Исчезнет пища, исчезнет кислород...

  - Не продолжай, я поняла.

  Кажется, я совершил большую ошибку, затеяв этот разговор, так как эмоциональное состояние моего симбионта в данный момент не поддавалось никакому описанию из базы данных. И это меня начинало беспокоить. Не знаю, что это было: 'грусть' или какая-то разновидность 'растерянности', но мне это очень не нравилось.

  - Ладно, - нарушила тишину Ира, тряхнув хоботом, - надо о сегодняшнем дне подумать, давай сюда свой лазер!

  'Надо же! Симбионт, оказывается, умеет сам себя выводить из гнетущих состояний и контролирует свои эмоции при определенных условиях! Знать бы только, что это за условия'.

  - Не дам, - спокойно заявил я и добавил: - Теперь точно не дам!

  - Макс! Да ты что? Ты сдаешься что ли? Сейчас? - Ирина встала на ноги, подняв все свои двупалые щупальца вверх, отчего выглядела сейчас, как венчик цветка с наполовину оборванными лепестками.

  - Нет, - твердо сказал я. - Я верю, что ты не будешь стрелять. Но это же не дроид - это живое сознание. Бластером ты пользоваться не умеешь, а вдруг случайно выстрелишь? Я такой грех на душу взять не готов. Поэтому и не проси даже.

  - Входим в атмосферу, - уведомил навигатор.

  Ему никто не ответил. Но если бы Ира вдруг заартачилась бы, я бы напомнил ей о 'милом, интеллигентном, замечательном, приятном во всех отношениях' профессоре Рифегсе, и посмотрел бы, что бы она мне возразила.

  Погода в разреженной атмосфере Лейтен один стояла прекрасная - солнечная и почти безветренная. Небо было ясным, метеоритных дождей, кажется, не предвиделось. Поэтому сверкающий купол обсерватории на станции был открыт, поблескивая огромным чистым зеркалом телескопа.

  Ира вот уже две минуты нетерпеливо переминалась у выхода из грузового отсека, теребя в руке ошейник номер два, который я ей всучил-таки. Симбионту явно было не по себе в тревожном ожидании. Впрочем, как и мне, я тоже хотел, чтобы эта неопределенность поскорее разрешилась. Любым способом, только бы поскорее.

  Я не смог придумать ничего толкового, чтобы успокоить Иру, поэтому сейчас просто выливал на ее голову всю возможную информацию, которая только могла прийти мне на ум и, вероятно, пригодилась бы самке:

  - ...житель Канопуса, так на земных звездных картах обозначена его система... - вещал я.

  - Макс! Ты можешь перестать тарахтеть? Без тебя тошно. Думаешь, все это важно? - Ира раздраженно продефилировала вдоль шлюза.

  - Думаю, да. Профессор Рифегс сказал, что встретит тебя у трапа...

  - И что?

  - Ну, думал, тебя следует подготовить к тому, что ты увидишь.

  - Ой, подумаешь! - махнул хоботом симбионт. - Я уже столько инопланетян видела, меня ничем не удивишь! Так что отстань.

  - Не говори потом, что не предупреждал, - буркнул я и заткнулся.

  Не хотелось подливать масла в огонь, иначе в самый неподходящий момент симбионт может перестать контролировать ситуацию. А молчание, как давно заметил Глюк, действительно прекрасный способ этих проблем избежать. Я в очередной раз опробовал этот прием буквально пять минут назад, и он показал себя с лучшей стороны. Ира тогда с присушим ей упорством начала как обычно искать обходные пути, чтобы заполучить-таки бластер: 'а дай посмотреть, я не буду трогать, честно, только посмотрю' и в таком духе. Но, наученный горьким опытом, я прекрасно понимал, что бластер сейчас ей был на самом деле не нужен - она просто хотела узнать, где он лежит, на будущее, 'на всякий', как она говорила. 'Ну уж нет. Я так рисковать не намерен, натворит потом бед, обязательно натворит'. Поэтому я тупо отмалчивался, а мой процессор посмеивался над моей неспособностью соврать самке.

  Думаю, я все-таки успел донести достаточно информации до мозговых клеток Иры. По крайней мере, надеялся, что она усвоила главное - если что-то пойдет не так - бежать обратно на борт.

  Внешний шлюз с шипением открылся, и я выпустил трап. Симбионт, выпучив глазки, разглядывал матово-холодные металлические стены дока. Потом начал медленно сходить вниз по 'горке'.

  - Что-то тут как-то не очень... - заключила Ира, ступая на серую поверхность пола, - мрачненько так...

  Я хотел ответить, но самка машинально сунула браслет в свой ранец на поясе, да еще и случайно заслонила пальцем динамик, поэтому вряд ли бы меня услышала.

  - И где этот профессор? - ее зрачки бегали от стены к открытому входу в док и обратно. - Еще и мусора полно! Вот что значит мужики - разведут безобразия кругом!

  Она подошла к холмику из песка и мелких камешков и поворошила его ногой:

  - Смотри сколько пыли, Макс! И где этот профессор-то?

  - Я здесь, - мусор вдруг распался на отдельные частицы, которые разом взвились в воздух и заключили симбионта во вращающийся вихрь. - Здравствуйте, очень рад - профессор Рифегс.

  Ира сперва обомлела, потом видимо решила, что настал тот самый момент бежать, но бушующий вокруг нее смерч из сотен тысяч частиц явно не позволял ей этого сделать. Самка ойкнула, согнув колени, и прикрыла глаза хоботом. Из облака пыли вынырнул гладкий, идеальной формы шар размером с кулак и завис над макушкой симбионта:

  - Какую форму предпочитаете? - прошелестел шар.

  Ира открыла глаза и уставилась на него:

  - Во... военную... - растерянно ляпнула она.

  - Нет, - сказал я по-русски (хорошо хоть она браслет отпустила). - Он спрашивает, во что ему превратиться, чтобы тебе было комфортнее с ним беседовать.

  - А-а-а... ну не знаю, во что-то более... целое...

  - На универсальном говори, - посоветовал ей я.

  Не дожидаясь, пока симбионт вспомнит, что его мозг, оказывается, знает универсальный, Рифегс собрал свои части в довольно плотное подобие тела фулонгинца, похожего на Иру, только цвета серого песка. И даже слепил правдоподобный хобот, продудев в него:

  - Так нормально?

  - Да-да... - неуверенно сказала самка, глядя на свою копию напротив.

  - Вот и хорошо, - ответил профессор, - не окажете ли честь отобедать со мной?

  Ира по привычке хотела кивнуть, но чуть не завалилась вперед. Рифегс не стал дожидаться, пока она вспомнит, что у нее теперь нет головы, мягко взял самку за хобот и повел за собой.

  Они шли по коридорам станции, повсюду напичканным лампочками и экранами. Ира глядела во все глаза по сторонам, а профессор вещал без умолку, показывая то в одну дверь, то в другую: 'А тут у нас лаборатория, а вот вычислительный центр, а здесь спектрометры, а это...'

  - Соберись! - шепнул я симбионту снова по-русски. - Вспомни все, что мы отрепетировали!

  Но Ира никак не могла справиться с волнением, частенько пялясь на спину Рифегса - нескончаемо перекатывающийся волнами рой песчинок.

  - Макс, что он такое? - наконец, выдавила она тихо.

  - Обыкновенный неорганический таланг с Канопуса. Я же говорил. Но ты же такая умная и самоуверенная! Ты же считаешь, если видела палубу восемь на Сириус, то видела всю Вселенную. Да ты и близко не представляешь, какие формы жизни обитают в нашей галактике.

  - Ну хватит! Я поняла. Т-с-с-с!

  - На каком языке вы говорите с кораблем? - заинтересованно спросил остановившийся Рифегс. - Мой переводчик не понимает. Хотя неудивительно - его программа, наверное, темп назад в последний раз обновлялась.

  - Это наречие обитателей Сол три, - не моргнув глазками ответила Ира. 'Слава Создателю, это хоть она помнит!' - Мы изучаем диалекты землян.

  - А-а-а, - понимающе протянул профессор, - эта недавно открытая раса! Я помню, читал где-то. Значит, вы - тоже ученый?! Замечательно, прекрасно, великолепно!

  'Так, все по плану. Он доволен. И Ирина сосредоточилась, наконец'.

  - Входите, - таланг отступил в сторону, хоботом приглашая Иру в просторную овальную комнату, - это мой скромный центр управления. Сейчас поедим, а после, если позволите, я проведу для вас экскурсию по обсерватории.

  Симбионт вежливо тряхнул хоботом и прошествовал в помещение. Все вертикальные поверхности центра были заняты мониторами, в основном изображающими Лейтен в разных ракурсах и приближениях: целиком и частями, с наложенными сетками магнитных полей, какой-то бегущей статистикой поверх, фокусами протуберанцев, излучениями в разных диапазонах волн и прочим. Все это находилось в непрестанном движении - поверхность звезды переливалась пламенем, трехмерные карты изгибались как электрический скат, а числа и вовсе мелькали с такой скоростью, что трудно уследить.

  - Пишу работу о солнечной активности красных карликов, - пояснил профессор, заметив, как Ира остановилась в нерешительности, - прошу.

  Под мониторами вдоль стен выстроились столы с мигающими светодиодами на панелях. Точнее тут были как высокие узкие столы, до которых Ира даже бы не дотянулась, так и низенькие широкие белоснежные столики почти у самого пола. Походила эта конструкция на книжную этажерку с ассиметричными полками, над каждой из которых что-то светилось, в стену вжались разноцветные клавиши, и еще какие-то штуки типа поручней. 'Как мебель от эпатажного дизайнера', - подумала Ира.

  - Прошу, - Рифегс указал на низенькую круглую табуретку на единственной ножке в дальнем конце комнаты, - думаю, я правильно подогнал высоту.

  Ира, поблагодарив, взобралась на сидение рядом с квадратным столиком, уставленным цилиндрическими емкостями с разноцветной едой и напитками. Таланг разместился напротив.

  - Угощайтесь. Я приготовил для вас лучшие фулонгийские деликатесы, - заявил он, потом его частицы вдруг ринулись к центру тела, отчего объем его сильно уменьшился, - конечно, они все из автомата, сами понимаете... - скромно добавил профессор.

  - Ничего, это все... это все равно замечательно, спасибо, - вежливо ответила самка. - Так вы давно тут один?

  - Почти полтемпа, так приятно, знаете неожиданно обрести компанию.

  - У нас случилась небольшая авария... - начала Ирина.

  - Не беспокойтесь, мои дроиды все починят, - поспешно заверил Рифегс, и с надеждой добавил: - Вы же никуда не торопитесь?

  - Да, в общем...

  - Вот и чудненько! - прервал он радостно. - Да вы ешьте, ешьте.

  - А вы?

  Таланг даже свернул свой синтезированный хобот, имитируя усмешку жителей Фулонга:

  - Я не питаюсь органикой.

  Симбионт, не обнаружив поблизости каких-либо столовых приборов, осторожно подтянул к себе ближайший тубус с едой и опустил в него хобот. Профессор между тем начал увлеченно рассказывать о своих исследованиях. Что для меня было бы на самом деле очень интересно, но в иных обстоятельствах. Самка же его точно слушала вполуха, не понимая и четверти терминов. Потом ученый как-то непринужденно перешел на нытье о том, как ему тут одиноко. Следом, как он выходит время от времени на поверхность, спускается с горного хребта, на котором размещена станция, вниз к кратерам и изучает почву. И что геология Лейтен-1 настолько уникальна, что он подумывает о диссертации и на эту тему. 'Хм, еще бы ей не быть уникальной! Спросите у Хейви - она вам пояснит'.

  - А вы молчите, Умтак? - Рифегс вернул поток частиц на свое место за столом.

  - Вы так интересно рассказываете, профессор, - Ирина высунула хобот из третьего уже пустого контейнера, - не хотелось вас прерывать. Наверное, очень сложно заниматься такими расчетами, как ваши. Это действительно впечатляет. Я филолог, и мне все вещи, о которых вы рассказываете, даже и не снились!

  По виду таланга было трудно судить, польстило ему это или нет. Но та скорость, с которой самка уничтожала запасы органики на столе, должна была положительно сказаться на его настроении.

  - Я хочу вас спросить, если позволите... - замялся профессор.

  - Все что угодно, Рифегс.

  - Это немного нескромно... но вот ваш, скажем так, размер вашего тела не соответств... он...

  - Ах это! У меня наследственная генетическая мутация, заболевание, - выдала Ирина заготовленную легенду.

  'Умница моя! Все по плану. Только помни - не больше двух тонн, пожалуйста'.

  - Понятно, сочувствую, - голос таланга стал тише, - так что у вас там произошло, расскажите подробнее.

  - Сбой гиперпространственного двигателя, мы должны были выйти в системе Куиндук, но очутились здесь. Еще и с астероидом столкнулись. И вот теперь у нас не осталось топлива, чтобы добраться до Фулонга.

  'Молодец! - я особенно оценил то обстоятельство, как четко она выговорила 'гиперпространственного'. - Давай, давай, продолжай. Все же хорошо, так?'

  'Не говори гоп...' - бесстрастно ответил Глюк. 'Вечно этот пессимист во всем сомневается'.

  - У нас закончилась антиматерия, - доверительно продолжил симбионт.

  - Конечно-конечно, - заверил ее профессор, - давайте вашу кредитку, и мы все устроим.

  - Понимаете, Рифегс, так получилось, что при мне ее нет - она осталась на Фулонге.

  - Как это?

  - В ней не было надобности. Мы везем небольшой груз руды тер... тербия, чтобы продать на Куиндук-11, и можем в качестве платы поделиться ею с вами. В обмен на четыре моля антиматерии.

  Таланг не отвечал, что-то обдумывая. Я напрягся.

  - И сколько у вас тербия?

  - Полторы тонны, высокообогащенного, - спокойно ответила Ира.

  - Но это как-то не по правилам... - сомневаясь, сказал Рифегс.

  - Ну мы же и так бы рассчитались, будь у меня кредитка с собой, - начал уговаривать профессора симбионт, - а так подумайте: целых полторы тонны - это почти миллион кредитов! Вы оплатите нам антиматерию своей картой и заработаете миллион! Вот вы сколько получаете?

  - Пятьсот за темп, как и все с моей степенью, - быстро ответил таланг.

  - Ну вот... - воскликнула самка. - А тут сразу миллион!

  Но Рифегс почему-то медлил, перемешивая серые частицы на поверхности пылесосоподобного тела. Мне все больше не нравилась идея дачи взятки пусть не чиновнику, но все-таки очень законопослушному гражданину Федерации. Ира, кажется, тоже почувствовала что-то.

  - Две тонны! - продудела она. - Я дам вам две тонны.

  - И что я буду с ними делать? Мне тут еще не меньше темпа торчать.

  - Я могла бы продать его на Фулонге для вас.

  'Фейл?'

  'Эпик фейл, - подтвердил навигатор. - Сворачиваемся?'

  'Да, план Б'.

  - Ира, - пискнул я из динамиков по-русски, - видишь за спиной у тебя такую квадратную синюю кнопочку?

  Она послушно сфокусировала заднюю пару глаз, благо вертеть корпусом ей для этого было не нужно. Самка лишь пошевелила спинной рукой в ответ, как знак 'вижу, мол'.

  - Поднимайся ненавязчиво и двигайся к ней, когда нажмешь - быстро беги к выходу! Это приказ!

  - Что он там говорит? - отвлекся от раздумий Рифегс.

  Не знаю, как Ира ощутила серьезность момента, может быть, что-то уловила в моем тоне, а может быть, сама осознала свой прокол, хотя это вряд ли. Но она послушно встала и попятилась спиной к стене с панелью.

  - ...и почему ты ответила, как 'тук', если ты 'так'? - заговорил профессор, медленно рассыпаясь на части, взметающиеся сетью песчинок все выше в пространство комнаты, собираясь в мутное облако под потолком, - ...и кредитки у тебя нет, зато есть тонны редчайшего металла на борту?! - воздух вокруг Рифегса завибрировал. - ... и ты - ребенок... начальная стадия... - за спиной у него часто и зловеще замигали лампочки на одной из панелей, - И почему прямо в этот момент кто-то ломится на мой склад?! Да кто ты такой?! А ну, стой!

  С этими словами таланг ринулся всеми частицами на симбионта. Но Ира уже нажала кнопку и, подпрыгнув так, что дала бы фору любому фулонгийскому атлету, грохнулась на пол, а затем кубарем покатилась к выходу в коридор.

  - Тревога! Срочная герметизация центра управления! - сливаясь с визгом сирены, раздался металлический голос из динамиков.

  - Макс! Что?

  - Просто беги на борт!

  Перегородка захлопнулась прямо за спиной пытающейся встать на ноги Иры. Послышались щелчки многочисленных ударов в дверь позади, будто с тысячу гуманоидов устроили флешмоб по одновременному поеданию семечек. Потом разъяренный крик Рифегса. Симбионт уже мчался ко мне по коридорам станции, сильно пошатываясь на напряженных конечностях.

  - Дроида выслать?

  - Нет, я помню дорогу, - выдохнула запыхавшаяся Ира.

  Через минуту она влетела в трюм, едва не свалив мощным торсом БТ-82-го с трапа.

  - Что происходит?! - тяжело сопя, продудела самка.

  - Ламантин ты самонадеянный! - в сердцах воскликнул я. - План Б, вот что происходит, твою земную мать!

  - У нас есть план Б?

  - У меня есть... вернее был, а теперь не знаю...

  - Что они тащат? - самка указала хоботом на одного из ремонтников, заносящего на нижнюю палубу последний ящик.

  - Антиматерию и ядерное топливо, - коротко ответил я.

  На большее меня не хватило - я был вне себя.

  - Где ты все это взял?

  - Закрыть грузовой шлюз! - скомандовал я и добавил, обращаясь к Ире: - Пока вы там мило беседовали, я послал БТ-82 отключить на время дроидов на станции, и приказал дожидаться распоряжений у камеры хранения. Как видишь, я оказался прав.

  - В чем прав? - симбионт рассеянно глядел, как закрывается дверь трюма. - Ты почему меня коровой обзываешь! Что я такого сделала?!

  Больше удивило то, что самка обладает некоторыми познаниями в биологии млекопитающих ее родной планеты (в чем ранее ее заподозрить было почти невозможно), чем полное отсутствие логического анализа своих высказываний. Ира была в таком возбужденном недоумении, что даже не помыслила впадать в одно из своих привычных состояний обиды.

  - Ты ответила Рифегсу в женском роде. И он все понял. Надо же следить за языком! Разве мы это не проговаривали? Хорошо, что твой несравненный Глюк следил за вашим диалогом, пока я занимался делом.

  - Каким-таким делом?

  - Вскрывал неприкосновенный запас станции резаком. Так что у нас теперь есть антиматерия, но...

  Ира как-то погрустнела и смутилась, видимо припомнив свою последнюю фразу в адрес Рифегса.

  - Макс, ну извини, не подумала, но я же не шпион - у меня нет опыта в таких вещах, - выдала она высокую трель, дрожа кончиком хобота.

  Я тут же смягчился: 'Что уж теперь поделаешь? Что произошло - то произошло'.

  - Мы в патовой ситуации, - просветил я симбионта.

  - Это почему? Топливо у нас есть, и руда при нас.

  - А как ты вылетишь со станции? Мы заперты в доке.

  - Как ты и предлагал - прорежем горелкой стенку! Ты же сам говорил, чтобы я была готова выйти на поверхность в скафандре и сделать дыру снаружи, если что...

  - Небольшую дыру! Небольшую! - четко произнес я. - Чтобы запустить туда дроидов. Но теперь мы внутри. Высота моего корпуса тридцать четыре метра, ширина - пятьдесят восемь. Ты представляешь, какого размера отверстие придется выпилить и сколько времени это займет?

  - Я возьму лазер и помогу твоим роботам! - уверенно заявила Ира.

  'Опять она за свое! Этот проклятый бластер не дает ей покоя'.

  - Он рассчитан всего на восемь выстрелов, а обшивка станции очень толстая.

  - Макс, что же делать?

  Приглушенный вой сирены снаружи стих.

  - Скоро твой не в меру возбужденный профессор будет здесь, - отметил я.

  - Так что же делать, Макс? - срывающимся на крик голосом повторил симбионт.

  - Договариваться, - я был спокоен, и это спокойствие каким-то образом передалось самке, - посмотрим, что он предложит.

  - Макс, мы ведь теперь настоящие пираты, а не понарошку. Ты же фактически ограбил станцию. Почему ты так уверен, что он будет с нами говорить?

  'Хм, вот она молодец все-таки! Как договариваться, так 'с нами', а как 'ограбил станцию' - так это, выходит, я один'.

  'Технически она права', - поддержал Ирину компьютер. Я не стал отвечать на это замечание, слишком уж логичным оно было: 'Но Создатель, неужели я чувствую обиду?!'

  - Уверен. Оружия на станции нет. Поэтому наша позиция кажется мне сильной. Только говорить на этот раз буду я.

  - Хорошо. Но дай бластер, а? - снова попросила самка. - Мы его напугаем, и он нас отпустит.

  - Возможно позже, но не сейчас.

  - Сейчас самое время! - настаивала Ира.

  В проеме двери в док появился Рифегс в сопровождении четырех дроидов: одного ремонтника, двух исследователей и одного уборщика. Видимо, притащил всю обсерваторную рать.

  - Эй, вы, на транспорте... как вас там?! - закричал профессор с порога. - Давайте договоримся!

  - Вот видишь? - сказал я Ирине, довольный своими расчетами. Та в ответ только пыхнула. - Что вы предлагаете? - спросил я по громкой связи.

  - Вы в ловушке! - констатировал таланг. - А в первом доке у меня стоит почтовый дроид. Я могу отправить его на Куиндук-11 с уведомлением о вашей поимке! Но я могу этого и не делать.

  - В обмен на что? - спросил я, оттягивая время, пока сам еще раз удостоверился у навигатора: 'Ты точно проверял?' 'Точно, были характерные для взлета колебания', - ответил Глюк.

  - Скажите мне, где вы взяли тербий? - Рифегс сейчас был в своей обычной неструктурированной форме частиц, вращающихся вокруг общего центра масс. - У вас нет при себе кредитки, значит, вы его не купили, а где-то нашли. Причем где-то достаточно близко от этой системы, - пояснил он свою логику. - Скажите мне, где именно, и я вас выпущу так и быть. Предложение обсуждению не подлежит!

  - Макс, не говори ему! - возбужденно зашептала Ира. - Ты скажешь - а он нас не отпустит.

  Навигатор засмеялся. Я бы к нему присоединился, но момент совсем не способствовал.

  - Тихо! - шикнул я на симбионта. - Не говори глупостей, ты не знаешь, как тут дела обстоят. Выпустит, куда он денется.

  - Тогда почему не скажешь?

  - Хм, ты предлагаешь мне нарушить слово, данное Хейви?

  Ира замялась.

  - Нет, нет.

  - Тогда помолчи, пожалуйста, - попросил я самку. - А мне кажется, подлежит! - громко выдал я в наружные динамики. - Нет у вас никакого почтового дроида в первом доке! Он автоматически стартовал через минуту после включения аварийной сигнализации. И через пару-тройку часов будет на Куиндуке с сообщением о неполадках на станции. А еще спустя такое же время здесь все будет кишеть ремонтниками и спасателями. Успеете ли вы, уважаемый Рифегс, почистить все логи нашего разговора? Ну, к моему бортжурналу у вас точно нет доступа, а ведь я записываю этот разговор, как и все предыдущие. Так что? Будем ждать спасателей, а после и полицейских дроидов, или разойдемся мирно?

  На внешней камере было видно, как клетки таланга вращаются все медленнее и медленнее.

  - Что вы предлагаете? - спросил он после долгой паузы.

  - Когда прибудет первый дроид, сообщите о ложном срабатывании системы предотвращения аварий. А для вас лично предложение остается в силе - две тонны тербиевой руды. Мне кажется это справедливым.

  - А как я объясню потерю неприкосновенного запаса топлива?

  - Хм, вы думаете, спасательный дроид станет проверять ваш склад?

  - Н-нет, маловероятно.

  - Ну что? По рукам тогда? - в последнее время у меня частенько начали вырываться земные выражения, как-то сами собой.

  - Наверное. Правда, у меня нет рук, - ответил Рифегс.

  Вот так мы 'свалили' с Лейтен-1, без использования бластера.

  Ирина молчала уже полчаса, что для ее поведения было нехарактерно. Я долго сдерживался, но все-таки решил нарушить молчание, опасаясь за стабильность ее психики.

  - Тебя что-то беспокоит? - поинтересовался я, с ужасом ожидая словесного водопада в ответ.

  Но симбионт пребывал то ли в раздумьях, то ли в каком-то ином состоянии, потому что на мое предложение поставить фильм за десять минут до этого отреагировал крайне вялым отказом. Да что там - она даже к своим му'ум-рэкам не прикоснулась! Вот и сейчас самка произнесла очень взвешенным тоном:

  - Он нас выдаст, думаю...

  Я сообразил, что она о профессоре.

  - Поясни алгоритм своих расчетов, пожалуйста, - мягко попросил я, - не вижу причинно-следственной связи.

  - Думаю, он все расскажет. Он ведь в принципе неплохой человек, - повторила свой тезис Ира, почесав макушку хоботом.

  - Не человек, - машинально поправил я и продолжил: - Мне сложно судить об эмоциях гуманоидов - я не специалист. А он даже не гуманоид, а неорганическое существо.

  - Вот так вот сидишь на станции, изучаешь звезды, и вдруг тебе на голову - бах! Такие мы... - разглагольствовала Ира, не обратив внимания на мое замечание, - и невольно становишься преступником... Ни с того ни с сего...

  - Постой! Послушай меня, - прервал я ее (мне очень не нравились показатели настроения симбионта), - ты считаешь, что его подсознательная составляющая сыграет ключевую роль в его поступках? Но сама подумай: он сейчас поставлен перед выбором - сообщить все полиции и отправиться в тюрьму темпов эдак на пятьдесят за коррупцию, или оставить себе нашу скромную взятку, равную его пожизненному жалованью, и молчать. По-моему выбор очевиден.

  - А если его замучают угрызения совести?

  Мы с навигатором одновременно заржали, как два земных непарнокопытных во время брачных игр.

  - Ой... не могу... угрызения совести... - я пытался сдержать поток электронов в микросхемах, - щас с курса собьюсь... угрызения совести!

  - Макс, - серьезно и как-то даже грустно перебила Ира наш дрожащий рев, - а ты меня слушаешь?

  Я осекся, успокоился и перекрыл шину процессора.

  - Что ты хочешь донести? Поясни свои логические построения, - сдержанно сказал я.

  - Я думала, что ты... ну как бы сказать... живой тоже, - кажется, симбионт не мог найти подходящих терминов, чтобы прозрачно выразить свою мысль, - ты всегда был таким правильным, а теперь, когда... вот воруешь всякие вещи...

  - Тогда я был законопослушным гражданином, соблюдал все законы Федерации, - возразил я. Рассуждения самки не выдерживали никакой критики, - но обстоятельства изменились, как видишь. И теперь я не могу себе позволить такой роскоши. Я вынужден объективно оценивать действительность.

  - То есть теперь ты и убить сможешь? - воскликнула Ира очень громко. - Давай тогда бластер!

  Не знаю почему, но мне в этот момент показалось, что бластер тут ни при чем. Я переспросил у Глюка, и тот подтвердил, что у него сложилось подобное ощущение. 'Дело не в бластере, очевидно. Это какая-то разновидность сарказма, капитан, - заявил процессор, - не могу точно описать, но что-то горько-вызывающее'.

  - Нет, - успокоил я самку.

  - Почему же нет? - язвительно спросила она.

  - Сознание уничтожать нельзя.

  - Но ты же теперь не гражданин Федерации, так?

  - Так.

  - Тогда можно грабить и убивать. Почему нет?

  Тут до меня дошло, что проблемы с угрызениями совести вовсе не у таланга Рифегса, а у кого-то более близкого. И справиться с ними я помочь не в силах, кроме как постараться смягчить удар:

  - Сознание уничтожать нельзя, - вкрадчиво начал я, - это не только первый закон Федерации, но и закон бытия.

  - Как это?

  - Понимаешь, ученые пока не выяснили, как функционирует сознание, откуда оно появляется и куда исчезает. Никто не знает, что было до Большого взрыва. Сотворило ли нашу Вселенную живое существо, или она - результат физического взаимодействия. Поэтому нельзя сбрасывать со счетов вероятность того, что существует Создатель, и у него есть Цель. А отсюда, не зная цели, - как же мы можем определить, необходим ли Создателю тот или иной организм?

  Я был очень не уверен, что правильно донес основной постулат общегалактической теории жизни до симбионта. Ира задумалась, но вскоре выдала:

  - Перестраховщики!

  - Что? - не понял я.

  - А то, что вместо веры у вас - страховка!

  - Что? - прозвучало очень тупо, но я действительно был в некотором смятении.

  - Ты либо веришь, либо нет, - пояснила самка, - а вы хотите усидеть на двух стульях: если окажется, что бога нет - хорошо, а на случай, если он есть - мы вот такие хорошие, стараемся не убивать никого.

  'Создатель, как убого!' Это сказал не я, а навигатор, но я был с ним полностью согласен.

  - Послушай, мне не нравится эта беседа, - я был настолько корректен, насколько это было возможно в моем возбужденном такими примитивными доводами симбионта состоянии. - Когда появится доступ к Сети, почитай, пожалуйста, философию хотя бы четвертой ступени цивилизации. Возможно, тогда у нас с тобой появится отправная точка для споров. Но хочу сразу предупредить тебя о двух вещах: первая - бога нет! Иначе мы давно бы его обнаружили; вторая - главное Цель. Вопрос в том, какая у Вселенной или у ее Создателя цель. Так что, прежде чем рассуждать о том, в чем ты, мягко скажем, не сильна - ознакомься с исходными данными. А потом мы поговорим и о допустимых средствах, - я не сдержался и перешел в конце на крик.

  Наступила тишина. Самка была, видимо, подавлена моим слишком резким тоном и своим недостаточным объемом головного мозга. Я же был слегка разочарован приземленным мышлением Иры, к которой я, если говорить начистоту, начал потихоньку привязываться. 'С другой стороны, чего можно ожидать от гуманоида третьей ступени?'

  'Че ты паришься?' - вывел меня из раздумий навигатор.

  'Да, в общем, ну так... - я не стал развивать тему, - у тебя что-то конкретное ко мне?'

  'Она хотя бы пытается думать, - обнадежил Глюк, - много ты встречал таких симбионтов?'

  'Таких - ни разу', - признался я. Хотя прозвучало двусмысленно.

  'Вот видишь, поговори с ней, она старается, и не только для себя, кстати'.

  Он был прав - я слишком увлекся, и следовало что-то срочно предпринять, так как самка пребывала в полной прострации на своей кушетке. Может почаще загружать ее работой, чтоб она меньше уделяла внимания пока недоступным ей вещам?

  - Ира, - позвал я.

  - Я тупая, - уверенно отозвался симбионт, - ты думаешь, что я тупая. Знаешь, это обидно...

  - Нет, - попробовал я успокоить ее, - не больше, чем средний землянин.

  Подействовало не особо - я это чувствовал. Но что я мог сказать? Ничего не приходило в голову.

  - А ты сам на какой ступени стоишь? - спросила она.

  - Синтетический разум пятого поколения, - вырвалось у меня автоматически, но я тут же добавил: - Не бери в голову!

  - Да уж, как же! - Ира всхлипнула. - Легко тебе говорить...