/ Language: Polski / Genre:sf_space / Series: Brion Brandd (pl)

Planeta przeklętych

Harry Harrison

Brion Brandd, zwycięzca Twenties, zawodów wymagających wykazania się wszechstronnymi umiejętnościami, zostaje zwerbowany do pracy przez Fundację Stosunków Kulturowych. Staje przed niezwykle trudnym zadaniem. Od tego, czy powiedzie się jego misja, zależy los dwóch planet.

Harry Harrison

Planeta przeklętych

1

Pot spływał strużkami po ciele Briona, wsiąkając w ciasną przepaskę biodrową, która była jego jedynym odzieniem. Lekki floret, który trzymał w ręku, ciążył jak sztaba ołowiu obolałym, zmęczonym po miesiącu nieustannych wysiłków mięśniom, ale nie miało to żadnego znaczenia. Rana na piersi, wciąż brocząca krwią, ból przemęczonych oczu — nawet otaczające go wysokie trybuny stadionu z tysiącami widzów — były drobiazgami niewartymi uwagi. W całym wszechświecie istniało tylko jedno: zakończona kulką, błyszcząca stalowa klinga migocząca mu przed oczami, wiążąca ostrze jego własnej broni. Czuł każde jej drgnienie i każdy ruch, wiedział, kiedy się poruszy, i przeciwstawiał jej swoje własne ruchy. Ilekroć atakował, ona zawsze była we właściwym miejscu, by odparować cios.

Nagły ruch. Zareagował — lecz jego ostrze trafiło w pustkę. Moment paniki i poczuł ostre ukłucie wysoko na piersi.

— Punkt! — ryknęły miliony oczekujących głośników, a aplauz widowni odpowiedział im potężnym echem.

— Jedna minuta — rzekł głos i rozległ się terkot zegara.

Brion pieczołowicie wypracował tę reakcję. Minuta to niewiele czasu, a jego ciało potrzebowało każdego ułamka sekundy. Terkot brzęczyka wprawił jego mięśnie w stan całkowitego bezwładu. Tylko serce i płuca pracowały w silnym, miarowym rytmie. Zamknął oczy i tylko podświadomie zdawał sobie sprawę z tego, że sekundanci złapali go w chwili, gdy padał, i zanieśli na ławkę. Gdy masowali jego bezwładne ciało i czyścili ranę, koncentrował się intensywnie. Był już w transie, bliski całkowitej utraty świadomości, gdy nagle wróciło natarczywe wspomnienie z poprzedniej nocy i znowu zaprzątnęło mu myśli.

To co się wydarzyło, było naprawdę niezwykłe. Zawodnicy biorący udział w Twenties potrzebowali nie zakłóconego niczym wypoczynku, dlatego też noce w dormitoriach były ciche i spokojne jak śmierć. Oczywiście, podczas pierwszych kilku dni ta zasada nie była przestrzegana zbyt ściśle — sami zawodnicy byli za bardzo spięci i podekscytowani, by szybko udawać się na spoczynek. Jednak gdy stawka zaczęła rosnąć i eliminacje przerzedziły ich szeregi, po zmroku zapadała głucha cisza, a cóż dopiero tej ostatniej nocy, kiedy zajęte były już tylko dwa małe pokoiki — tysiące innych stały otworem, ziejąc pustką.

Gniewne głosy wyrwały Briona z głębokiego, wywołanego zmęczeniem snu. Słowa były wypowiadane szeptem, ale słyszał je wyraźnie — dwa głosy tuż za cienkimi, metalowymi drzwiami. Ktoś wymówił jego nazwisko.

— …Brion Brandd. Jasne, że nie. Ktokolwiek powiedział ci, że możesz, popełnił błąd, i będą z tego kłopoty…

— Nie bądź idiotą! — uciął szorstko drugi głos, wyraźnie nawykły do wydawania rozkazów. — Przyszedłem tu, ponieważ sprawa jest niezwykłej wagi i muszę się widzieć z Branddem. Zejdź mi z drogi!

— Twenties…

— Ni cholery nie obchodzą mnie wasze zawody, burzliwe oklaski i treningi. Nie byłoby mnie tutaj, gdybym nie miał ważnej sprawy!

Ten drugi — z pewnością jeden ze strażników — nie odezwał się, ale zapewne wyciągnął broń, bo intruz powiedział pospiesznie:

— Schowaj to. Jesteś głupcem!

— Wynocha! — padła warkliwa odpowiedź. Później zapadła cisza i zdziwiony Brion znów zasnął.

— Dziesięć sekund.

Głos uciął wspomnienia i Brion pozwolił, by wróciła mu świadomość. Z niezadowoleniem zdał sobie sprawę z tego, że jest zupełnie wyczerpany. Miesiąc nieustannych zmagań fizycznych i psychicznych wyraźnie dawał mu się we znaki. Trudno mu będzie utrzymać się na nogach, a jeszcze trudniej zebrać siły, żeby walczyć dalej i zdobyć punkt.

— Jak stoimy? — spytał sekundanta, który miętosił jego obolałe mięśnie.

— Cztery-cztery. Żeby wygrać, potrzebujesz tylko jednego punktu.

— Jemu też tylko tyle trzeba — mruknął, otwierając oczy, by spojrzeć na żylastego olbrzyma na drugim końcu długiej maty. Nikt, kto doszedł do finału Zawodów, nie mógł być słabym przeciwnikiem, ale ten, Irlog, był wyjątkowym okazem: rudowłosy wielkolud, najwidoczniej posiadający niespożyty zapas sił. A teraz już tylko to się liczyło. W ostatniej rundzie szermierczego spotkania nie będzie wiele finezji. Tylko sztych i zastawa, i zwycięstwo dla silniejszego.

Brion ponownie zamknął oczy i zrozumiał, że nadeszła chwila, której cały czas miał nadzieję uniknąć.

Każdy zawodnik biorący udział w Twenties miał własne, wypracowane sztuczki. Brion też miał parę takich, dotychczas skutecznych. Mimo że był przeciętnym szachistą, dzięki niezwykle nieortodoksyjnej grze osiągał szybkie zwycięstwa w turnieju szachowym. To nie był przypadek, lecz rezultat wielu lat pracy. Miał stałą umowę z handlarzami z innych planet, którzy dostarczali mu stare książki o szachach: im starsze, tym lepsze. Nauczył się na pamięć tysięcy otwarć i partii. To było dozwolone. Dozwolone było wszystko, co nie wiązało się z używaniem narkotyków lub maszyn. Autohipnoza była akceptowanym narzędziem.

Brion stracił przeszło dwa lata, zanim nauczył się wykorzystywać zasoby siły histerii. Mimo iż podręczniki traktowały to zjawisko jako zupełnie zwyczajne, okazało się ono trudne do wywołania. Wydawało się, że jest bezpośrednio związane ze śmiertelnym szokiem, tak jakby oba te zjawiska byty nierozerwalnie ze sobą połączone. Berserkerowie i juramentados walczyli i zabijali mimo tuzinów odniesionych ran, z których każda powinna być śmiertelna. Ludzie z kulą w sercu lub mózgu nadal walczyli, choć byli już w stanie śmierci klinicznej. Jednak był inny rodzaj siły, którą można było łatwo wykorzystać w każdym głębokim transie — hipnotyczne odrętwienie, siła umożliwiająca człowiekowi utrzymywanie w poziomie wyprężonego ciała, podpartego tylko piętami i głową. Przytomny człowiek nie jest w stanie tego dokonać. Opierając się na tej przesłance, Brion rozwinął technikę autohipnozy, która pozwalała mu wykorzystywać ten rezerwuar nieznanej mocy — źródło „drugiego oddechu”, siły przetrwania, stanowiącej często różnicę między życiem a śmiercią.

Jednak siła ta mogła też zabić: doprowadzając do całkowitego wyczerpania ciała, tak że nie mogło wrócić do normy, szczególnie jeśli posłużono się nią przy takim stanie osłabienia, w jakim znajdował się teraz Brion. Ale to nie miało znaczenia. Niejeden zawodnik umarł w trakcie Zawodów, lecz śmierć w ostatniej rundzie finałowego pojedynku wydawała się pod pewnymi względami lepsza od porażki.

Głęboko oddychając, Brion wymówił cicho formuły wyzwalające proces autohipnozy. Zmęczenie opadło z niego nagle, tak samo jak wrażenie gorąca, zimna czy bólu. Czuł, słyszał, a kiedy otworzył oczy, również widział wszystko — z przejmującą wyrazistością.

W każdej następnej sekundzie siła ta będzie czerpała moc z podstawowych zasobów jego energii życiowej, wysączając ją z jego ciała. Kiedy zabrzęczał zegar, wyrwał floret z dłoni oniemiałego sekundanta i skoczył naprzód. Irlog ledwie zdążył chwycić swoją broń i odparować pierwsze pchnięcie. Atak był tak gwałtowny, że gardy floretów zetknęły się, a ciała przeciwników zderzyły ze sobą. Irlog zdawał się być zaskoczony tym wściekłym natarciem, lecz zaraz uśmiechnął się. Wiedząc, jak obaj byli bliscy wyczerpania, był pewien, że Brion wykrzesał z siebie resztki sił. To już koniec z Brionem.

Odskoczyli od siebie i Irlog przeszedł do szczelnej obrony. Nawet nie próbował atakować, po prostu pozwalał, by przeciwnik wyczerpał się w bezskutecznych akcjach. Gdy w końcu pojął , swój błąd, przeraził się. Brion wcale nie słabł, przeciwnie, w miarę upływu czasu nacierał coraz energiczniej. Irloga ogarnęła rozpacz. Brion wyczuł ją i wiedział już, że piąty punkt należy do niego.

Pchnięcie — pchnięcie — i za każdym razem broń rudowłosego olbrzyma coraz wolniej wracała na pozycję. Sztych pod gardę. Uderzenie kulki o ciało… i łuk stali między dłonią Briona a piersią Irloga — tuż nad jego sercem.

Fale dźwięków — braw i okrzyków — leniwie omywały odizolowany umysł Briona, który tylko niejasno uświadamiał sobie ich istnienie. Irlog upuścił floret i próbował uścisnąć jego rękę, lecz pod nim nagle ugięły się nogi. Objęło go czyjeś ramię, podtrzymując go i prowadząc ku biegnącym sekundantom, ale on, wstrzymawszy ich gestem ręki, poszedł powoli o własnych siłach.

Tylko że coś było nie tak i zdawało mu się, że idzie przez ciepły klej. I to idzie na kolanach. Nie, nie idzie — spada. Nareszcie. Mógł dać sobie spokój i upaść.

2

Ihjel dał lekarzom jeden dzień, zanim przyszedł do szpitala. Brion wyżył, chociaż poprzedniej nocy nie było to jeszcze pewne. Teraz, dwa dni później, kryzys minął, i to było wszystko, czego Ihjel chciał się na początek dowiedzieć. Używając pogróżek i łokci, przedarł się pod pokój nowego Zwycięzcy, napotykając pierwszy poważniejszy opór przy drzwiach.

— Jesteś tu bezprawnie, Zwycięzco Ihjelu — rzekł lekarz. A jeśli dalej będziesz się pchał tu, gdzie cię nie proszą, to nie zważając na twoją pozycję, będę musiał rozwalić ci łeb.

Ihjel właśnie zaczął szczegółowo wyjaśniać lekarzowi, jak nikłe ma on szansę, aby tego dokonać, gdy przerwał im Brion. Rozpoznał nowo przybyłego po głosie — to był ten, który chciał go odwiedzić w koszarach.

— Pozwól mu wejść, doktorze Caulry — rzekł. — Chcę poznać człowieka, który uważa, że jest coś ważniejszego od Twenties.

Ihjel zręcznie wyminął zdezorientowanego lekarza i zamknął mu drzwi przed nosem. Spojrzał na leżącego w łóżku Zwycięzcę. Do obu rąk Briona podłączone były kroplówki. Jego oczy były głęboko wpadnięte i podkrążone, a ich gałki mocno przekrwione. Cicha walka, jaką stoczył ze śmiercią, wycisnęła na jego twarzy swoje piętno. Jego kwadratowa, wystająca szczęka wydawała się pozbawiona ciała, tak samo jak długi nos i sterczące kości policzkowe, niczym drogowskazy wznoszące się pośród wiotkiej szarości skóry. Tylko zjeżona szczotka krótko przyciętych włosów pozostała nie zmieniona. Brion wyglądał jak po długotrwałej i wyniszczającej chorobie.

— Wyglądasz okropnie — rzekł Ihjel. — Jednak gratuluję zwycięstwa.

— Sam też nie wyglądasz zbyt dobrze… jak na Zwycięzcę odciął się Brion. Wyczerpanie oraz nagły przypływ małostkowego gniewu na tego nieznajomego człowieka sprawiły, że wyrwały mu się te obraźliwe słowa. Ihjel zignorował je.

Były jednak prawdziwe: Zwycięzca Ihjel nie bardzo wyglądał na Zwycięzcę, a nawet na Anvharczyka. Wzrost i budowę miał jak należy, ale jego mięśnie były okryte grubymi pokładami tłuszczu — miękkiej tkanki zwisającej fałdami z kończyn i tworzącej workowate zgrubienia na karku i pod oczami. Na Anvharze nie było grubasów i wydawało się nieprawdopodobne, by taki tłuścioch mógł kiedykolwiek zostać Zwycięzcą. Jeżeli nawet pod tym tłuszczem były jakieś mięśnie, to były bardzo dobrze ukryte. Tylko jego oczy zdawały się nadal posiadać siłę, która niegdyś pozwoliła mu pokonać wszystkich mężczyzn na planecie i wygrać doroczne zawody. Brion spuścił wzrok pod ich palącym spojrzeniem, żałując teraz, że bez powodu obraził tego człowieka. Był jednak zbyt słaby, by trudzić się przepraszaniem.

Ihjelowi wcale na tym nie zależało. Brion spojrzał na niego jeszcze raz i odniósł wrażenie, że tamten ma mu do powiedzenia coś ważnego, coś, przy czym on sam, jego obelgi, a nawet Zawody, są równie mało istotne co pyłki kurzu w powietrzu. Wiedział jednocześnie, że to tylko majaczenia jego chorego umysłu, i próbował otrząsnąć się z tego wrażenia. Spoglądali w milczeniu na siebie.

Drzwi za Ihjelem otworzyły się bezszelestnie i gość obrócił się błyskawicznie, z szybkością możliwą tylko u anvharskiego atlety. Dr Caulry właśnie wchodził do środka. Tuż za nim szli dwaj rośli mężczyźni w uniformach. Ihjel naparł na nich całym ciałem, a szybkość jego ruchów i ogromna masa odrzuciły ich z powrotem — kłębowisko bezładnie machających rąk i nóg. Zatrzasnął im drzwi przed nosem i zamknął je na klucz.

— Muszę z tobą porozmawiać — powiedział, znowu odwracając się do Briona. — W cztery oczy — dodał, po czym nachylił się i jednym ruchem zerwał sznur komunikatora.

— Wynoś się — powiedział Brion. — Gdybym tylko mógł… — No, ale nie możesz, więc musisz tu leżeć i słuchać. Sądzę, że mamy jakieś pięć minut, zanim zdecydują się wyłamać drzwi, i nie chcę tracić ani chwili. Czy polecisz ze mną na inną planetę? Jest zadanie, które musi być wykonane. To moja robota, ale będzie mi potrzebna pomoc. Jesteś jedynym, który może mi jej udzielić. Teraz mi odmów — dodał, widząc, że Brion chce odpowiedzieć.

— Oczywiście, że odmawiam — rzekł Brion, czując się nieco głupio i lekko rozzłoszczony, że tamten wkłada mu słowa w usta. — Moją planetą jest Anvhar. Dlaczego miałbym ją opuszczać? Moje miejsce jest tu i moja praca również. Mógłbym też dodać, że właśnie zwyciężyłem w Twenties. Moim obowiązkiem jest zostać tutaj.

— Nonsens. Ja też jestem Zwycięzcą, a opuściłem Anvhar. Prawdziwym powodem jest to, że chciałbyś się trochę nacieszyć powszechnym zachwytem, na który tak ciężko pracowałeś. Poza Anvharem nikt nawet nie wie, kim jest Zwycięzca, nie mówiąc już o szanowaniu go. Będziesz tam musiał stawić czoła całej Galaktyce i nie winię cię za to, że jesteś trochę przestraszony. Ktoś głośno załomotał w drzwi.

— Nie mam siły się złościć — powiedział chrapliwie Brion. — I nie mogę się zmusić do podziwiania twoich idei, skoro pozwalają ci obrażać człowieka zbyt chorego, by mógł się bronić.

— Przepraszam — powiedział Ihjel bez śladu skruchy czy współczucia w głosie. — Jednak chodzi o sprawy znacznie ważniejsze niż twoje zranione uczucia. Teraz nie mamy zbyt wiele czasu, więc chcę się tylko podzielić z tobą pewną myślą.

— Myślą, która skłoni mnie, abym poleciał z tobą do innych światów? Wiele oczekujesz.

— Nie, sama myśl cię nie przekona, ale stanie się tak, kiedy ją sobie przetrawisz. Jeżeli naprawdę ją rozważysz, to stwierdzisz, że pozbyłeś się wielu złudzeń. Tak jak wszyscy na Anvharze, jesteś naukowym humanistą o przekonaniach opartych na wierze w Zawody. Akceptujesz szacowne instytucje, nie poświęcając im nawet chwili refleksji. Wy wszyscy tu nie wracacie choćby jedną myślą w przeszłość, ku tym bezimiennym miliardom, które wiodły nędzny żywot, nim ludzkość powoli osiągnęła taki przyzwoity poziom życia, jaki macie dziś. Czy kiedykolwiek myślisz o wszystkich tych ludziach, którzy cierpieli i umierali w nędzy i ciemnocie, nim cywilizacja dźwignęła się na kolejny stopień rozwoju?

— Jasne, że o nich nie myślę — odparł Brion. — Dlaczego miałbym to robić? Nie mogę zmienić przeszłości.

— Ale możesz zmienić przyszłość! — odparował Ihjel. Jesteś coś winien cierpiącym przodkom, którzy umieścili cię tu, gdzie się dziś znajdujesz. Jeżeli naukowy humanizm jest dla ciebie czymś więcej niż pustym hasłem, to musisz posiadać jakieś poczucie obowiązku. Czy nie chcesz spróbować spłacić odrobiny tego długu pomagając innym, którzy dziś są równie zacofani i dręczeni plagami jak niegdyś nasz prapradziad troglodyta?

Łomotanie do drzwi stało się głośniejsze, co połączone z wywołanym lekarstwami dzwonieniem w uszach, utrudniało Brionowi myślenie.

— W ogólnych zarysach, oczywiście, zgadzam się z tym zaczął niepewnie. — Jednak wiem, że niczego nie zdziałam, jeżeli nie będę emocjonalnie zaangażowany. Logiczne decyzje, jeżeli nie towarzyszy im osobiste przekonanie, rodzą działania nieskuteczne.

— Zatem dotarliśmy do sedna sprawy — rzekł łagodnie Ihjel. Plecami opierał się o drzwi, amortyzując uderzenia jakiegoś ciężkiego przedmiotu, którym posługiwali się szturmujący. — Pukają, a więc niebawem będę musiał iść. Nie mam czasu na szczegóły, jednak ręczę ci słowem Zwycięzcy, że jest coś, co możesz zrobić. Tylko ty. Jeśli mi pomożesz, możemy uratować siedem milionów ludzkich istnień. Uwierz mi.

Zamek pękł i drzwi zaczęły się otwierać. Ihjel dopchnął je z powrotem na jeszcze jedną chwilę.

— Oto idea, którą chcę ci dać pod rozwagę. Dlaczego w całej Galaktyce pełnej walczących ze sobą, nienawidzących się, zacofanych planet tylko mieszkańcy Anvharu mieliby być jedynymi, którzy opierają swoją egzystencję na skomplikowanej serii sportowych rozgrywek?

3

Teraz nie było już możliwości, aby utrzymać drzwi, zresztą Ihjeł nawet nie próbował. Odsunął się na bok i do pokoju wtoczyli się dwaj mężczyźni. Wyminął ich bez słowa i wyszedł.

— Co się stało? Co on zrobił? — pytał lekarz, wpadając przez rozbite drzwi.

Obrzucił spojrzeniem zestaw urządzeń monitorujących stojących u stóp łóżka Briona. Oddech, temperatura, praca serca i ciśnienie krwi — wszystko było w normie. Pacjent leżał spokojnie. Nie odpowiadał.

Brion miał o czym myśleć przez resztę dnia. Przychodziło mu to z trudem. Zmęczenie, środki uspokajające i lekarstwa sprawiły, że zatracał poczucie rzeczywistości. Natrętnie powracające myśli tłukły mu się w obolałej głowie. Co Ihjel chciał przez to powiedzieć? Co to za nonsens o Anvharze? Anvhar był taki, ponieważ… no, po prostu taki był. To przyszło samo z siebie. A może nie?

Historia planety była bardzo prosta. Nigdy, od początków swojego istnienia, Anvhar nie miał niczego, co miałoby jakąkolwiek wartość handlową. Leżał na uboczu uczęszczanych międzygwiezdnych szlaków, pozbawiony minerałów wartych wydobycia i transportowania na ogromne odległości, oddalony od najbliższych zamieszkanych światów. Polowanie na zwierzęta futerkowe i sprzedawanie ich skór, choć zyskowne, nie wystarczało do stworzenia handlu na szerszą skałę. Dlatego też nigdy nie doszło do żadnej zorganizowanej próby skolonizowania planety. Została w końcu zasiedlona przez przypadek. Liczne grupy badaczy z innych planet założyły tu swoje stacje badawcze i obserwacyjne, znajdując na mającym niezwykły cykl roczny Anvharze niezliczone ilości danych do gromadzenia i zapisywania. Długotrwałe ekspedycje skłoniły badaczy do sprowadzenia rodzin i tak, wolno lecz nieustannie, kolonia zaczęła się rozrastać. Później sprowadzili się tu łowcy futer, powiększając niewielką populację. Takie były początki.

Niewiele zapisów pozostało z tamtych dni i historia pierwszych sześciu stuleci anvharskich dziejów pozostawała bardziej sferą domysłów niż faktów. Gdzieś w tym czasie doszło do Upadku, i w zamieszaniu, jakie ogarnęło całą galaktykę, Anvhar musiał toczyć własną walkę. Kiedy Imperium Ziemi rozpadło się, był to koniec czegoś więcej niż tylko epoki. Uczeni w stacjach obserwacyjnych stwierdzili, że reprezentują instytucje, które przestały istnieć. Zawodowi myśliwi nie mieli rynku zbytu na swoje futra, ponieważ Anvhar nie posiadał własnych statków międzygwiezdnych. Szczęśliwie Upadek nie pociągnął za sobą dla Anvharu jakichś szczególnie dokuczliwych skutków, ponieważ planeta była całkowicie samowystarczalna. Gdy tylko jego mieszkańcy oswoili się z myślą, że są teraz suwerennym światem, a nie zbieraniną przypadkowych osób z różnie ulokowanymi miejscami odniesień i zależności, życie zaczęło się toczyć normalnym trybem. Niełatwo — bo życie na Anvharze nigdy nie było łatwe — ale przynajmniej bez żadnych większych wstrząsów.

Z upływem czasu poglądy i mentalność mieszkańców uległy znacznym przeobrażeniom. Podjęto wiele prób stworzenia jakiejś formy stabilnego społeczeństwa. Z tego okresu pozostało również niewiele zapisów, oprócz odnotowania faktu, że próby te znalazły swoją kulminację w Zawodach.

Aby zrozumieć, czym są Zawody, trzeba znać niezwykłą orbitę, po jakiej Anvhar krąży wokół swego słońca — Ophiuchi 70. W układzie tym są i inne planetoidy, każda o orbicie mniej lub bardziej zbliżonej do elipsy. Anvhar jest niewątpliwie niezwykłą planetą, być może odebraną innemu słońcu. Przez większą część swego siedemsetosiemdziesięciodniowego roku porusza się po orbicie o ostrym łuku, odległym od peryhelium niczym kometa. Kiedy wraca, następuje krótkie gorące lato, trwające w przybliżeniu osiemdziesiąt dni, a potem znów nastaje długa zima. Ta poważna różnica w przebiegu zmian pór roku spowodowała odpowiednią adaptację rodzimych form życia. Podczas zimy większość zwierząt zapada w sen, a rośliny trwają w stanie przetrwalników lub nasion. Niektórzy ciepłokrwiści roślinożercy pozostają aktywni w okrytych śniegiem tropikach; na nich z kolei żerują pokryte futrem drapieżniki. Chociaż niewiarygodnie zimna, w porównaniu z latem jest zima okresem spokoju. Lato jest bowiem porą szaleńczego wzrostu. Rośliny gwałtownie budzą się do życia z siłą, która rozsadza skały, i rosną tak szybko, że proces ten można dostrzec gołym okiem. Płachty śniegu topnieją tworząc bagna, z których w ciągu kilku dni wyrasta wysoka dżungla. Wszystko rośnie, pęcznieje, rozmnaża się. Jedne rośliny wyrastają na drugich, walcząc o dostęp do życiodajnej energii słonecznej. Wszystko odżywia się i jest zjadane, i rozkwita w ciągu tego krótkiego czasu. Gdy przyjdą pierwsze śniegi i znów nastanie zima, do kolejnego nadejścia lata trzeba będzie czekać aż siedemset dni.

Aby pozostać przy życiu, człowiek musiał się przystosować do tego anvharskiego cyklu. Żywność należało gromadzić i magazynować w ilości wystarczającej na przetrwanie długiej zimy. Pokolenie za pokoleniem adaptowało się do tych warunków, aż mieszkańcy planety zaczęli uważać tę zwariowaną nierównowagę pór roku za coś zupełnie normalnego. Pierwsza odwilż niemal nie istniejącej wiosny wywoływała rozległe zmiany metaboliczne w ich organizmach. Warstwy podskórnego tłuszczu znikały, a na pół uśpione gruczoły potowe budziły się do życia. Inne zmiany były mniej widoczne, ale równie ważne. Aktywność korowego ośrodka snu ulegała zahamowaniu. Krótka drzemka lub jedna noc snu na dwa lub trzy dni była zupełnie wystarczająca. Życie toczyło się gwałtownie i pospiesznie, w sposób doskonale dostosowany do warunków środowiska. Do pierwszych mrozów szybko rosnące plony były wyhodowane i zebrane, połcie mięsa zakonserwowane lub zamrożone w ogromnych chłodniach. Dzięki swej nadzwyczajnej umiejętności przystosowania się, człowiek stał się częścią środowiska i zapewnił sobie spokojne przetrwanie długich zim.

Fizyczna egzystencja została zabezpieczona. A co z życiem duchowym? Na Ziemi prymitywny Eskimos potrafił zapadać w długotrwałą drzemkę będącą rodzajem zimowego snu. Cywilizowani ludzie może też mogliby tak zrobić, ale tylko przez kilka miesięcy ziemskiej zimy. W przypadku zimy trwającej dłużej od ziemskiego roku to było niemożliwe. Gdy zagwarantowane zostało zaspokojenie wszystkich fizycznych potrzeb, nuda stała się wrogiem każdego Anvharczyka, który nie był myśliwym. A nawet i myśliwi nie mogli pozostawać samotnie na szlaku przez całą zimę. Jedną z form reakcji była ucieczka w alkohol, drugą — przemoc. Pijaństwo i zabójstwa pospołu były postrachem zimowej pory w latach po Upadku.

Twenties położyły temu kres. Kiedy stały się częścią normalnego życia, lato traktowano już tylko jako przerwę między kolejnymi zawodami. Twenties były jednak czymś więcej niż zawodami — były sposobem życia, który skanalizował wszystkie potrzeby tej planety: fizyczne, intelektualne, a także potrzebę współzawodnictwa. Był to rodzaj wieloboju — a właściwie podwójny dziesięciobój — doprowadzony do szczytów utrudnienia, w którym zwycięstwo w grze w szachy i układaniu poematów liczyło się równie wysoko, co bycie najlepszym w skokach narciarskich i w łucznictwie. Co roku odbywały się ogólnoplanetarne igrzyska: jedne dla mężczyzn, a drugie dla kobiet. Każdy mógł startować w zawodach dowolną liczbę razy. Nie było żadnego systemu punktacji sztucznie wyrównującego szanse poszczególnych zawodników. Ten, kto zwyciężał, był naprawdę najlepszy. Skomplikowana seria prób i eliminacji dawała zajęcie zawodnikom i kibicom na pół zimy. A był to zaledwie wstęp do zmagań finałowych, które trwały miesiąc i wyłaniały zwycięzcę. Takim też tytułem go obdarzano. Zwycięzca. Mężczyzna lub kobieta, którzy pokonali wszystkich innych zawodników na całej planecie i pozostawali niezwyciężeni aż do następnego roku.

Zwycięzca. To był tytuł, z którego można było być dumnym. Brion lekko poruszył się na łóżku i zdołał przekręcić się tak, że mógł spojrzeć przez okno. Anvharski Zwycięzca. Jego nazwisko już umieszczano w podręcznikach historii jako nazwisko jednego z bohaterów planety. Teraz dzieci w szkołach będą uczyć się o nim, tak jak on uczył się o zwycięzcach z przeszłości. Będą snuć wokół jego zwycięstw marzenia, wymyślając przygody i robiąc wszystko, aby mu kiedyś dorównać. Zostać Zwycięzcą było największym zaszczytem we wszechświecie.

Popołudniowe słońce przebłyskiwało spomiędzy chmur, odbijając się mdłą, zimną poświatą od bezkresnych, zaśnieżonych pól. Samotna postać na nartach przemierzała pustą równinę; oprócz niej nic się nie poruszało. Brion poczuł nagłe przygnębienie i głębokie znużenie; wszystko wyglądało inaczej, zupełnie jakby spojrzał w lustro z innej, uprzednio nieznanej strony.

Uświadomił sobie raptem ze straszliwą jasnością, że zdobycie tytułu Zwycięzcy nie miało absolutnie żadnego znaczenia. To tak, jak być najlepszą pchłą wśród wszystkich pcheł na jednym psie.

Czymże bowiem był Anvhar? Skutą lodem planetką, zamieszkaną przez kilka milionów ludzkich pcheł, nieznanych i nieistotnych dla reszty galaktyki. Nie było tu nic, o co warto byłoby walczyć; wojny po Upadku ominęły ich. Anvharczycy zawsze byli z tego dumni — jakby to, że było się tak mało ważnym, mogło stanowić powód do dumy. Wszystkie pozostałe ludzkie światy rozwijały się, walczyły, wygrywały, przegrywały, zmieniały się. Tylko na Anvharze życie toczyło się z monotonną, cykliczną jednostajnością, niczym pętla taśmy w magnetofonie…

Zwilgotniały mu oczy. Zamrugał. Łzy! Uświadomiwszy sobie ten nieprawdopodobny fakt, przestał użalać się nad sobą. Był przerażony. Takie myślenie nie leżało w jego charakterze. Litowanie się nad sobą nie uczyniło go Zwycięzcą — a więc czemu robił to teraz? Anvhar był jego wszechświatem — jak mógł choć przez chwilę myśleć o nim jak o mało ważnej planetce ciągnącej się w ogonie cywilizacji? Co go napadło i skąd te dziwne myśli?

Gdy tylko postawił sobie to pytanie, natychmiast przyszła odpowiedź. Zwycięzca Ihjel. Grubas mówiący dziwne rzeczy i zadający podchwytliwe pytania. Rzucił na niego urok jak jakiś czarodziej… czy diabeł w „Fauście”? Nie, to czysty nonsens. Jednak coś zrobił. Może, wykorzystując osłabienie Briona, coś mu zasugerował? Albo posłużył się hipnozą poddźwiękową jak ten łotr w „Skutym Cerebrusie”? Brion nie miał żadnych podstaw, na których mógłby oprzeć swoje podejrzenia, lecz był głęboko przekonany, że to Ihjel był odpowiedzialny za stan jego ducha.

Gwizdnął do przełącznika czasowego przy swojej poduszce i naprawiony komunikator ożył. Na małym ekranie pojawiła się dyżurna pielęgniarka.

— Mężczyzna, który był dziś u mnie — powiedział Zwycięzca Ihjel. Czy wiesz, gdzie on jest? Muszę się z nim skontaktować.

Z jakiegoś powodu te słowa zburzyły jej zawodowe opanowanie. Zaczęła coś mówić, przeprosiła i wyłączyła wizję. Kiedy ekran znów się zapalił, jej miejsce zajął człowiek w uniformie.

— Pytałeś — powiedział strażnik — o Zwycięzcę Ihjela. Trzymamy go tu, w szpitalu, ze względu na karygodny sposób, w jaki wtargnął do twojego pokoju.

— Nie wnoszę żadnej skargi. Czy możesz poprosić go, aby natychmiast do mnie przyszedł?

Strażnik z trudem ukrył zdziwienie.

— Przykro mi, Zwycięzco, ale nie widzę możliwości. Doktor Caulry zostawił szczegółowe zalecenia i nie wolno ci prze…

— Doktor nie ma władzy nad moim życiem osobistym przerwał Brion. — Nie jestem zakaźnie chory i nie dolega mi nic prócz krańcowego wyczerpania. Chcę widzieć tego człowieka. Natychmiast.

Strażnik wziął głęboki oddech i podjął szybką decyzję.

— Już jest w drodze — rzekł i wyłączył się.

— Co ze mną zrobiłeś? — spytał Brion, gdy Ihjel wszedł do pokoju. — Bo nie zaprzeczysz, że podsunąłeś mi dziwne myśli?

— Nie, nie zaprzeczę, ponieważ głównym celem mojego pobytu tutaj było właśnie podsunięcie ci tych „dziwnych myśli”.

— Powiedz mi, jak tego dokonałeś — nalegał Brion. Muszę wiedzieć.

— Powiem ci, jednak jest wiele spraw, które powinieneś najpierw zrozumieć, zanim zdecydujesz się opuścić Anvhar. Musisz o nich nie tylko usłyszeć, musisz w nie uwierzyć. Najważniejszą sprawą, prowadzącą do innych, jest prawda o twoim życiu tutaj. Jak sądzisz, jak powstały Zawody?

Brion, zanim odpowiedział, zażył podwójną dawkę łagodnego psychostymulatora, który mu przepisano.

— Ja nie sądzę — powiedział. — Wiem. Mówią o tym przekazy historyczne. Twórcą zawodów był Giroldi, a pierwsze igrzyska odbyły się w roku trzysta siedemdziesiątym ósmym przed Upadkiem. Od tej pory Twenties odbywały się co roku. Na początku były ściśle lokalną imprezą, jednak szybko osiągnęły rangę ogólnoplanetarną.

— W zasadzie to prawda — powiedział Ihjel. — Jednak mówisz o tym, co się stało, a ja pytałem, jak do tego doszło. Jakim cudem jeden człowiek zdołał barbarzyńską planetę, zamieszkaną przez na wpół zwariowanych myśliwych i rozpijaczonych farmerów, zamienić w dobrze naoliwioną maszynę społeczną stworzoną na bazie sztucznego tworu Twenties? To po prostu niemożliwe.

— A jednak to było możliwe! — upierał się Brion. — Nie możesz temu zaprzeczyć. A w Zawodach nie ma niczego sztucznego. To logiczny sposób życia na planecie takiej jak ta. Ihjel zaśmiał się krótko i ironicznie.

— Bardzo logiczny — rzekł — tylko jak często logika ma coś wspólnego z organizacją klas społecznych i rządzeniem? Nie chcesz pomyśleć. Postaw się w położeniu twórcy igrzysk, Giroldiego. Wyobraź sobie, że wpadłeś na świetny pomysł stworzenia Zawodów i chcesz przekonać do niego innych. Idziesz więc do najbliższego zawszonego, kłótliwego, ciemnego, przesiąkniętego wódką myśliwego i przedstawiasz mu tę ideę. Mówisz mu, że program złożony z zajęć takich jak poezja, łucznictwo i szachy może uczynić jego życie o wiele bardziej interesującym i bogatszym. Zrób to. Tylko przez cały czas miej oczy szeroko otwarte i trzymaj rękę na kolbie.

Brion musiał się roześmiać z absurdalności tego pomysłu. Oczywiście, to nie mogło się zdarzyć w taki sposób. A jednak, skoro się zdarzyło, musiało istnieć jakieś proste wyjaśnienie.

— Możemy to wałkować przez cały dzień — powiedział Ihjel — i nie wpadniesz na właściwe rozwiązanie, chyba że…

Urwał nagłe, spojrzawszy na komunikator. Światło gotowości paliło się, chociaż ekran pozostawał ciemny. Wyciągnął tłuste łapsko i zerwał świeżo położone przewody.

— Ten twój doktor jest bardzo ciekawski i niech taki pozostanie. Prawda ukryta za Twenties to interes nie jego, ale twój. Musisz zrozumieć, że życie, jakie tu wiedziesz, jest całkowicie sztucznym tworem, stworzonym przez ekspertów socjotechniki i wcielonym w życie przez wyszkolonych agentów operacyjnych.

— Bzdura! — przerwał Brion. — Systemów społecznych nie można wymyślić i narzucać narodom, ot tak sobie. Nie bez przelewu krwi i przemocy.

— Sam wygadujesz bzdury — rzekł Ihjel. — Mogło to być prawdą u zarania dziejów, ale nie teraz. Czytałeś zbyt wielu klasyków ze starej Ziemi: wyobrażasz sobie, że nadal żyjemy w wiekach przesądów. Tylko dlatego, że faszyzm i komunizm narzucono niegdyś siłą opornym społeczeństwom, uważasz, iż tak musi być zawsze. Wróć myślą do swoich książek. Dokładnie w tej samej epoce dawne kraje kolonialne, takie jak Indie i Związek Państw Afryki Północnej zaadoptowały zasady demokracji oraz samorządności, i jedyne akty przemocy miały miejsce wśród lokalnych ugrupowań religijnych. Zmiany są krwiobiegiem ludzkości. Wszystko, co dziś akceptujemy jako oczywiste, było kiedyś nowością. A jedną z ostatnich nowości są próby kierowania ludzkich społeczności ku czemuś bardziej nastawionemu na szczęście jednostki.

— To kompleks Boga — powiedział Brion. — Wpasowywanie ludzkich istnień w pewną formę, obojętnie czy tego chcą, czy nie.

— Społeczeństwa mogą tak to odczuwać — zgodził się Ihjel. — Tak było na początku, i kilka prób wmuszenia społeczeństwom nieodpowiednich systemów politycznych przyniosło katastrofalne rezultaty. Nie wszystkie były nieudane. Nasz Anvhar iest koronnym dowodem na to, jak skuteczna może być ta technika, jeżeli ją właściwie zastosować. Jednak teraz już się tego tak nie robi. Podobnie jak w przypadku wszystkich innych nauk stwierdziliśmy, że im więcej wiemy, tym więcej pozostaje do odkrycia. Dziś już nie próbujemy kierować cywilizacji ku celom, które uważamy za korzystne. Jest zbyt wiele takich celów, a brak obiektywizmu nie pozwala nam odróżnić dobre od złych. Jedyne, co robimy teraz, to próba ochrony rozwijających się cywilizacji, tchnięcia życia w te, które popadły w stagnację i opłakiwania wymarłych. Kiedy interweniowaliśmy po raz pierwszy, tu, na Anvharze, teoria nie była jeszcze tak rozwinięta. Skomplikowane ze zrozumiałych względów równania określające, który stopień rozwoju w skali od jeden do pięć osiągnęła dana cywilizacja, nie zostały wówczas jeszcze wyprowadzone. Ówczesna technika polegała na opracowaniu sztucznej kultury, najbardziej korzystnej dla danej planety, i wpasowaniu jej w odpowiednią formę.

— Jak można tego dokonać? — zapytał Brion. — W jaki sposób zrobiono to na Anvharze?

— No, to już pewien postęp. W końcu pytasz się: „jak”. Ta metoda kosztowała życie wielu agentów i znaczne sumy pieniędzy. W celu zachęcenia do pojedynków położono nacisk na pojęcie honoru osobistego, a to prowadziło do zwiększonego zainteresowania sztuką walki. Kiedy osiągnięto ten cel, do akcji wkroczył Giroldi i pokazał, że zorganizowane igrzyska mogą być bardziej interesujące niż przypadkowe potyczki. Włączenie konkurencji intelektualnych do programu zawodów było nieco trudniejsze, ale nie niemożliwe. Szczegóły są nieistotne; teraz rozpatrujemy produkt końcowy. Mam na myśli ciebie. Jesteś nam bardzo potrzebny.

— Dlaczego ja? — spytał Brion. — Dlaczego jestem taki wyjątkowy? Dlatego, że wygrałem Zawody? Nie mogę w to uwierzyć. Patrząc obiektywnie, nie ma większej różnicy między mną a tymi, którzy zajęli dziesięć dalszych miejsc. Czemu nie zwrócisz się do któregoś z nich? Mogą wykonać to zadanie równie dobrze jak ja.

— Nie, nie mogą. Później powiem ci, dlaczego jesteś jedynym człowiekiem, którym mogę się posłużyć. Nasz czas się kończy i najpierw muszę cię jeszcze przekonać co do kilku innych rzeczy. — Zerknął na zegarek. — Mamy mniej niż trzy godziny. Przez ten czas muszę ci powiedzieć tyle o naszej pracy, żebyś mógł sam zdecydować, czy chcesz się do nas przyłączyć.

— Widzę, że masz dość napięty plan dnia — rzekł Brion. — Możesz zacząć od wyjaśnienia, kogo masz na myśli mówiąc „my”.

— Cultural Relationships Foundation. Samorządną, prywatną organizację, której celem jest utrwalanie pokoju i zapewnianie suwerenności oraz dobrobytu niezależnym planetom, tak aby wszystkie czerpały korzyści z kwitnącego dzięki temu handlu i wzajemnych dobrych stosunków.

— To brzmi jak cytat — rzekł Brion. — Nikt nie zdołałby wymyślić czegoś takiego na poczekaniu.

— Bo to jest cytat ze statutu naszej organizacji. Wszystko to bardzo pięknie, ale teraz mówmy konkretnie. O tobie. Jesteś wytworem starannie przemyślanego i wysoko rozwiniętego społeczeństwa. Twoja osobowość ukształtowała się w wyniku wychowania w społeczności tak nielicznej, że wymagającej zaledwie umiarkowanej kontroli rządu. Przeciętne anvharskie wykształcenie i tak jest doskonałe, a dzięki uczestnictwu w zawodach zdobyłeś zasoby wiedzy, dzięki którym nie ustępujesz najtęższym mózgom galaktyki. Byłaby to niepowetowana strata i zmarnowałbyś całe swoje życie, gdybyś po tym długim treningu zaszył się na jakiejś odludnej farmie.

— Nisko mnie cenisz. Zamierzam uczyć…

— Zapomnij o Anvharze! — Ihjel przerwał mu niecierpliwym machnięciem ręki. — Ten świat poradzi sobie zupełnie dobrze i bez ciebie. Musisz o nim zapomnieć. Pomyśl, jak mało jest ważny w porównaniu z całą galaktyką, weź pod uwagę żyjące nie w dobrobycie, lecz w nieustannym cierpieniu rzesze ludzkich istot. Musisz zastanowić się, co możesz zrobić, żeby im pomóc.

— A co ja mogę zrobić jako jednostka? Dawno już minęły dni, gdy jeden człowiek, jak Cezar czy Aleksander, mógł wstrząsnąć posadami świata.

— To prawda, a zarazem nieprawda — odpowiedział Ihjel. — W każdym konflikcie są osoby kluczowe, ludzie działający jak katalizator, który, użyty w odpowiedniej chwili, zapoczątkowuje reakcję chemiczną. Możesz być jednym z takich ludzi, ale muszę uczciwie wyznać, że na razie nie jestem w stanie ci tego udowodnić. Tak więc, aby oszczędzić czas i uniknąć nie kończącej się dyskusji, myślę, że będę musiał odwołać się do twojego poczucia obowiązku.

— Obowiązku względem kogo?

— Ludzkości, oczywiście. Względem niezliczonych miliardów umarłych, którzy utrzymywali w ruchu tę machinę, jaka zapewniła ci bogate, długie i szczęśliwe życie, jakim się cieszysz. To, co oni ci dali, musisz zwrócić innym. To przecież fundamentalna zasada humanistycznej moralności.

— Zgadza się. I na dłuższą metę jest to bardzo dobry argument. Jednak nie tak dobry, aby wyciągnąć mnie z tego łóżka przed upływem następnych trzech godzin.

— To już jakiś sukces — powiedział Ihjel. — Zgadzasz się z tokiem mojego rozumowania. Teraz zastosuję go do twojej osoby. Oto teza, której zamierzam dowieść. Istnieje planeta zamieszkana przez siedmiomilionowy naród. Jeśli nie uda mi się zrealizować mojego planu, ta planeta zostanie całkowicie zniszczona. Moim zadaniem jest nie dopuścić do tego i dlatego tu jestem. Sam nie zdołam tego dokonać. Oprócz innych potrzebuję ciebie. Nie kogoś takiego jak ty, ale ciebie i tylko ciebie.

— Zostało ci piekielnie mało czasu, by mi to wszystko udowodnić — wtrącił Brion — więc pozwól, że ułatwię ci zadanie. Praca, którą wykonujesz, ta planeta, niebezpieczeństwo grożące jej mieszkańcom to fakty, które niewątpliwie możesz udowodnić. Zaryzykuję i przyjmę, że ta cała sprawa nie jest gigantycznym blefem, a więc, że mając czas, możesz wszystkiego dowieść. W ten sposób dyskusja znów wraca do mojej osoby. Jak możesz wykazać, że jestem jedyną osobą w Galaktyce mogącą ci pomóc?

— Mogę na to odpowiedzieć: dzięki twoim szczególnym zdolnościom.

— Szczególnym zdolnościom? W niczym nie różnię się od innych mieszkańców tej planety.

— Mylisz się — rzekł Ihjel. — Jesteś chodzącym dowodem potęgi ewolucji. Nieliczne osobniki o szczególnych cechach występują ze stałą częstotliwością wśród egzemplarzy każdego gatunku, z człowiekiem włącznie. Ostatni empata urodził się na Anvharze dwa pokolenia temu i przez cały ten czas czekałem na następnego.

— Co, u licha, znaczy „empata” i w jaki sposób poznajesz go, gdy go napotkasz? — Brion zachichotał, rozmowa stawała się wręcz niewiarygodna.

— Mogę go rozpoznać, ponieważ sam jestem empatą. Nie ma innego sposobu. A jeżeli chodzi o to, na czym polega czynna empatia, to przykład jej działania miałeś nieco wcześniej, kiedy naszły cię te dziwne myśli o Anvharze. Wiele czasu upłynie, mim się tego nauczysz, natomiast bierna empatia jest twoją rodzoną umiejętnością. To oznacza wrażliwość na stan uczuć czy też, jak kto woli, ducha innych ludzi. Empatia nie polega na czytaniu myśli; lepiej można ją opisać jako wyczuwanie czyichś emocji, uczuć i pragnień. Nie można okłamać wyćwiczonego empaty, ponieważ wyczuje prawdziwe zamian~ za zasłoną werbalnych kłamstw. Nawet twoje słabo rozwinięte zdolności okazały się niezwykle użyteczne podczas Zawodów. Mogłeś przewidzieć zamiary przeciwnika, ponieważ wiedziałeś, jaki wykona ruch w tej samej chwili, gdy sprężał się do ataku. Zaakceptowałeś ten fakt, nigdy się nad nim nie zastanawiając. — Skąd o tym wiesz?

Brion wiedział, że tak było, ale nigdy nie zdradził swego sekretu.

Ihjel uśmiechnął się.

— Po prostu zgadłem. Jednak pamiętaj, że ja także wygrałem Zawody i wtedy też nic nie wiedziałem o empatii. Dobrze jest mieć takie umiejętności poza tymi, które zdobywa się przez długotrwałe treningi. W ten sposób doszliśmy do dowodu, o którym mówiliśmy przed minutą, kiedy powiedziałeś, że przekonam cię, jeśli udowodnię, że jesteś jedyną osobą, która może mi pomóc. Jestem przekonany, że tak jest i w tej sprawie nie mogę cię okłamać. Można kłamać o swoich przekonaniach, można przekonania opierać na fałszywych przesłankach lub zmieniać je, jednak nie można się co do nich okłamywać samemu. I, co równie ważne, nie można oszukać empaty co do swoich przekonań. Czy chcesz zobaczyć, co teraz odczuwam? „Zobaczyć” to nieodpowiednie słowo, ale na razie w słowniku nie ma odpowiednich określeń na tego rodzaju zjawiska. Inaczej, czy chcesz przyłączyć się do moich uczuć? Wyczuwać moje zamiary, wspomnienia i emocje. czuć to co ja?

Brion próbował zaprotestować, ale było już za późno. Było to tak, jak gdyby ktoś otworzył drzwi jego zmysłów, i nie był w stanie nic na to poradzić.

— Dis… — powiedział głośno Ihjel. — Siedem milionów mieszkańców… bomby wodorowe… Brion Brandd.

To były tylko słowa kluczowe, drogowskazy skojarzeń. Przy każdym Brion czuł wzbierającą falę emocji tamtego.

Tu nie mogło być mowy o kłamstwie — co do tego Ihjel miał rację. To było surowe tworzywo, z jakiego składają się uczucia, podstawowe reakcje i symbole pamięci.

DIS… DIS… DIS… to było słowo to była planeta i to słowo rozbrzmiewało jak werbel, werbel ten dźwięk jego uderzeń otaczał i była pustynna planeta, planeta śmierci gdzie życie było śmiercią a śmierć była lepsza niż życie, prymitywna barbarzyńska zacofana nędzna paskudna przerażająca wroga niegościnna planeta, gorąca paląca, rozprażona , piaszczysta pustynia, gdzie piaski i piaski i piaski które płoną płonęły i będą płonąć, a lud tej planety tak prymitywny paskudny nędzny barbarzyński niby-ludzki, ludzki mniej niż ludzki, lecz wszyscy oni będą MARTWI i MARTWYCH będzie siedem milionów poczerniałych zwłok i to stanie się koszmarem wszystkich twoich snów, snów zawsze ponieważ te BOMBY WODOROWE czekają by ich zabić chyba… chyba… chyba… że ty Ihjel powstrzymasz ich ty Ihjel (ŚMIERĆ) ty (ŚMIERĆ) ty (ŚMIERĆ) sam nie możesz tego zrobić ty (ŚMIERĆ) musisz mieć BRIONA BRANDDA całkiem-zielonego-surowego-nie-wyszkolonego-Briona-Brandda-do-pomocy on jest jedynym w Galaktyce który może tego dokonać…

Gdy potok wrażeń przestał płyąć, Brion uświadomił sobie, że leży na plecach w swoim łóżku, zlany potem, wstrząsany dreszczem doznanych emocji. Naprzeciw niego siedział Ihjel z twarzą ukrytą w dłoniach. Kiedy podniósł głowę, Brion ujrzał w jego oczach ślad ciemności, których dopiero co doświadczył.

— Śmierć — powiedział Brion. — To straszliwe odczucie śmierci. To nie tylko lud Dis ma umrzeć. To było coś bardziej osobistego.

— Ja sam — rzekł Ihjel i w słowach tych kryły się nie milknące echa nocy, którą przed chwilą Brion poczuł dzięki swej nowo uświadomionej sile. — Moja śmierć, w niezbyt odległej przyszłości. To jest ta cudownie straszliwa cena, jaką musisz zapłacić za swój talent. Angst jest nieodłączną częścią empatii. To fragment całej niezbadanej dziedziny, jaką jest siła psi, która zdaje się być niezależna od czasu. Śmierć jest tak szokująca i ostateczna, że powraca echem wzdłuż linii przebiegu czasu. Im jest bliżej, tym wyraźniej ją czuję. Nie mogę wyczuć dokładnej daty, tylko jej przybliżoną lokalizację w czasie. To właśnie jest okropne. Wiem, że umrę wkrótce po tym, jak wylądujemy na Dis, a na długo przed zakończeniem tam pracy. Wiem, co trzeba tam zrobić, i znam ludzi, którym dotychczas się to nie udało. Wiem też, że jesteś jedyną osobą, która może zakończyć pracę, którą tam rozpocząłem. Czy teraz się zgadzasz? Polecisz ze mną?

Tak, oczywiście. Polecę z tobą.

4

— Nigdy nie widziałem nikogo tak wściekłego jak ten lekarz — powiedział Brion.

— Trudno go o to winić — mruknął Ihjel i przemieścił swoje ogromne cielsko za konsolą, przy której przeprowadzał zakodowaną rozmowę z pokładowym komputerem. Szybko stukał w klawisze i odczytywał odpowiedzi z ekranu. — Pozbawiłeś go jego zawodowej sławy. Ile razy w życiu trafi mu się szansa pielęgnować i doprowadzić do zdrowia wyczerpanego zawodami Zwycięzcę Twenties?

— Sądzę, że niewiele. Dziwię się tylko, jak udało ci się go przekonać, że ty i ten statek możecie zadbać o mnie równie dobrze jak jego szpital.

— Nigdy by mi się to nie udało — rzekł Ihjel. — Jednak ja i Cultural Relationships Foundation mamy na Anvharze paru wpływowych przyjaciół. Muszę przyznać, iż musiałem wywrzeć pewien nacisk na doktora.

Wyciągnął się w fotelu i spojrzał na taśmę z wydrukiem kursu wysuwającą się z drukarki.

— Mamy mało czasu do stracenia, ale wolę spędzić go czekając na drugim końcu trasy. Skoczymy, jak tylko umieszczę cię w polu zeroczasowym.

Działanie ochronnego pola zeroczasowego nie jest wyczuwalne dla żadnego ludzkiego zmysłu. Wewnątrz nie istnieje ciężar, ciśnienie czy ból — nie ma żadnych wrażeń. Z wyjątkiem bardzo ; długich okresów przebywania w polu, zniesione jest też poczucie upływu czasu. Brion miał wrażenie, że Ihjel wyłączył pole w tej ; samej chwili, gdy je włączył. Statek był nie zmieniony, tylko przez wizjer widać było przetykaną czerwienią pustkę podprzestrzeni.

— Jak się czujesz? — zapytał Ihjel.

Najwidoczniej statek też był tego ciekaw. Skaner, unoszący się niecierpliwie tuż nad polem ochronnym, śmignął w dół i opadł na nagie przedramię Briona. Anvharski lekarz udzielił szczegółowych wskazówek sekcji medycznej pokładowego komputera. Szybka analiza tuzina różnych danych — i metabolizm Briona porównano z oczekiwaną normą. Najwidoczniej wszystko szło dobrze, ponieważ jedyną reakcją był zastrzyk witamin i glukozy.

— Na razie nie mogę powiedzieć, że czuję się cudownie Brion wygodniej ułożył się na poduszkach. — Jednak co dzień jest lepiej, a więc stale mi się polepsza.

— Mam nadzieję. Mamy tylko dwa tygodnie, zanim dotrzemy do Dis. Sądzisz, że do tego czasu dojdziesz do siebie?

— Nie obiecuję — odparł Brion, delikatnie ugniatając swój biceps. — Jednak myślę, że tyle czasu może mi wystarczyć. Jutro zacznę ćwiczyć. To powinno przywrócić mi formę. A teraz powiedz mi więcej o Dis i o tym, co mam tam robić.

— Nie mam zamiaru tego powtarzać, a więc na jakiś czas pohamuj swoją ciekawość. Udajemy się właśnie na punkt kontaktowy, żeby zabrać jeszcze jednego członka ekipy. To będzie trzyosobowy zespół: ty, ja i egzobiolog. Gdy tylko znajdzie się na pokładzie, udzielę wam szczegółowych informacji. Natomiast na razie możesz włożyć głowę do skrzynki lingwofonu i popracować nad swoim disańskim. Zanim wylądujemy, powinieneś nim biegle mówić.

Wykorzystując autohipnozę, Brion bez trudu opanował disańską gramatykę i słownictwo, jednak wymowa sprawiała mu spore trudności. Język Disańczyków obfitował w zwarcia głośni, cmoknięcia i chrapliwe, gardłowe dźwięki, niemal wszystkie końcówki były połknięte, zduszone lub skrócone. Kiedy Brion używał lustra głosowego i analizatora wymowy, Ihjel zaszywał się w odległej części statku, twierdząc, że te okropne odgłosy utrudniają mu trawienie.

Ich statek leciał wyznaczonym kursem w podprzestrzeni. Utrzymywał swój kruchy ludzki ładunek w odpowiedniej temperaturze, żywił go i dostarczał mu świeżego powietrza. Miał rozkaz troszczyć się o zdrowie Briona, więc czynił to, wciąż sprawdzając zapisane w pamięci instrukcje i odnotowując stałą poprawę. Inna część pokładowego komputera z niezmąconym spokojem odliczała mikrosekundy, aż w końcu, gdy w jego sercu zapaliła się podana wcześniej cyfra, zamknął się odpowiedni obwód. Zamrugała lampka i rozległ się łagodny, ale natarczywy dźwięk dzwonka.

Ihjel ziewnął, odłożył raport, który właśnie przeglądał, i poszedł do sterowni. Wzdrygnął się mijając pomieszczenie, w którym Brion przesłuchiwał nagrania swoich zmagań z disańszczyzną.

— Wyłącz tego zdychającego brontozaura i zapnij pasy! krzyknął przez cienkie drzwi. — Niebawem osiągniemy optimum i wpadniemy z powrotem w normalną przestrzeń.

Umysł ludzki potrafi przebyć niewiarygodne, międzygwiezdne przestrzenie, lecz nie jest w stanie pomieścić całej o nich wiedzy. Cal w odniesieniu do ludzkiej dłoni jest sporą jednostką miary.

W przestrzeni kosmosu sześcian o boku długości stu tysięcy mil jest mikroskopijnie małym sektorem. Światło przebywa tę odległość w ułamku sekundy. Dla statku poruszającego się z prędkością względną daleko większą od szybkości światła, taki sektor jest jeszcze mniejszą jednostką miary. Teoretycznie, znalezienie konkretnego obszaru tej wielkości wydaje się niemożliwe. Technologicznie, jest to cud powtarzający się tak często, że przestał już nawet być interesujący.

Brion i Ihjel siedzieli przypięci do foteli, gdy napęd podprzestrzenny wyłączył się nagle, wyrzucając ich z powrotem w zwykłą czasoprzestrzeń. Nie odpięli pasów, tylko siedzieli i spoglądali na niewyraźne plamki odległych gwiazd. Pojedyncze słońce, zapewne piątego rzędu wielkości, było ich jedynym sąsiadem w tym zapadłym kąciku wszechświata. Czekali, aż komputer, mamrocząc do siebie elektronicznym pomrukiem i dokonując niezliczonych obliczeń, wykona wystarczającą liczbę pomiarów, by wyznaczyć ich pozycję w przestrzeni kosmosu. Zadźwięczał dzwonek alarmowy; silnik włączył się i wyłączył tak szybko, że obie te czynności zdawały się być jednoczesne. Sytuacja ta powtórzyła się jeszcze dwukrotnie, nim komputer uznał, że znalazł najlepszą możliwą pozycję i zapalił napis SILNIKI WYŁĄCZONE. Ihjeł odpiął pasy, przeciągnął się i przygotował posiłek. Precyzyjnie wyliczył czas trwania podróży. Na cztery godziny przed momentem osiągnięcia celu we włączonym odbiorniku rozległ się silny sygnał. Kiedy natarczywie zamigotał ! napis SILNIKI WŁĄCZONE, znów zapięli pasy.

Statek wszedł w normalną przestrzeń na wystarczająco długą chwilę, by wysłać sygnał wywoławczy na ustalonej długości fali. Odebrał sygnał pasażerskiego promu i natychmiast odpowiedział odpowiednim hasłem. Prom przyjął potwierdzenie i z gracją zniósł dziesięciostopowe, metalowe jajo. Gdy tylko znalazło się ono poza zasięgiem pola podprzestrzennego, macierzysty statek zniknął, udając się do odległego o całe lata świetlne punktu przeznaczenia.

Statek Ihjela podążył za sygnałem naprowadzającym. Urządzenia pokładowe zarejestrowały i drobiazgowo przeanalizowały sygnał. Uwzględniając zjawisko Dopplera: kąt, natężenie i przesunięcie, komputer wyliczył kurs i odległość. Po kilku minutach lotu znaleźli się w zasięgu o wiele słabszego nadajnika kapsuły. Naprowadzenie statku według jego emisji było sprawą tak prostą, że człowiek-pilot mógł to zrobić nawet bez pomocy komputera. W wizjerach pojawiła się błyszcząca kula i znów zniknęła, gdy statek obrócił się do niej lukiem wejściowym. Zetknąwszy się ze sobą, magnetyczne uchwyty zatrzasnęły się.

— Zejdź i przyprowadź tego potworologa — powiedział Ihjel. — Ja tu zostanę i na wszelki wypadek przypilnuję pulpitu. — Co mam robić?

— Załóż skafander i otwórz luk zewnętrzny. Większość kapsuł jest wykonana z nadmuchiwanej metalowej folii, więc nie trudź się szukaniem wejścia. Po prostu wytnij w niej dziurę tym dużym otwieraczem do konserw, który znajdziesz w skrzynce z narzędziami. A kiedy doktor Morees znajdzie się na pokładzie, wypchnij kapsułę za burtę. Tylko najpierw wyjmij z niej radio i radiolokator. Będą nam jeszcze potrzebne.

Narzędzie rzeczywiście wyglądało jak wielki otwieracz do konserw. Brion delikatnie obmacywał elastyczną, metalową powłokę przylegającą do luku, upewniając się, że po drugiej stronie niczego nie ma. Wtedy wbił w nią ostrze i wyciął w cienkiej folii nieregularny otwór. Doktor Morees wypadł z kabiny jak oparzony, odpychając Briona na bok.

— O co chodzi? — zapytał Brion.

Tamten nie miał radia przy skafandrze, nie mógł więc odpowiedzieć, jednak energicznie potrząsnął pięścią. Wizjer hełmu był matowy i Brion nie wiedział, jaki wyraz twarzy i towarzyszył temu gestowi. Wzruszył ramionami i zajął się zabezpieczaniem aparatów, wypychaniem w przestrzeń przedziurawionej kapsuły i zamykaniem luku. Kiedy ciśnienie na statku wróciło do normy, zdjął hełm i gestem nakazał gościowi zrobić to samo.

— Jesteście bandą nędznych, kłamliwych kundli! — wypalił doktor Morees, gdy tylko zdjął hełm. Brionowi opadła szczęka. Doktor Morees miał długie, ciemne włosy, wielkie oczy i delikatne usta, zaciśnięte teraz gniewnie. Doktor Morees była kobietą.

— Czy to ty jesteś tym brudnym wieprzem odpowiedzialnym za to draństwo? — spytała złowrogo.

— W sterówce — rzekł pospiesznie Brion, świadomy, że niekiedy tchórzostwo jest lepsze od odwagi. — Facet nazywa się Ihjel. Jest go tak dużo, że znienawidzenie go zajmie ci sporo czasu. Ja tylko przyłączyłem się do…

Ostatnie słowa mówił już do jej pleców, bo wypadła z pomieszczenia. Ruszył za nią żwawo, nie chcąc tracić pierwszego interesującego wydarzenia tej podróży.

— Porwana! Oszukana i zmuszona wbrew woli! Nie ma takiego sądu w całej Galaktyce, który nie orzekłby najwyższego wymiaru kary, a ja będę krzyczeć z radości, gdy wturlają twoje tłuste cielsko do pojedynczej celi i…

— Nie powinni byli przysyłać kobiety — powiedział Ihjel, całkowicie ignorując jej wściekły atak. — Prosiłem o wysoko wykwalifikowanego egzobiologa do wykonania trudnego zadania. Kogoś młodego i silnego, żeby mógł wykonać pracę w terenie, w niezwykle ciężkich warunkach. A moje biuro zatrudnienia przysyła mi najmniejszą kobietę, jaką udało się znaleźć, taką, która rozpuści się w pierwszym deszczu.

— Na pewno nie! — krzyknęła Lea. — Kobieca wytrzymałość jest dobrze znana, a ja jestem w lepszej formie niż przeciętna kobieta. To zresztą nie ma nic do rzeczy. Wynajęto mnie do pracy na uniwersytecie na planecie Mollera i taki podpisałam kontrakt. Nagle ten drań agent mówi mi, że kontrakt został zmieniony. Przeczytaj podpunkt sto osiemdziesiąt dziewięć „c” czy temu podobne bzdury, i zostaję przeniesiona. Wpycha mnie w ten duszny pęcherz i bez słowa pożegnania wyrzucają mnie za burtę. Jeżeli to nie jest pogwałcenie swobód osobistych…

— Wprowadź nowy kurs, Brion — przerwał jej Ihjel. Znajdź najbliższe zamieszkane miejsce i skieruj tam statek. Musimy zostawić tę kobietę i znaleźć do tej pracy mężczyznę. Udajemy się na planetę, która pod kątem zainteresowań egzobiologa nie ma sobie równych, ale potrzebny nam mężczyzna, który umie wypełniać rozkazy i nie zemdleje, kiedy zrobi się gorąco.

Brion zgłupiał. Nie miał pojęcia, jak się do tego zabrać, ponieważ całą nawigacją zajmował się Ihjel.

— Och nie, nie zrobicie tego — powiedziała Lea. — Nie pozbędziecie się mnie tak łatwo. Zajęłam pierwsze miejsce na moim roku, a większość pozostałych studentów była płci męskiej. Ten wszechświat należy do mężczyzn tylko dlatego, że oni tak twierdzą. Jak się nazywa ta rajska planeta, na którą lecimy?

— Dis. Udzielę ci dalszych informacji, jak tylko naprowadzę statek na kurs.

Odwrócił się do konsoli, a Lea ściągnęła z siebie skafander i poszła do łazienki przyczesać włosy, Brion zamknął usta, i uświadamiając sobie, że od dłuższej chwili miał je otwarte.

— Czy to właśnie nazywasz psychologią stosowaną? — zapytał.

— Niezupełnie. I tak miała zamiar zrobić, co do niej należy, skoro podpisała kontrakt, nawet jeżeli nie czytała tego, co było w nim napisane drobnym drukiem, ale najpierw chciała dać wyraz im uczuciom. Ja tylko przyspieszyłem sprawę, odwołując się do niechęci do męskiej dominacji. Większość kobiet, które odniosły sukces w tradycyjnie męskich dziedzinach, wykazuje taką odruchową niechęć; zbyt często padały jej ofiarami.

Umieścił taśmę z danymi kursu w odpowiednim urządzeniu i zmarszczył brwi.

Jednak w tym, co powiedziała, tkwi ziarno prawdy. Chciałem młodego, sprawnego i wysoko wykwalifikowanego biologa. Nie spodziewałem się, że przyślą mi kobietę, a teraz jest ta późno, żeby ją odesłać z powrotem. Dis to nie miejsce dla kobiet.

— Dlaczego? — zapytał Brion w chwili, gdy Lea pojawiła się w przejściu.

— Wejdź do środka, pokażę wam obojgu — powiedział Ihjel.

5

— Dis — zaczął Ihjel przeglądając grubą teczkę — trzecia planeta słońca Epsilon Eridani. Czwartą planetą jest Nyjord. Zapamiętajcie to, bo ta informacja jest bardzo ważna. Trzeba mieć naprawdę istotne powody, żeby odwiedzić Dis. Zbyt gorąca, zbyt sucha: temperatura w strefie umiarkowanej rzadko opada poniżej stu stopni Fahrenheita. Na tej planecie nie ma nic prócz rozpalonych skał i rozprażonych piasków. Większość wód znajduje się pod ziemią i na ogół jest niedostępna. Wody powierzchniowe występują wyłącznie w postaci grząskich, nasyconych chemikaliami bagien, i bez gruntownego oczyszczenia nie są zdatne do picia. Wszystkie fakty i liczby macie tu, w tej teczce, i możecie przestudiować je później. Teraz chcę, żebyście oswoili się z myślą, że ta planeta należy do najpaskudniejszych i najbardziej niegościnnych. Tak samo jak jej mieszkańcy. Oto holo Disańczyka.

Lea sapnęła, gdy na ekranie pojawił się trójwymiarowy wizerunek. Nie zdziwił jej wygląd mężczyzny. Jako biolog specjalizujący się w obcych formach życia widziała dziwniejsze widoki. Jej reakcję spowodowała poza tego człowieka i wyraz jego twarzy — sprężony do skoku, z ustami ściągniętymi w okrutnym grymasie, ukazującym wszystkie zęby.

— Wygląda, jakby chciał zabić fotografa — powiedziała.

— I prawie to zrobił, w chwilę po wykonaniu zdjęcia. Jak wszyscy Disańczycy żywi nieprawdopodobną nienawiść i pogardę dla wszystkich przybyszów z innych planet. Trzeba jednak przyznać, że nie bez powodu. Jego planeta została zasiedlona zupełnie przypadkowo w czasie Upadku. Nie znam szczegółów, ale ogólny obraz jest dość klarowny, ponieważ ich historia stanowi podłoże wszystkich mitów i kultów animistycznych na Dis. Najwidoczniej niegdyś eksploatowano tam na wielką skalę surowce mineralne. Ten świat jest w nie dość zasobny i są łatwe do wydobycia. Jednak wodę można uzyskać tylko w wyniku kosztownego oczyszczania, i podejrzewam, że większość żywności sprowadzano spoza planety, co było dobre, dopóki o osadnikach nie zapomniano, jak stało się z wieloma planetami po Upadku. Wszystkie banki informacji zostały zniszczone w trakcie walk, a transportowce rud wcielono do kosmicznej floty. Dis została pozostawiona na pastwę losu. To, co się stało z jej mieszkańcami, stanowi przykład zdolności adaptacyjnych gatunku homo sapiens. Jednostki umierały, zazwyczaj w okropnych cierpieniach, ale gatunek przetrwał, bardzo zmieniony, ale wciąż humanoidalny. Kiedy skończyła się woda i żywność, a urządzenia oczyszczające popsuły się, musieli się przystosować do warunków środowiska, aby przeżyć. Nie mogli skorzystać z pomocy maszyn, ale zanim zepsuła się ostatnia instalacja uzdatniania wody, wystarczająca liczba Disańczyków zaadaptowała się już do warunków panujących na planecie. Ich potomkowie wciąż tam są, całkowicie zasymilowani ze środowiskiem. Temperatura ich ciała wynosi około sto trzydzieści stopni fahrenheita, a w okolicy lędźwi mają wyspecjalizowaną tkankę magazynującą wodę. To tylko drobne zmiany w porównaniu z bardziej zasadniczymi, jakim ulegli dostosowując się do tej planety. Nie znam bliższych szczegółów, ale raporty mówią w samych superlatywach o ich zdolnościach symbiotycznych. Zapewniają, że po raz pierwszy homo sapiens odgrywa aktywną, a nie bierną rolę w komensalizmie i pewnych formach symbiozy. — To wspaniałe! — wykrzyknęła Lea.

— Rzeczywiście? — Ihjel zmarszczył brwi. — Może z abstrakcyjnego, naukowego punktu widzenia. Jeżeli będziesz prowadzić notatki, może kiedyś napiszesz o tym książkę, jednak mnie 1 to nie interesuje. Jestem pewien, że wszystkie te zmiany morfologicxne i obrzydliwe stosunki społeczne zafascynują doktor Morees. Mam tylko nadzieję, że licząc grupy krwi i podziwiając swoje termometry, zdołasz znaleźć trochę czasu, by zbadać nieprzyjemną osobowość Disańczyka. Musimy dowiedzieć się, jakimi pobudkami się kierują, albo pozostanie nam stać z boku i patrzeć, jak wylecą w powietrze!

— Co takiego?! — wyksztusiła Lea. — Ktoś chce ich zniszczyć? Zniweczyć taką wspaniałą sposobność prowadzenia badań genetycznych? Dlaczego?

— Ponieważ są tak nieprawdopodobnie uparci, dlatego rzekł Ihjel. — Ci zapalczywi aborygeni zdołali zdobyć kilka prymitywnych bomb kobaltowych. Chcą wywołać awanturę i spuścić je na sąsiednią planetę, na Nyjord. Nie możemy w żaden sposób odwieść ich od tego. Żądają bezwarunkowej kapitulacji. Jest to niemożliwe z wielu powodów, a najważniejszym z nich jest ten, że Nyjordczycy chcą zatrzymać swoją planetę dla siebie. Próbowali wszelkich form kompromisowego załatwienia sytuacji, ale żaden się nie udał. Flota Nyjordu jest teraz nad Dis i ostateczny termin wydania im disańskich bomb kobaltowych już prawie upłynął. Ich statki mają na pokładach tyle bomb wodorowych, że mogą zamienić całą Dis w chmurę radioaktywnego pyłu. Nie możemy do tego dopuścić.

Brion spojrzał na przedstawiający Disańczyka hologram. Bose, zrogowaciałe stopy, jako jedyne okrycie — obszerny, wystrzępiony kawał materiału owinięty wokół pasa, na jednym ramieniu przyczepione coś, co wyglądało jak zielony pęd. Z plecionego pasa zwisało wiele dziwnych przedmiotów wykonanych z ręcznie kutego metalu, przewierconych kamieni i rzemiennych pętli. Jedynym rozpoznawalnym narzędziem był nóż o wąskim ostrzu i niezwykłym kształcie. Bezładnie powiązane ze sobą zwoje rurek, kielichowatych dzwonków i rzeźbionych kamyków nadawały całej tej kolekcji niesamowity wygląd. Być może przedmioty te miały jakieś znaczenie kultowe, jednak wskazujący na częste używanie wygląd większości z nich napełniał Briona dziwnym niepokojem. Jeśli ich używano, to na Wszechświat — do czego mogły służyć?

— Nie wierzę własnym oczom — stwierdził w końcu. — Jeśli nie brać pod uwagę tego egzotycznego ekwipunku, to ten pitekantrop wygląda jak żywcem przeniesiony z epoki kamienia łupanego. Nie rozumiem, jak jego gatunek może stanowić zagrożenie dla innej planety.

— Nyjordczycy w to wierzą, a to mi wystarczy — rzekł Ihjel. — Płacą naszej organizacji znaczne sumy, żebyśmy zapobiegli tej wojnie. Musimy robić to, o co proszą, skoro są naszymi pracodawcami.

Brion pominął milczeniem to gigantyczne łgarstwo, które najwyraźniej przeznaczone było dla uszu Lei. Zanotował sobie jednak w pamięci, że później musi zapytać Ihjela, jak to wszystko wygląda naprawdę.

— Oto raporty naszych techników — Ihjel rzucił papiery na stół. — Dis oprócz bomb kobaltowych posiada jeszcze kilka statków kosmicznych, chociaż nie one są zagrożeniem dla Nyjordu. Przechwycono opuszczający Dis frachtowiec czarterowy, który dostarczył disańczykom wyrzutnię podprzestrzenną, mogącą wystrzelić te bomby na Nyjord z powierzchni planety. Mimo iż Nyjordczycy są z natury łagodni i pokojowo nastawieni, ze zrozumiałych względów byli tym bardzo poruszeni i przekonali kapitana frachtowca, żeby udzielił im dokładniejszych informacji. Wszystko jest tutaj. Krótko mówiąc, mamy tu podany przypuszczalny termin, w jakim wyrzutnia może zostać zmontowana i rozpocząć ostrzał.

— Kiedy upływa ten termin? — zapytała Lea.

— Za dziesięć dni. Jeżeli do tej pory sytuacja radykalnie się nie zmieni, Nyjordczycy zniszczą całe życie na Dis. Zapewniam was, że nie chcą tego robić, będą jednak zmuszeni do zrzucenia bomb w obronie własnej.

— A ja jaką rolę mam do spełnienia? — spytała Lea, kartkując raport. — Nie mam pojęcia o nukleonice czy podprzestrzeni. Jestem egzobiologiem, a moja dodatkowa specjalność to antropologia. W czym mogłabym tam pomóc?

Ihjel spojrzał na nią z namysłem, głaszcząc brodę. Jego palce ginęły w fałdach tłuszczu.

— Wraca mi wiara w moich werbowników — powiedział. Oto niezwykle rzadkie połączenie, nawet na Ziemi. Jesteś chuda jak niedożywione kurczę, ale wystarczająco młoda, żeby przeżyć, jeżeli będziemy na ciebie dobrze uważać. — Stanowczym gestem uciął gwałtowne protesty Lei. — Koniec przekomarzania się. Nie ma na to czasu. Nyjordczycy stracili chyba ze trzydziestu agentów, próbując odnaleźć te bomby. Nasza fundacja straciła sześciu ludzi, w tym mojego poprzednika, kierującego akcją. Był dobry, ale myślę, że zabrał się do dzieła z niewłaściwej strony. Sądzę, że to problem kulturowy, a nie fizyczny.

— Puść to jeszcze raz, tylko podkręć głos — powiedziała Lea, marszcząc brwi. — Słyszę tylko trzaski.

— To stary problem przyczyny i skutku. Tak jak w przypadku spadającego jabłka czy histerezy w polu magnetycznym. Wszystko ma swój początek. Gdybyśmy mogli odkryć, dlaczego ci ludzie tak uparcie próbują popełnić samobójstwo, moglibyśmy na nich wpłynąć. Nie mówię, że zamierzam zaniechać szukania bomb i generatora podprzestrzeni. Spróbujemy wszystkiego, co może zapobiec temu masowemu morderstwu.

— Jesteś znacznie mądrzejszy, niż na to wyglądasz powiedziała Lea, podnosząc się i starannie układając kartki raportu. — Możesz liczyć na pełną współpracę z mojej strony. Teraz wszystko to przestudiuję w łóżku, jeśli jeden z was, dżentelmeni z nadwagą, zaprowadzi mnie do pomieszczenia, które ma mocny zamek od wewnątrz. Nie budźcie mnie; zawołam was, kiedy zechcę zjeść śniadanie.

Brion nie wiedział, w jakim stopniu ta zjadliwa przemowa miała charakter żartu, więc na wszelki wypadek nic nie powiedział. Zaprowadził Leę do wolnej kabiny — dziewczyna rzeczywiście zamknęła drzwi od wewnątrz — po czym odszukał Ihjela. Zwycięzca był w mesie i z zapałem pochłaniał ogromną galaretkę z kremem z półmiska wielkości sporej miednicy.

— Czy ona nie jest zbyt niska jak na Ziemiankę? — spytał go Brion. — Czubkiem głowy sięga mi ledwie do brody.

— To normalne. Ziemia jest zbiornicą zmęczonych genów. Słabe krzyże, wyrostki robaczkowe, kiepski wzrok. Gdyby nie ich uniwersytety i wyszkolony personel, którego potrzebujemy, nigdy bym się do nich nie zwrócił.

— Dlaczego okłamałeś ją co do fundacji?

— Ponieważ to tajemnica. Czy to nie wystarczający powód?! — zagrzmiał ze złością Ihjel, wyskrobując resztki z dna półmiska. — Lepiej zjedz coś. Musisz nabrać sił. Fundacja musi zachować swoje istnienie w sekrecie, jeśli chce cokolwiek osiągnąć. Jeżeli dziewczyna wróci później na Ziemię, to lepiej, żeby nic nie wiedziała o naszej prawdziwej roli. Jeśli się do nas przyłączy, to będzie dość czasu, żeby jej wszystko wyjaśnić. Wątpię jednak, czy spodobają się jej nasze metody działania. Szczególnie że zamierzam osobiście zrzucić kilka bomb wodorowych na Dis, jeżeli nie zdołamy zapobiec wojnie.

— Nie wierzę własnym uszom!

— Dobrze mnie słyszysz. Nie wytrzeszczaj oczu i nie rób głupich min. W ostateczności lepiej, abym ja zrzucił bomby, niż pozostawił to Nyjordczykom. To mogłoby ich uratować.

— Uratować ich? Przecież wszyscy zginą! — krzyknął gniewnie Brion.

— Nie mówię o Disańczykach. Chcę ocalić Nyjordczyków. Przestań zaciskać pięści. Siadaj i zjedz trochę ciasta. Jest wspaniałe. Tylko Nyjordczycy liczą się w tej rozgrywce. Los sowicie obdarował ich planetę. Kiedy Dis została odcięta od świata, pozostali przy życiu zmienili się w zgraję pełzających w błocie, krwiożerczych bestii. Na Nyjordzie, wprost przeciwnie: tam można przeżyć po prostu zrywając owoce z drzewa, jednak populacja, nieliczna, wykształcona, inteligentna, zamiast rozpocząć nie kończącą się sjestę, stworzyła całkowicie odmienne społeczeństwo, cywilizację nie opartą na technice. Kiedy ich ponownie odkryto, nie znali nawet koła. Stali się swego rodzaju ekspertami w dziedzinie kultury, szczegółowo zgłębiając filozoficzne aspekty stosunków społecznych, coś, na co cywilizacje techniczne nigdy nie miały czasu. Oczywiście, w ten sposób wyręczyli Cultural Relationships Foundation. Pracowaliśmy nad nimi od chwili, gdy ponownie nawiązali kontakt z innymi światami. Nie tyle kierowaliśmy tym procesem, ile chroniliśmy ich przed ciosami, które mogłyby zagrozić tej idei. Niestety, nie udało się. Zasadniczą sprawą dla Nyjordczyków jest unikanie stosowania wszelkiej przemocy. Ich witalność nie opiera się na chęci niszczenia. Jeżeli jednak zostaną zmuszeni do zniszczenia Dis w obronie własnej, co stoi w sprzeczności z wszelkimi ich zasadami, ich filozofia nie utrzyma się. Przetrwają fizycznie jako Ijeszcze jedna planeta typu „człowiek człowiekowi wilkiem”, z bombą A naszykowaną dla każdego, kto zostanie nieco w tyle. — To brzmi tak, jakby to był istny raj.

— Nie ironizuj. Nyjord jest zwykłym światem zamieszkanym przez ludzi mających te same, odwieczne sympatie, uprzedzenia nienawiści. Jednak oni powoli zmierzają do wytworzenia owego sposobu życia bez przemocy, który pewnego dnia może stać się kluczem do przetrwania ludzkości. Warto się o nich troszczyć. Teraz idź na dół; popracuj nad swoim disańskim i przejrzyj raporty. Musisz mieć to wszystko w głowie, zanim wylądujemy.

6

— Proszę podać kod identyfikacyjny.

Spokojne słowa płynące z głośnika doskonale zgadzały się z obrazem widocznym na ekranie. Kosmolot okrążający Dis po orbicie zbliżonej do orbity statku Ihjela jeszcze niedawno był frachtowcem. W wyniku pospiesznej przeróbki dorobiono mu niezgrabną wieżyczkę ogniową, z której wyzierał czarny owal ogromnej lufy. Ihjel włączył urządzenie nadawczo-odbiorcze.

— Tu Ihjel. Wzór siatkówki czterysta dziewięćdziesiąt Bj cztery sześćdziesiąt siedem, co jest także hasłem mającym utorować mi drogę przez waszą blokadę. Chcecie sprawdzić zgodność wzoru?

— Dzięki, nie ma takiej potrzeby. Jeżeli włączysz rejestrator, przekażę ci wiadomość nadesłaną z Jeden-cztery.

— Zapisuję, koniec — powiedział Ihjel. — Do licha! Już są kłopoty, a do wybuchu wojny jeszcze cztery dni. Jeden-cztery to nasza kwatera główna na Dis. Ten statek ma w ładowni towar dający nam pretekst do lądowania w kosmoporcie. Depesza zapewne oznacza zmianę planu, a to mi się nie podoba.

Za mamrotaniem Ihjela kryło się coś jeszcze i Brion mimowolnie poczuł zimne dotknięcie emanującego od niego Angst. Na znajdującej się pod nimi planecie czekały ich kłopoty. Kiedy deszyfrator wypluwał depeszę, Ihjel wisiał nad nim jak sęp, czytając pojawiające się na papierze słowa. Kiedy skończył, prychnął i zszedł do mesy. Brion wyciągnął wstęgę z drukarki i przeczytał.

IHJEL IHJEL IHJEL LĄDOWANIE KOSMOPORCIE

NIEBEZPIECZNE LEPSZE NOCNE

WSPÓŁRZĘDNE MAPY 46 J92 MN75

ZOSTAW STATEK NA ZDALNYM

SPOTKASZ VIONA

KONIEC, KONIEC, KONIEC.

Zejście w dół w ciemnościach okazało się łatwe. Statkiem kierował komputer, a Disańczycy prawdopodobnie nie mieli żadnych urządzeń wykrywających. Kiedy na wyświetlaczu wysokościomierza zabłysła cyfra 0, odczuli łagodny wstrząs, który był jedynym dowodem na to, że wylądowali. Wszystkie światła w kabinie były wyłączone i rozjaśniała ją tylko fosforyzująca poświata przyrządów. Szara płaszczyzna ekranu noktowizora była upstrzona białymi plamkami promieniowania wciąż gorącego piasku i kamieni. Nie widać było żadnych poruszających się błysków ani charakterystycznego kształtu osłony atomowego silnika.

— Zjawiliśmy się pierwsi — skonstatował Ihjel, opuszczając osłony wizjerów i włączając światła w kabinie.

Mrugając oczami spojrzeli po sobie — twarze mieli mokre od potu.

— Czy na tym statku musi być tak gorąco? — spytała Lea, ocierając czoło mokrą już chustką. Bez wierzchniego odzienia wydawała się Brionowi jeszcze mniejsza. Cienka koszulka, sięgająca zaledwie do połowy ud, skrywała bardzo niewiele. Dziewczyna mogła mu się wydawać mała, ale na pewno nie mało kobieca. Piersi miała wysokie i pełne, a szczupła talia podkreślała łagodny łuk bioder.

— Mam się odwrócić, żebyś mógł sobie obejrzeć i z tyłu? pytała zgryźliwie.

Doświadczenie ostatnich pięciu dni nauczyło go, że takie odzywki najlepiej ignorować. Jeśli próbował coś odpowiadać, było jeszcze gorzej.

— Na Dis jest bardziej gorąco niż w kabinie — powiedział, mieniając temat. — Podnosząc temperaturę wewnątrz możemy uniknąć udaru, gdy…

— Znam tę teorię — przerwała mu — ale wcale się przez to mniej nie pocę.

— Pocić się, to najlepsze, co możesz robić — rzekł Ihjel. Wyglądał jak błyszczący balon w szortach. Skończył butelkę piwa wyjął z lodówki następną. — Napij się piwa.

— Nie, dziękuję. Boję się, że rozpuści mi resztki tkanki i :ostanę bez nerek. Na Ziemi nigdy nie…

— Przynieś bagaż pani doktor — zwrócił się Ihjel do Briona. — Zbliża się Vion, to jego sygnał. Odeślę statek na górę, zanim zauważą go tubylcy.

Gdy otworzył luk, podmuch rozgrzanego powietrza uderzył w nich jak fala gorąca buchająca z paleniska — suchy i piekący. W ciemności Brion usłyszał stłumiony okrzyk Lei. Zaczęła niezdarnie schodzić po trapie, a on wolno poszedł za nią, ostrożnie niosąc paki z instrumentami. Wciąż nagrzany od słońca piach parzył przez podeszwy butów. Ihjel szedł ostatni, trzymając w ręku kontrolkę zdalnego sterowania. Gdy tylko znaleźli się w bezpiecznej odległości, włączył ją, i rampa trapu schowała się z powrotem jak gigantyczny język. Kiedy rygle luku zatrzasnęły się, statek bezgłośnie uniósł się w górę i poszybował na orbitę malejący, czarny punkt na tle gwiazd.

Światło gwiazd ledwie pozwalało dostrzec rozpościerającą się wokół pustynię, pofałdowaną niczym skamieniałe morze. Ciemna sylwetka transportera wyłoniła się zza wydmy i zatrzymała z cichym pomrukiem. Drzwi pojazdu otworzyły się, Ihjel ruszył naprzód i… wszystko wydarzyło się jednocześnie.

Ihjel zmienił się w błękitny gejzer trzaskających płomieni. Jego skóra poczerniała i zwęgliła się — zginął w ułamku sekundy. Drugi słup ognia wykwitł przy pojeździe i czyjś zduszony krzyk urwał się w tej samej chwili, w której się zaczął. Brion rzucił się na ziemię, zanim trzask wyładowań zdążył przebrzmieć w powietrzu. Upuszczając pakunki, uderzył ciałem w Leę, zbijając ją z nóg. Miał nadzieję, że miała na tyle rozumu, żeby nie wstawać i nie odzywać się. To była jego jedyna świadoma myśl; resztę zrobił instynktownie. Najszybciej jak mógł, przetoczył się w bok. Trzaskające elektryczne płomienie rozbłysły ponownie: teraz nad paczkami, które porzucił. Brion czekał na to, leżąc przyciśnięty do ziemi nieco dalej. Patrząc w ciemność w kierunku transportera dojrzał krótki, błękitny błysk wystrzału z miotacza jonowego. Swoją broń trzymał już w dłoni. Kiedy Ihjel wręczył mu miotacz, Brion nie zadawał żadnych pytań, tylko przypiął go do pasa. Nie przypuszczał, że tak prędko będzie go potrzebował. Pewnie trzymając broń w obu wyciągniętych rękach wycelował w miejsce, w którym dostrzegł błysk. Seria rozrywających 1 pocisków przeszyła mrok nocy. Trafiły w cel — coś skręciło się w bezgłośnych konwulsjach i znieruchomiało.

W moment po tym, jak oddał strzał, poczuł na plecach jakiś ciężar i ognista pętla zacisnęła się wokół jego szyi. Zazwyczaj i walczył z chłodną rozwagą, nie myśląc o niczym innym, tylko o zwycięstwie. Jednak przed paroma sekundami zginął Ihjel przyjaciel, mieszkaniec Anvharu — i teraz Brion powitał ból i przemoc z dzikim uniesieniem.

Można zrobić wiele głupich i niebezpiecznych rzeczy, na przykład palić w pobliżu beczek z wysokooktanowym paliwem czy wkładać palce do gniazdka. Tak samo niebezpieczne i przynoszące równie opłakane skutki jest zaatakowanie Zwycięzcy anvharskich Zawodów.

Na Briona rzuciło się jednocześnie dwóch ludzi, ale nie miało to większego znaczenia. Pierwszy zginął natychmiast, gdy dwie twarde jak stal ręce odnalazły jego kark i jednym gwałtownym uściskiem zmiażdżyły naczynia krwionośne, które pękły przestając doprowadzać krew do mózgu i powodując w nim szereg mikrowylewów. Drugi mężczyzna zdążył jeszcze krzyknąć, gdy te same dłonie ścisnęły jego latań, i umarł równie szybko.

Nisko pochylony, chwilami na czworakach, Brion szybko okrążył miejsce wydarzeń, trzymając broń gotową do strzału. Nie znalazł innych napastników. Dopiero kiedy dotknął miękkiego ciała Lei, opadła z niego fala żądzy zabijania. Nagle zdał sobie sprawę z bólu i zmęczenia, z potu spływającego po plecach i świszczącego oddechu. Włożywszy miotacz do kabury, lekko przesunął palcami po głowie dziewczyny i znalazł opuchnięte miejsce na skroni. Jej pierś podnosiła się i opadała regularnie. Lea uderzyła się w głowę, kiedy ją popchnął. To niewątpliwie uratowało jej życie.

Opadł na piasek i głęboko oddychając pozwolił się rozluźnić mięśniom. Uspokajał się powoli. Na bolącej szyi wymacał cienkie włókno, zakończone z obu stron ciężarkami. Kiedy pociągnął jeden z nich, pętla zeszła mu z szyi. Była zrobiona z cienkiego włókna, mocnego jak stalowy drut. Zaciśnięta wokół szyi przecięła skórę i ciało jak nóż, zatrzymując się dopiero na leżących głębiej węzłach mięśni. Brion odrzucił ją w mrok, z którego się wywodziła:

Mógł wreszcie zebrać myśli. Starał się zapomnieć o ludziach, których zabił. Wiedząc, że to na nic, podszedł jednak do zwłok Ihjela. Jedno dotknięcie spalonego ciała zupełnie mu wystarczyło. Za jego plecami jęknęła odzyskująca przytomność Lea i Brion skoczył do transportera, przeskakując przez leżące obok drzwi, zwęglone zwłoki. Kierowca bezwładnie zwisał w fotelu, martwy, zabity zapewne taką samą pętlą, która zacisnęła się na szyi Briona. Delikatnie położył mężczyznę na piasku i zamknął mu oczy, w których zastygł przedśmiertny strach. W pojeździe znalazł manierkę z wodą i zaniósł ją Lei.

— Moja głowa… uderzyłam się w głowę — powiedziała nieprzytomnie.

— To tylko siniak — uspokoił ją. — Wypij trochę wody, a zaraz poczujesz się lepiej. Leż spokojnie. Już wszystko w porządku. Musisz dojść do siebie.

— Ihjel nie żyje! — powiedziała wstrząśnięta, odzyskując świadomość. — Zabili go! Co się stało?

Jej ciało naprężyło się, próbowała wstać, więc łagodnie przycisnął ją do ziemi.

— Wszystko ci opowiem. Tylko na razie nie próbuj wstawać. To była zasadzka. Zabili Viona i kierowcę transportera, tak samo jak Ihjela. Zrobili to trzej mężczyźni. Wszyscy są już martwi. Nie sądzę, żeby było ich tu więcej, lecz nawet gdybym się mylił, to usłyszę, jeśli nadejdą. Musimy chwilę zaczekać, aż poczujesz się lepiej, a potem odjedziemy stąd transporterem.

— Sprowadź tu statek! — w jej głosie pobrzmiewała histeria. — Nie możemy tu zostać. Nie wiemy, dokąd się udać, ani co robić. Skoro Ihjel nie żyje, to wszystko na nic. Musimy się stąd wydostać…

Pewnych informacji nie da się przekazać delikatnie, choćby nawet były wypowiedziane najbardziej uspokajającym tonem. To był właśnie taki przypadek.

— Przykro mi, Lea, ale na razie nie możemy wrócić na statek. Ihjela zastrzelono z broni jonowej i strzał stopił sterownik. Musimy wziąć pojazd i pojechać do miasta. Zrobimy to teraz. Zobacz, czy możesz się podnieść. Pomogę ci.

Wstała bez słowa. Gdy szli w kierunku pojazdu, samotny czerwony księżyc wyłonił się zza chmur za ich plecami. W jego blasku Brion dostrzegł ciemną linię przecinającą tył piaskochodu. Zatrzymał się.

— O co chodzi? — spytała Lea.

Otwarta pokrywa silnika mogła oznaczać tylko jedno. Brion podniósł ją, wiedząc z góry, co zobaczy. Napastnicy działali szybko i dokładnie. W tym krótkim czasie, jaki mieli do dyspozycji, zabili nie tylko kierowcę, ale i pojazd. Czerwonawa poświata ukazała poprzerywane druty, zerwane łącza. Naprawa była niemożliwa.

— Myślę, że będziemy musieli się przejść — powiedział do dziewczyny, starając się ukryć przygnębienie. — Jesteśmy mniej więcej sto pięćdziesiąt kilometrów od Hovedstad, miasta, do którego mamy się dostać. Powinniśmy tam…

— Zginiemy. Nigdzie nie dojdziemy. Ta planeta to śmiertelna pułapka. Wracajmy na statek.

Piskliwy głos i niewyraźnie wymawiane słowa świadczyły, że Lea jest już bliska histerii.

Brion_ nie próbował jej uspokajać. Było oczywiste, że od upadku i uderzenia doznała wstrząsu mózgu. Niech siedzi i dochodzi do siebie, podczas gdy on przygotuje się do długiej drogi najlepiej, jak zdoła.

Najpierw ubrania. Z każdą chwilą robiło się chłodniej. Lea zaczęła dygotać, więc Brion wyjął kilka cieplejszych rzeczy z jej nadpalonego bagażu i kazał jej nałożyć je na cienką koszulkę. Niewiele było rzeczy wartych zabrania — kanister z wodą i apteczka, którą znalazł w schowku transportera. Nie było tam żadnych map ani radiostacji. Podróżując przez tę pustynię, niemal zupełnie pozbawioną znaków orientacyjnych, posługiwano się kompasem. Pojazd był wyposażony w elektryczny Żyrokompas, teraz całkiem bezużyteczny. Brion wykorzystał go do ustalenia kierunku, w jakim leżało Hovedstad, i stwierdził, że pokrywa się on ze śladami zostawionymi na piasku przez transporter. Pojazd prawdopodobnie przybył prosto z miasta. idąc po jego śladach, powinni tam dotrzeć.

Czas uciekał. Brion chciał pochować Ihjela i ludzi z pojazdu, ale nocne godziny były zbyt cenne, by je tracić. Najlepsze, co mógł zrobić, to umieścić ciała w transporterze, aby uchronić je przed disańskimi zwierzętami. Zamknął drzwi i wyrzucił klucz w ciemność, najdalej jak zdołał. Lea zapadła w niespokojny sen. Potrząsnął nią delikatnie.

— Chodź! — powiedział. — Czeka nas mały spacer.

7

Dzięki chłodowi marsz po twardym, zbitym piasku mógł być łatwy, ale utrudniała go Lea. Wstrząs najwidoczniej przejściowo pozbawił ją zdolności logicznego rozumowania, nie odbierając jednocześnie mowy. Wlokąc się noga za nogą, półprzytomnie mamrotała przez cały czas najczarniejsze prognozy co do ich najbliższej przyszłości. Od czasu do czasu jej biadolenia miały jakiś związek z rzeczywistością. Zgubią drogę, nigdy nie znajdą miasta, umrą z pragnienia, zimna, skwaru lub głodu. Tym obawom towarzyszyły inne, wracające z przeszłości, przechowywane w ponadczasowym oceanie jej podświadomości. Niektóre Brion był w stanie zrozumieć, chociaż próbował jej nie słuchać. Lęk przed utratą kredytów, nieotrzymaniem najlepszych stopni, pozostaniem w tyle, osamotnieniem w świecie mężczyzn, opuszczeniem szkoły, zagubieniem się, zatraceniem wśród anonimowych tłumów walczących o byt w przeludnionych miastach-państwach Ziemi.

Były i inne rzeczy, których się bała, a które nic nie mówiły mieszkańcowi Anvharu. Kim byli Alkianie, którzy tak ją niepokoili? Albo Canceri? Daydle i Haydle? Kim był Manstan, którego imię wracało raz po raz, a za każdym razem towarzyszył mu cichy jęk.

Brion nachylił się i wziął ją w ramiona. Z cichym westchnieniem wtuliła się w jego szeroką, muskularną pierś i natychmiast zasnęła. Nawet z tym dodatkowym obciążeniem mógł teraz iść szybciej. Ruszył żwawym, miarowym krokiem, aby jak najlepiej wykorzystać chłodne godziny nocy.

Gdzieś wśród piarżysk i łupkowych kamieni zgubił ślad transportera. Nie tracił czasu na szukanie go. Uważnie obserwując migoczące gwiazdy ustalił, gdzie znajduje się północ. Dis najwidoczniej nie miała swojej Gwiazdy Północy; przypominająca prostopadłościan konstelacja obracała się wolno wokół niewidocznego bieguna. Starając się mieć ją w linii prostej ze swoim prawym ramieniem, szedł kierując się na zachód.

Kiedy ręce zaczęły mu omdlewać, delikatnie opuścił Leę na ziemię; nie obudziła się. Rozprostowując kości przed ponownym podjęciem marszu, poczuł się przez chwilę straszliwie samotny na otaczającej go pustyni. W blasku gwiazd jego oddech tworzył szybko znikający obłok pary, wszystko wokół było ciemnością i ciszą. Jakże daleko znalazł się od domu, rodaków, od swojej planety! Nawet gwiazdozbiory tego nocnego nieba były mu obce. Nawykł do samotności, ale ta tutaj budziła w nim jakieś głęboko ukryte, nieprzyjemne odczucia. Dreszcz, którego nie wywołał chłód pustyni, przeleciał mu po krzyżu i zjeżył włosy na głowie.

Czas ruszać w drogę. Otrząsnął się z niepokojących myśli i starannie owinął Leę swoją kurtką. Zarzuciwszy ją sobie na plecy jak pakunek, mógł iść jeszcze szybciej. Żwir ustąpił miejsca sypkim wydmom, które zdawały się ciągnąć w nieskończoność. Powolne, mozolne podejście na kolejny wierzchołek, a potem równie trudne zejście w czarną pustkę — do stóp następnego.

Kiedy niebo na wschodzie zaczęło szarzeć, przystanął, z trudem łapiąc oddech, aby sprawdzić kierunek, nim zgasną gwiazdy. Jedną, nakreśloną na piachu linią zaznaczył północ, druga wskazywała kierunek dalszego marszu. Kiedy upewnił się, że zrobił to dobrze, przepłukał usta jednym oszczędnym łykiem wody i usiadł na piasku przy leżącej nieruchomo dziewczynie.

Złote palce ognia wyciągnęły się ku niebu, gasząc gwiazdy. To był wspaniały widok i podziwiając go Brion zapomniał o zmęczeniu. Powinno się to dać jakoś uwiecznić. Najlepszy byłby czterowiersz, krótki na tyle, że łatwo go zapamiętać, a jednak wymagający uwagi i kunsztu, aby wszystko w nim zawrzeć. W trakcie Twenties zdobył wiele punktów za czterowiersze. Ten będzie szczególnie dobry. Taind, jego nauczyciel poezji, dostanie kopię.

— Co tam mamroczesz? — zapytała Lea, spoglądając na ostry kontur jego profilu na tle różowiejącego nieba.

— Wiersz — powiedział.

— Ćśś… Za chwilę.

Tego było już za wiele dla Lei po przeżytych niebezpieczeństwach i napięciu. Roześmiała się, a kiedy popatrzył na nią groźnie, zaczęła się śmiać jeszcze głośniej. Dopiero kiedy w swoim śmiechu usłyszała nutki histerii, spróbowała opanować wesołość. Słońce wyszło zza horyzontu, oblewając ich swym ciepłym blaskiem. Lea przestała się śmiać.

— Masz poderżnięte gardło! Wykrwawisz się na śmierć! — Nic podobnego — powiedział, delikatnie dotykając czubkami palców zlepionej zakrzepłą krwią rany na szyi. — To tylko zadrapanie.

Przypomniał sobie walkę i śmierć tamtych. Lea nie zauważyła przygnębienia na jego twarzy — była zbyt zajęta grzebaniem w plecaku, który rzucił na ziemię. Musiał użyć palców, by rozmasować i zetrzeć grymas bólu wykrzywiający mu wargi. Wspomnienia bolały bardziej niż rana. Jakże łatwo przyszło mu zabić! Trzech ludzi. Jak niespodziewanie spod powłoki cywilizowanego człowieka wyłoniło się prymitywne zwierzę. Używał tych chwytów w niezliczonych starciach, zawsze powstrzymując się przed włożeniem w nie całej, morderczej siły. Były częścią gry, częścią Zawodów. A jednak, gdy zabito mu przyjaciela, sam stał się zabójcą. Wierzył w rozwiązania pokojowe i w to, że życie jest świętością — aż do pierwszej próby, w trakcie której zabił bez wahania. Ironia losu polegała na tym, że w rzeczywistości nie czuł się winien, nawet teraz. Wstrząśnięty — tak. Jednak nic poza tym.

— Podnieś brodę — powiedziała Lea, przykładając mu dozownik antyseptyku, który znalazła w apteczce.

Posłusznie uniósł głowę i płyn otoczył jego szyję chłodną, piekącą linią. Odpowiedniejsze byłyby tabletki antybiotyku, bo rana do tej pory zdążyła się już zasklepić, ale nie powiedział tego Lei. Zajmując się nim, na chwilę zapomniała o sobie. Nałożył trochę antyseptyku na jej siniak. Pisnęła, cofając się. Oboje połknęli tabletki.

— Słońce już grzeje — powiedziała, ściągając grube ubranie. — Znajdźmy jakąś miłą, chłodną jaskinię albo klimatyzowany salon i spędźmy tam resztę dnia.

— Nie sądzę, żeby tu było coś takiego. Tylko piasek. Musimy iść…

— Wiem, że musimy iść — przerwała. — Nie trzeba mi tego powtarzać. Jesteś tak przeraźliwie poważny jak Bank Ziemi. Odpręż się. Policz do dziesięciu i zacznij jeszcze raz.

Mówiła byle co, wsłuchując się w echa histerii kołaczące się jeszcze na skraju świadomości.

— Nie ma na to czasu. Musimy iść.

Brion powoli podniósł się z ziemi, upchnąwszy wszystko w plecaku. Gdy spojrzał ku zachodowi, nie ujrzał niczego, co mogłoby im posłużyć za znak orientacyjny — nic, tylko nie kończące się szeregi wydm. Pomógł dziewczynie wstać i wolno ruszył przed siebie.

— Zaczekaj chwilę! — zawołała. — Wydaje ci się, że dokąd idziesz?

— W tym kierunku — odparł, wskazując palcem. — Miałem nadzieję, że będą tam jakieś punkty orientacyjne, ale nie ma. Musimy się zdać na wyczucie. Słońce pomoże nam utrzymać kierunek. Jeśli nie dotrzemy tam przed nocą, dalej poprowadzą nas gwiazdy.

— I to wszystko z pustym żołądkiem? A co ze śniadaniem? Jestem głodna i chce mi się pić.

— Mamy niewiele do picia.

Potrząsnął bukłakiem, w którym cicho zachlupotało. Już kiedy go znalazł, nie był pełny.

— Wody jest mało i będzie nam potrzebna później.

— Potrzebuję jej teraz — powiedziała stanowczo. — Mam wyschnięte usta.

— Tylko jeden łyk — powiedział po krótkim wahaniu. — To jest wszystko, co mamy.

Lea wysączyła wodę, przymykając oczy z rozkoszy. Brion zakręcił korek i z powrotem schował bukłak do węzełka, nie pijąc nawet łyka. Pocąc się, zaczęli wchodzić na pierwszą wydmę.

Pustynia była zupełnie pozbawiona życia; byli jedynymi istotami poruszającymi się pod tym bezlitosnym niebem. Ich cienie kroczyły przed nimi, a w miarę jak stawały się krótsze, żar wzmagał się. Miał intensywność, z jaką Lea nigdy przedtem się nie spotkała, niczym żywa istota przygniatał ją gorącą dłonią do ziemi. Jej ubranie było mokre, pot strugami zalewał oczy. Słoneczny blask i skwar niemal oślepiały i Lea raz po raz opierała się na silnym ramieniu Briona, który szedł miarowym krokiem, nie zważając na upał.

— Zastanawiam się, czy one są jadalne, albo czy gromadzą wodę — powiedział schrypniętym głosem.

Lea zamrugała oczami i spojrzała na skórzasty obiekt na stoku wydmy. Roślina czy zwierzę, trudno to było określić. Rzecz miała wielkość ludzkiej głowy, była pomarszczona i szara jak wysuszona skóra, a poza tym najeżona grubymi kolcami. Brion trącił to czubkiem buta i przez moment widzieli białe włókno, podobne do błyszczącego pędu, ciągnące się w głąb wydmy. Poźniej to coś przybrało poprzednią pozycję, osiadając głębiej w piasku. W tej samej chwili ze skórzastych fałdów śmignęła cienka i ostra wić, uderzyła o but Briona i natychmiast się schowała. Na twardym plastiku pozostała głęboka rysa, usiana kropelkami zielonej cieczy.

— Zapewne trucizna — orzekł, ocierając but o piasek. — To jest zbyt niebezpieczne, aby z tym zaczynać, a przynajmniej bez istotnego powodu. Chodźmy dalej.

Lea upadła około południa. Naprawdę chciała iść dalej, ale ciało przestało jej słuchać. Cienkie podeszwy butów nie chroniły przed parzącym piaskiem i jej stopy zmieniły się w dwa pęcherze bólu. Żar przyciskał ją do ziemi, buchał z piasku i przypiekał żywym ogniem. Powietrze, które z trudem nabierała w płuca, było jak roztopiony metal, od którego wysychały i pękały wargi. Każde uderzenie serca odzywało się bolesnym pulsowaniem w ranie na skroni, aż wydawało jej się, że czaszka lada chwila rozpryśnie się z bólu na kawałki. Mimo nalegań Briona, aby chroniła się przed słońcem, rozebrała się do krótkiej koszulki, która lepiła się jej do ciała, mokra od potu. Szarpała ją, rozpaczliwie próbując złapać oddech. Nie było ucieczki przed bezlitosnym żarem.

Chociaż rozgrzany piach parzył jej kolana i dłonie, nie mogła się podnieść, cały wysiłek skupiając na utrzymaniu się na czworakach. Przed oczami zawirowały jej wielkie kręgi.

Brion, mrużąc oczy przed słońcem, zobaczył, jak upadła. Podniósł ją i poniósł, tak jak poprzedniej nocy. Na nagich ramionach czuł jej rozgrzane ciało. Skórę miała zaróżowioną od słońca. Rozdarta koszulka odsłaniała jedną stromą pierś, wznoszącą się i opadającą w nierównym oddechu. Otarłszy dłoń z potu i piasku, dotknął jej czoła i wyczuł złowróżbną suchość skóry. Udar cieplny, wszystkie symptomy. Sucha, zaczerwieniona skóra, urywany oddech. Szybko rosnąca temperatura ciała, które przestało walczyć z upałem.

W żaden sposób nie mógł osłonić jej od słońca. Odmierzył skąpą porcję pozostałej wody i wlał między rozchylone wargi. Przełknęła spazmatycznie. Cienki materiał koszuli słabo chronił przed palącym gorącem. Brion mógł tylko wziąć ją na ręce i iść dalej w obranym kierunku. Stercząca pośród piasków skała rzucała wąskie pasmo cienia — skierował się ku niej.

Ziemia u podnóża, osłonięta przez głaz, wydawała się niemal chłodna. Lea otworzyła oczy, kiedy ją tam położył, i spojrzała na niego zamglonymi z bólu oczami. Chciała go przeprosić za swoją słabość, ale z wyschniętego gardła nie wydobyło się ani jedno słowo. Stojąca nad nią postać zdawała się przypływać i odpływać na falach gorąca, kołysząc się jak drzewo na silnym wietrze.

W przypływie zdumienia szeroko otworzyła oczy i na chwilę rozjaśniło jej się w głowie. Brion naprawdę się chwiał. Nagle uświadomiła sobie, jak bardzo przyzwyczaiła się polegać na jego niewyczerpanej sile, która teraz zdawała się go opuszczać. Wszystkie mięśnie jego ciała kurczyły się spazmatycznie, z trudem utrzymując go w pozycji stojącej. Lea widziała szeroko otwarte usta, rozchylone w mimowolnym grymasie, i ten niemy, bezgłośny krzyk był straszniejszy od najdzikszego wrzasku. Nagle sama wrzasnęła z przerażenia, gdy Brion zesztywniał, postawił oczy w słup, po czym runął na wznak jak zwalone drzewo, z głuchym łomotem uderzając o piach. Nie wiedziała, czy umarł, czy tylko stracił przytomność. Nieporadnie pociągnęła go za nogę, ale nie zdołała przyciągnąć potwornie ciężkiego ciała do cienia.

Brion leżał na plecach, pocąc się w słońcu. Widząc to Lea zrozumiała, że wciąż żył. Ale co się z nim działo? Z trudem próbowała znaleźć jakieś wyjaśnienie. Czerwony opar zasnuwał jej umysł i nie była w stanie odszukać tam żadnych wiadomości, które by to tłumaczyły. Gruczoły potowe na każdym centymetrze kwadratowym jego ciała pracowały ze zwiększoną intensywnością. Ze wszystkich porów sączyły się krople oleistej cieczy, o wiele grubsze od kropli zwykłego potu. Ramiona Briona poruszały się nieznacznie i Lea otworzyła usta ze zgrozy widząc, że porastające je włoski wiją się i poruszają, jakby były obdarzone własnym życiem. Mogła jedynie patrzeć na ten niezwykły widok oczami ° snutymi czerwoną mgłą i zastanawiać się, czy przed śmiercią postradała już zmysły.

Gwałtowny kaszel wstrząsnął oddychającym chrapliwie Brionem, a kiedy atak się skończył, Anvharczyk zaczął oddychać spokojniej. Pot wciąż perlił się na jego ciele, a poszczególne krople łączyły się w strużki, które ściekały i wsiąkały w piasek.

Brion poruszył się i przetoczył na bok, twarzą do Lei. Oczy miał już szeroko otwarte i przytomne; uśmiechnął się.

— Nie chciałem cię przestraszyć. To złapało mnie niespodziewanie, przychodząc w niewłaściwej porze i w ogóle… Dla mnie również było to zaskoczenie. Dam ci teraz wody, jeszcze trochę zostało.

— Co się stało? Kiedy upadłeś, wyglądałeś tak, jakbyś… — Dwa łyki, nie więcej — powiedział, podtykając jej pod usta otwartą manierkę. — Zwykła letnia przemiana, to wszystko. Na Anvharze przechodzimy ją co roku, tylko, rzecz jasna, nie tak gwałtownie. W zimie nasze ciała magazynują pod skórą ochronną warstwę tłuszczu i niemal zupełnie przestajemy się pocić. Ulegamy też wielu zmianom wewnętrznym. Kiedy nadchodzą cieplejsze dni, ten proces zachodzi w odwrotnym kierunku. Tłuszcz jest metabolizowany, a gruczoły potowe powiększają się i zaczynają pracować ze zwiększoną intensywnością, gdy ciało przygotowuje się do dwóch miesięcy ciężkiej pracy, upałów i niedosypiania. Sądzę, że ten skwar spowodował u mnie przedwczesną przemianę.

— Chcesz powiedzieć, że… że jesteś przystosowany do życia na tej strasznej planecie?

— Prawie. Chociaż trochę tu za ciepło. Niedługo będę potrzebował dużo wody, więc nie możemy tu pozostać. Czy myślisz, że Wytrzymasz na słońcu, jeśli będę cię niósł?

— Nie, ale wcale nie poczuję się lepiej, jeżeli tu pozostaniemy — powiedziała beztrosko, nie bardzo zdając sobie sprawę z tego, co mówi. — Idźmy dalej. Dalej.

Gdy tylko wyszła z cienia, promienie słońca uderzyły ją jak fala piekącego bólu. Upadła, tracąc przytomność. Brion wziął ją na ręce i zataczając się ruszył naprzód. Po kilku krokach poczuł nieodpartą chęć położenia się na piasku. Wiedział, że osiągnął granicę swojej wytrzymałości. Szedł coraz wolniej i każda wydma zdawała się wyższa od poprzedniej. Sterczały z nich wielkie, na wpół przysypane przez piasek głazy, które raz po raz musiał omijać. U podstawy największego z tych monolitów rosła mizerna kępa poskręcanych roślin. Brion przeszedł obok i przystanął czując, że jakaś myśl usiłowała utorować sobie drogę do jego otępiałego z gorąca umysłu. Co też takiego? Jakaś różnica. Coś z tymi roślinami, czego nie widział u innych, mijanych wcześniej.

Zawrócił i — odczuwając to jako porażkę — powlókł się chwiejnie po własnych śladach. Stanął i mrużąc oczy bezradnie patrzył na rośliny. Rzeczywiście coś w nich było takiego… Niektóre były ścięte. Nie urwane czy ułamane, ale ucięte równo i starannie nożem albo innym ostrym narzędziem. Ślady cięć były suche i stare, ale ich widok obudził w Brionie iskrę nadziei. To był pierwszy dowód na to, że na tej rozpalonej planecie rzeczywiście żyją jacyś ludzie! I w jakimkolwiek celu je ścięto, te rośliny mogły mu się przydać. Oznaczały jedzenie — a może wodę. Na samą myśl zadrżały mu ręce. Upuścił Leę na piasek w cieniu skały. Dziewczyna nie poruszyła się.

Nóż był ostry, ale Brion nie miał już siły. Chrapliwie łapiąc powietrze wyschniętymi ustami, piłował grubą łodygę tak długo, aż wreszcie ją przeciął. Podniósłszy krzew zobaczył, że z uciętego końca wycieka gęsty płyn. Oparł grzbiet dłoni o nogę, żeby opanować drżenie i nie uronić ani kropli, i odczekał, aż nakapało do niej soku.

Szybko parujący płyn wydawał się chłodny. Z pewnością w większości składał się z życiodajnej wody. Brion podniósł dłoń do ust, lecz — tknięty nagłym podejrzeniem — zamiast wypić wszystko, dotknął tylko cieczy końcem języka.

Z początku nie poczuł nic — a później przeszył go ból, ściskający gardło i zapierający dech. Żołądek zaczął mu się gwałtownie kurczyć i podjeżdżać do gardła. Klęcząc i walcząc z falami bólu, Brion zwymiotował, odwadniając się jeszcze bardziej.

Rozpacz była gorsza od bólu. Sok tej rośliny musiał do czegoś służyć. Musiał istnieć jakiś sposób, aby go oczyścić z trucizny lub neutralizować ją. Jednak Brion, obcy na tej planecie, umrze dużo wcześniej, nim zdoła to odkryć.

Osłabiony wciąż męczącymi go skurczami żołądka, próbował nie myśleć o tym, jak bliski jest śmierci. Wydawało mu się, że nie zdoła podnieść dziewczyny z ziemi i przez moment miał ochotę ją zostawić, jednak wziął bezwładne ciało na ręce i ruszył w dalszą drogę. Z trudem stawiając każdy krok, poszedł po swoich śladach w górę. Z wysiłkiem wszedł na szczyt wydmy i ujrzał stojącego kilka stóp dalej Disańczyka.

Obaj byli zbyt zaskoczeni tym nagłym spotkaniem, by zareagować natychmiast. Przez krótką chwilę spoglądali na siebie zastygli w bezruchu. Później zadziałał identyczny, zrodzony ze strachu, instynkt Brion upuścił dziewczynę na ziemię i tym samym płynnym ruchem wyrwał broń z kabury. Disańczyk wyszarpnął zza pasa kielichowato zakończoną rurkę i przytknął ją do ust.

Brion nie wystrzelił. Nieżyjący Ihjel nauczył go wykorzystywać talenty empaty i ufać im. Mimo lęku, który skłaniał go do naciśnięcia spustu, tym szóstym zmysłem wyczuwał emocje miotające Disańczykiem. Był tam strach i nienawiść, jednak dominowało nad nimi silne pragnienie uniknięcia przemocy i chęć porozumienia się. Brion wyczuł to i zrozumiał w ułamku sekundy. Chcąc uniknąć tragedii, musiał zareagować natychmiast. Szybko odrzucił od siebie broń. W tej samej chwili pożałował tego. Ryzykował życie swoje i dziewczyny, zawierzając zmysłowi, którego jeszcze nie był pewien. W momencie kiedy miotacz upadł na piasek, Disańczyk wciąż miał dmuchawkę przytkniętą do ust. Zastanawiał się. Po chwili wepchnął ją z powrotem za pas.

— Czy masz trochę wody? — spytał Brion, z trudem wymawiając chrapliwe disańskie słowa.

— Mam wodę — odparł tamten, nie ruszając się z miejsca. — Kim jesteście? Co tu robicie?

— Jesteśmy z innej planety. Mieliśmy… wypadek. Chcemy się dostać do miasta. Wody.

Disańczyk spojrzał na nieprzytomną dziewczynę i podjął decyzję. Na jednym ramieniu nosił jeden z przedmiotów, jakie Brion widział na hologramie. Zdjął go i rzecz zaczęła się wolno wić w jego rękach. To coś było żywe — zielone i długie na przeszło metr, podobne do kawałka segmentowej, grubej liany. Jeden jej koniec rozchylał się na kształt niby-kwiatu. Disańczyk wyjął zza pasa jakiś haczykowaty przedmiot i wepchnął go w otoczony płatkami otwór. Kiedy szybkim ruchem obrócił hak, cała liana zadygotała i owinęła się wokół jego ramienia. Wyjął z niej coś małego, czarnego i rzuciwszy to na ziemię, podał Brionowi wijący się, zielony pęd.

— Przyłóż usta do końca i pij — powiedział.

Lea potrzebowała wody bardziej niż on, ale napił się pierwszy, nie dowierzając żywemu zasobnikowi wody. Pod skręcającymi się płatkami ujrzał słomkowego koloru płyn, wypełniający porowate, trzciniaste wnętrze. Podniósł lianę do ust i zaczął pić. Woda była ciepła i miała mulisty smak. Nagły, przeszywający ból wokół ust sprawił, że gwałtownie oderwał lianę od warg. Spomiędzy płatków sterczały maleńkie, biało błyszczące kolce, o ostrych końcach zbroczonych teraz jego krwią. Brion ze złością spojrzał na Disańczyka. Uspokoił się, gdy ujrzał jego twarz. Usta tamtego były otoczone wieloma małymi, białymi bliznami.

— Vaede nie lubi oddawać swej wody, ale zawsze oddaje powiedział Disańczyk.

Brion napił się jeszcze raz, po czym przytknął vaede do ust Lei. Jęknęła, nie odzyskując przytomności, lecz jej wargi odruchowo rozchyliły się, spijając życiodajny płyn. Kiedy się napiła, Brion delikatnie wyjął kolce z jej ciała i popił jeszcze raz. Disańczyk przykucnął i przyglądał się im z twarzą pozbawioną wyrazu. Brion oddał mu vaede, po czym postawił węzełek tak, żeby rzucał na dziewczynę choć trochę cienia. Później przysiadł w tej samej pozycji co tubylec i spojrzał na niego uważnie.

Siedząc nieruchomo na piętach, Disańczyk zdawał się wcale nie odczuwać palących promieni słońca. Na jego nagiej, zbrązowiałej skórze nie było śladu potu. Długie włosy opadały mu na ramiona, a z głębokich oczodołów spoglądały na Briona zadziwiająco niebieskie oczy. Jedynym jego odzieniem był gruby sarong wokół bioder. Vaede wróciło na swoje miejsce na ramieniu, wciąż wiercąc się ze złością. Krajowiec miał przy pasie taką samą kolekcję przedmiotów ze skóry, kamieni i mosiądzu jak ten na hologramie. Przeznaczenie dwóch z nich przestało już być dla Briona zagadką; rurka z ustnikiem była dmuchawką, a hak o specjalnym kształcie służył do otwierania vaede. Brion zastanawiał się, czy pozostałe przedmioty pełniły równie pożyteczne funkcje. Jeżeli przyjąć, że były narzędziami służącymi do konkretnych celów — a nie barbarzyńskimi ozdóbkami — to trzeba było uznać, że ich właściciel był kimś więcej niż zwykłym dzikusem, na jakiego wyglądał.

— Nazywam się Brion. A ty?

— Nie możesz poznać mojego imienia. Po co tu jesteś? Zabijać moich ludzi?

Brion odepchnął od siebie natrętne wspomnienie zeszłej nocy. Zabijał — oto co robił. Widoczne w zachowaniu tamtego oczekiwanie i nadzieja, jaką u niego wyczuwał, sprawiły, że Brion wyznał prawdę.

— Jestem tu, aby zapobiec śmierci twego ludu. Chcę powstrzymać wojnę.

— Udowodnij.

— Zaprowadź mnie do Cultural Relationships Foundation w mieście, a udowodnię to. Tu, na pustyni, nie mogę zrobić niczego. Tylko umrzeć.

Po raz pierwszy na twarzy Disańczyka pojawił się ślad jakichś uczuć. Zmarszczył brwi i zamruczał coś do siebie. Na jego czole pojawiły się nagle drobne krople potu. Wyglądał, jakby toczył wewnętrzne zmagania. Podjąwszy decyzję, wstał. Brion podniósł się także.

— Chodź ze mną. Zaprowadzę cię do Hovedstad. Jednak najpierw powiesz mi, czy jesteś z Nyjord?

— Nie.

Bezimienny Disańczyk mruknął coś pod nosem i odwrócił się. Brion wziął na plecy nieprzytomną Leę i poszedł za nim. Szli w ostrym, narzuconym przez Disańczyka tempie dwie godziny, nim dotarli do labiryntu poszarpanych skał. Tubylec wskazał na najwyższy z wygładzonych przez piasek głazów.

— Zaczekaj przy tym — powiedział. — Ktoś po was przyjedzie.

Poczekał, aż Brion ułoży dziewczynę w cieniu, po czym po raz ostatni podał mu vaede. Już miał odejść, gdy zawahał się i odwrócił.

— Nazyuvam się… Ulv — powiedział i odszedł.

Brion zrobił, co mógł, żeby Lei było wygodnie, ale mógł bardzo niewiele. Dziewczyna umrze, jeżeli szybko nie znajdzie się w szpitalu. Odwodnienie i udar słoneczny zabijały ją.

Tuż przed zachodem słońca usłyszał warkot motoru i szczęk nadjeżdżającego z zachodu transportera.

8

Z każdą sekundą warkot narastał i przybliżał się. Piszczały gąsienice, gdy pojazd omijał głazy, najwidoczniej szukając Briona i Lei. Wreszcie duży transporter zatrzymał się przed nimi w chmurze pyłu i kierowca kopniakiem otworzył drzwi.

— Wchodźcie szybko! — wrzasnął. — Wpuścicie do środka cały żar.

Podkręcił gaz, szykując się do włączenia biegu i spojrzał na nich z irytacją.

Ignorując nerwowe instrukcje kierowcy, Brion ostrożnie płożył Leę na tylnym siedzeniu, zanim zatrzasnął drzwi. Pojazd natychmiast skoczył naprzód, a z otworów klimatyzatora popłynął strumień lodowatego powietrza. W wozie nie było zimno, ale i tak temperatura była o dobre 40 stopni niższa niż na zewnątrz. Brion okrył dziewczynę wszystkim, co miał pod ręką, żeby ochronić ją przed nowym szokiem termicznym. Kierowca, pochylony nad deską rozdzielczą i zajęty prowadzeniem pojazdu, nie odezwał się ani słowem, od kiedy wsiedli.

Brion podniósł wzrok, gdy z przedziału maszynowego w tyle pojazdu wyszedł drugi mężczyzna. Chudy, o nerwowych ruchach, celował w Briona z miotacza.

— Kim pan jest? — zapytał zimno. Było to dość niezwykłe powitanie, ale Brion powoli zaczął się już oswajać z myślą, że Dis jest dziwną planetą. Mężczyzna nerwowo przygryzał wargę. Brion siedział nieruchomo, zupełnie rozluźniony. Nie chciał jakimś nagłym ruchem sprowokować tamtego do naciśnięcia spustu. Odpowiedział mu spokojnym, opanowanym głosem.

— Nazywam się Brandd. Wylądowaliśmy na tej planecie zeszłej nocy i od tej pory szliśmy przez pustynię. Teraz nie zdenerwuj się i nie pociągnij za spust. Vion i Ihjel nie żyją.

Mężczyzna z miotaczem wydał cichy okrzyk i szeroko otworzył oczy ze zdziwienia. Kierowca rzucił mu przez ramię krótkie, wystraszone spojrzenie, po czym znów zajął się prowadzeniem. Brion osiągnął swój cel. Jeżeli ci ludzie nie byli z CRF, to przynajmniej sporo o niej wiedzieli.

— Kiedy ich zastrzelono, mnie i dziewczynie udało się uciec. Próbowaliśmy dostać się do miasta i skontaktować z wami. Jesteście z fundacji, prawda?

— Tak, oczywiście — powiedział mężczyzna, opuszczając broń.

Przez chwilę szklanym wzrokiem spoglądał w przestrzeń, przygryzając wargę ze zdenerwowania. Przestraszony swoim roztargnieniem, znów wycelował broń w Briona.

— Jeżeli pan jest Brandd, to muszę pana o coś zapytać. Poszperawszy wolną ręką w kieszeni na piersi, wyjął żółty formularz telegramu.

— Teraz niech mi pan powie… jeśli pan wie, jakie są trzy ostatnie dyscypliny…

Znów szybko zerknął na papier. — …Twenties?

— Szachy, strzelanie z wolnej ręki i szermierka. Dlaczego pan pyta?

Mężczyzna mruknął coś pod nosem i, uspokojony; wepchnął broń do kabury.

— Jestem Faussel — powiedział i machnął depeszą w kierunku Briona. — To ostatnie polecenia i testament Ihjela, przekazane nam przez nyjordzką flotę blokującą Dis. Uważał, że niebawem zginie i jak widać miał rację. Wyznaczył pana na swojego następcę. Pan tu dowodzi. Ja byłem zastępcą Mennra, dopóki go nie zabili. Miałem pracować dla Ihjela, a teraz pewnie będę pracował dla pana. Przynajmniej do jutra, kiedy spakujemy wszystko i wyniesiemy się z tej przeklętej planety.

— Jak to, jutro? — spytał Brion. — Mamy jeszcze trzy dni czasu i zadanie do wykonania.

Faussel upadł na jeden z foteli i natychmiast zerwał się na nogi, chwytając za oparcie, żeby utrzymać równowagę w kołyszącym się pojeździe.

— Trzy dni, trzy tygodnie, trzy minuty, co za różnica? Jego głos brzmiał piskliwie. Z widocznym wysiłkiem starał się nad nim zapanować.

— Niech pan zrozumie. Nie ma pan o niczym pojęcia. Dopiero co pan tu przybył i w tym pański pech. Mój pech polega na tym, że zostałem tu przydzielony i muszę być świadkiem wszystkich tych paskudnych, obrzydliwych rzeczy, jakie wyczyniają tubylcy. I być dła nich miły, nawet kiedy zabijają moich przyjaciół, a Nyjordczycy krążą tam w górze z palcami na guzikach. W końcu jeden z ich bombardierów zacznie myśleć o domu i tych kobaltowych bombach, i naciśnie ten guzik, nie zważając na żadne terminy.

— Siadaj, Faussel. Usiądź i odpocznij.

Brion mówił ze współczuciem, ale stanowczo. Faussel stał jeszcze przez kilka sekund, po czym osunął się na fotel. Siadł przyciskając policzek do szyby i zamknął oczy. Żyłka na skroni pulsowała mu pod skórą, a wargi poruszały się bezgłośnie. Zbyt długo żył w nieustannym napięciu.

Nastrój takiego samego przygnębienia panował wśród wszystkich obecnych w budynku CRF. Rozpacz i poczucie porażki. Lekarz, który szybko i sprawnie zabrał Leę do szpitala, był jedynym, który nie poddawał się temu stanowi. Najwidoczniej miał tylu pacjentów, że nie miał czasu o tym myśleć. U innych przygnębienie było wyraźnie widoczne. Od chwili gdy przejechał przez samoczynne drzwi garażu, Brion czuł otaczającą go atmosferę klęski. Była wszechobecna.

Zaraz po posiłku poszedł z Fausselem do pomieszczenia, które było biurem Ihjela. Przez szklane ścianki działowe widział personel pakujący akta i szykujący je do wysyłki. Teraz, kiedy został zwolniony z obowiązku kierowania pracą, Faussel wydawał się nieco spokojniejszy. Brion zrezygnował z zamiaru uprzedzenia go, że jest zupełnym nowicjuszem w sprawach fundacji. Potrzebował dużego autorytetu, ponieważ niewątpliwie znienawidzą go za to, co zamierzał zrobić.

— Lepiej zanotuj to, co ci teraz powiem, Fausseł. I każ to przepisać w kilku kopiach. Później podpiszę.

Słowo pisane ma zawsze większą wagę.

— Należy natychmiast wstrzymać wszystkie przygotowania do ewakuacji. Akta mają być rozpakowane. Zostaniemy tu tak długo, jak długo pozwolą nam Nyjordczycy. Jeśli operacja się nie powiedzie, odlecimy wszyscy jednocześnie przed upłynięciem terminu. Weźmiemy tylko podręczny bagaż osobisty. Wszystko inne zostanie tutaj. Być może nie zdajecie sobie z tego sprawy, ale jesteśmy tu po to, żeby ocalić planetę, a nie skrzynie z papierami. — Kątem oka dostrzegł, że Faussel poczerwieniał z gniewu. — Przynieś mi to z powrotem, kiedy będzie przepisane. A także komplet raportów o dotychczasowych wynikach tej operacji. To na razie wszystko.

Faussel wymaszerował i po chwili Brion zobaczył zaszokowane, gniewne twarze personelu w sąsiednich pomieszczeniach. Odwróciwszy się do nich plecami, zajrzał do szuflad biurka. W pierwszej znalazł zaklejoną kopertę. Była zaadresowana do Zwycięzcy Ihjela.

Brion popatrzył na nią w zadumie, po czym otworzył. List w środku był pisany ręcznie.

Ihjelu!

Poinformowano mnie, że jesteś w drodze, żeby mnie zmienić, i muszę przyznać, że jestem z tego niezmiernie zadowolony. Ty masz doświadczenie w pracy z tymi barbarzyńskimi planetami i umiesz się dogadać z różnymi dziwnymi typami. Ja przez ostatnie dwadzieścia lat zajmowałem się pracą naukową i jedynym powodem, dla którego przydzielono mi nadzór nad Nyjordem, była umiejętność obserwacji i wyciągania wniosków. Jestem naukowcem, nie urzędnikiem, i nikt nigdy nie twierdził, że jest inaczej.

Będziesz tu miał kłopoty z personelem, więc powinieneś wiedzieć, że oni wszyscy są przymusowymi ochotnikami. Polowa z nich to urzędnicy mojej administracji. Pozostali to zbieranina; ściągnięci skąd się dało do tego, z góry skazanego na niepowodzenie, przedsięwzięcia. Wszystko potoczyło się tak szybko, że nie mogliśmy tego przewidzieć. I obawiam się, że zrobiliśmy niewiele albo w ogóle nic, aby temu zapobiec. Nie jestem w stanie nawiązać kontaktu z tubylcami, nawet luźnego. To przerażające! Oni do niczego nie pasują! Przeprowadziłem rozkłady Poissona uwzględniając tuzin różnych czynników i żaden z nich nie daje równania. Ekstrapolacja Pareto też nie wychodzi. Nasi agenci nie mogą z nimi nawet porozmawiać dwaj zginęli próbując. Klasa rządząca jest nieosiągalna, a pozostali po prostu milczą albo odchodzą.

Zamierzam zaryzykować i spróbować pogadać z Lig-magte. Może uda mi się przemówić mu do rozsądku. Wątpię, czy mi się powiedzie. i istnieje możliwość, że ucieknie się do przemocy. Arystokracja tutejsza jest niezwykle skłonna do przemocy. Jeżeli wrócę cało, nie otrzymasz tego listu. W przeciwnym razie żegnaj, Ihjelu. Spróbuj, może powiedzie ci się lepiej niż mnie.

Aston Meruu

P.S. Jest pewien problem z personelem. Mają być wybawcami; tymczasem wszyscy bez wyjątku nienawidzą Disańczyków. Obawiam się, że ja też.

Brion zapamiętał wszystkie istotne informacje, jakie znalazł w liście. Musiał znaleźć jakiś sposób, żeby dowiedzieć się, co to jest ekstrapolacja Pareto, nie zdradzając się jednocześnie ze swoją niewiedzą. Gdyby personel wiedział, jakiego niedoświadczonego dyrektora im przysłano, w ciągu pięciu minut w budynku nie byłoby żywej duszy. Rozkład Poissona nie był dla niego pustym słowem. Stosowano go w fizyce do obliczania prawdopodobieństwa zajścia zdarzenia, które zawsze było prawdziwe, na przykład liczby cząstek emitowanych w krótkim czasie przez kawałek radioaktywnej materii. Kontekst, w którym pojęcie to pojawiało się w liście Mervva, wskazywał, że socjologom udało się zastosować ten wzór do badań nad społeczeństwami i populacjami. Przynajmniej na innych planetach. Wydawało się, że Dis wymyka się wszelkim regułom. Ihjel też tak mówił, a śmierć Mervva była tego dowodem. Brion zastanawiał się, kim był ten Lig-magte, który prawdopodobnie zabił Mervva.

Chrząknięcie wyrwało go z zadumy. Uświadomił sobie, że Faussel już od dłuższej chwili stoi przed jego biurkiem. Spojrzał na niego i otarł pot z czoła.

— Pański klimatyzator chyba się zepsuł — powiedział Faussel. — Czy mam powiedzieć mechanikowi, żeby go sprawdził?

— Aparat jest w porządku. Przyzwyczajam się do klimatu Dis. Czego jeszcze chcesz, Faussel?

Zastępca popatrzył nań z powątpiewaniem, którego nie udało mu się ukryć. Z trudem przychodziło mu uwierzyć w prawdę. Położył na biurku stosik papierów.

— Oto bieżące raporty. Jest w nich wszystko, czego do tej poty dowiedzieliśmy się o Disańczykach. Nie ma tego dużo, jednak zważywszy na ich aspołeczne nastawienie, tylko tyle mogliśmy zrobić. — Tknięty nagłą myślą, chytrze przymrużył oczy. — Nic na to nie poradzę, ale niektórzy głośno zastanawiają się nad tym tubylcem, który nas powiadomił. Jak się panu udało go na to namówić? My nigdy nie zdołaliśmy nawiązać z tymi ludźmi żadnego kontaktu, a pan zaledwie zdążył wylądować, a już jeden dla pana pracuje. Nic na to nie poradzę, że ludzie pytają. Mimo wszystko wydaje się nieco dziwne, że nowo przybyły i w dodatku obcy… — urwał w pół zdania.

— Nie mogę zabronić ludziom o tym myśleć — Brion zmierzył go wściekłym spojrzeniem — ale mogę zabronić im gadać. Naszym zadaniem jest nawiązanie kontaktu z Disańczykami i powstrzymanie ich od samobójstwa. Ja w jeden dzień zrobiłem więcej niż wy wszyscy, od kiedy tu przybyliście. Dokonałem tego, ponieważ jestem lepszym fachowcem niż wy. To wszystko, co musicie wiedzieć o tej sprawie. Jesteś wolny. Pobladły ze złości Faussel obrócił się na pięcie i odmaszerował — opowiedzieć wszem wobec, jakim tyranem jest nowy dyrektor. Brion wiedział, że od teraz wszyscy będą go zaciekle nienawidzić — i właśnie o to mu chodziło. Jako tyran mógł nie obawiać się zdemaskowania własnej niewiedzy. A ponadto nienawiść każe im zapomnieć o przygnębieniu i poczuciu klęski, a także skłoni ich do działania. Z pewnością nie będą pracować gorzej niż przedtem.

Spoczywała na nim ogromna odpowiedzialność. Mógł wreszcie pomyśleć, po raz pierwszy od chwili, gdy postawił nogę na tej barbarzyńskiej planecie. Brał na siebie wielki obowiązek. Nie wiedział nic o tym świecie ani o stronach konfliktu. Siedział tu, udając, że kieruje organizacją, o której istnieniu dowiedział się zaledwie kilka tygodni temu. To była przerażająca sytuacja. Czy nie powinien się wycofać?

Była na to tylko jedna odpowiedź. Brzmiała: „nie”. Dopóki nie znajdzie się ktoś, kto zrobi to lepiej, Brion zdawał się najlepszym kandydatem na to stanowisko. A opinia Ihjela też się liczyła. Nie ulegało wątpliwości, że Ihjel był przekonany, iż Brion jest jedynym, któremu w tak trudnych warunkach mogło się powieść.

Lepiej na tym poprzestać. Jeżeli ma jakieś wątpliwości, to najlepiej będzie, jeśli o nich zapomni. Oprócz wszystkich innych powodów, należało również wziąć pod uwagę względy lojalności. Ihjel był Anvharczykiem i Zwycięzcą. Może to prowincjonalne nastawienie w tym wielkim wszechświecie — Anvhar leżał tak daleko stąd — lecz honor jest bardzo ważny dla mężczyzny, który musi walczyć samotnie. Miał dług względem Ihjela i zamierzał go spłacić.

Kiedy wreszcie podjął decyzję, poczuł się lepiej. Na biurku przed nim stał interkom. Nacisnął guzik oznaczony napisem „Faussel”.

— Tak?

Głos zastępcy był lodowaty i zdradzał przepełniającą go nienawiść.

— Kim jest Lig-magte? I czy poprzedni dyrektor wrócił ze spotkania z nim?

— Magte to tytuł oznaczający w przybliżeniu szlachcica lub lorda. Lig-magte jest miejscowym władcą. Mieszka na skraju miasta w brzydkiej budowli podobnej do sterty kamieni. Wydaje się być tubą grupy magterów, którzy wywołali tę idiotyczną wojnę. Co do drugiego pytania, to muszę odpowiedzieć: i tak, i j nie. Na drugi dzień znaleźliśmy pod drzwiami obdartą ze skóry czaszkę. Dowiedzieliśmy się, że to głowa Mervva, ponieważ : lekarz zidentyfikował mostek w górnej szczęce. Rozumie pan?!

Faussel stracił panowanie nad sobą i prawie wykrzyczał ostatnie słowa. Po jego zachowaniu można było sądzić, że wszyscy tu byli bliscy załamania nerwowego. Brion przerwał mu szybko:

— Wystarczy, Faussel. Powiedz doktorowi, że chcę się z nim jak najszybciej zobaczyć.

Rozłączył się i otworzył pierwszą teczkę. Przed wyjściem do gabinetu lekarza zdążył przerzucić raporty i ponownie przeczytać najważniejsze z nich. Nałożył ciepły płaszcz i wyszedł z biura. Nieliczni pozostali jeszcze w pracy urzędnicy odwracali się do niego plecami.

Doktor Stine miał różową i błyszczącą łysinę oraz gęstą czarną brodę. Podobał się Brionowi. Każdy, kto miał tyle samozaparcia, aby w tym klimacie nosić brodę, stanowił miłą odmianę w porównaniu z dotychczas spotkanymi ludźmi.

— Jak tam nowa pacjentka, doktorze?

Stine przygładził brodę grubymi paluchami i odpowiedział:

— Diagnoza: udar słoneczny. Rokowanie: całkowity powrót do zdrowia. Stan obecny dobry, jeżeli wziąć pod uwagę odwodnienie i rozległe oparzenia. Opatrzyłem ją i podaję jej roztwór soli fizjologicznej. Niewiele brakowało, a skończyłoby się gorzej. Teraz śpi po środkach nasennych.

— Chciałbym, żeby jutro rano była na nogach, zdolna do pracy. Czy będzie w stanie, skoro otrzymała jakieś środki psychotropowe?

— Będzie, ale to mi się nie podoba. Mogą wystąpić jakieś uboczne skutki, na przykład długotrwałe otępienie. To ryzykowne.

— Ryzyko, które musimy podjąć. Za niecałe siedemdziesiąt godzin ta planeta ma zostać zniszczona. Wobec nadrzędnego celu, jakim jest zapobieżenie temu, nie liczę się ani ja, ani nikt z personelu. Czy to jasne?

Doktor mruknął coś w gąszcz swojej brody i zmierzył Briona wzrokiem.

— Jasne — odparł niemal ucieszony. — To prawdziwa przyjemność spotkać wreszcie kogoś, kto nie poddaje się rozpaczy. Jestem z panem!

— No, to może mi pan w czymś pomóc. Sprawdziłem listę personelu i stwierdziłem, że wśród dwudziestu ośmiu pracowników, oprócz pana nie ma innego specjalisty od nauk biologicznych.

— Ta nędzna banda teoretyków i naciskaczy guzików! Żaden z nich nie nadaje się do pracy w terenie.

Doktor czubkiem buta przycisnął pedał pojemnika na śmieci i demonstracyjnie splunął do środka.

— Zatem zamierzam pana prosić o odpowiedź na parę prostych pytań — powiedział Brion. — To dość niezwykła sytuacja i standardowe działania nie mają tu sensu. Nawet rozkład Poissona i ekstrapolacja Pareto nie dają się tu zastosować.

Stine kiwnął głową i Brion odetchnął w duchu. Właśnie wykorzystał cały swój zasób wiedzy o socjologii i nie został zdemaskowany.

— Im dłużej o tym myślę, tym bardziej upewniam się, że to problem biologiczny, mający coś wspólnego z rozległymi zmianami adaptacyjnymi, jakim ulegli w tym piekielnym środowisku Disańczycy. Czy mógłby pan to w jakiś sposób powiązać z ich zdecydowanie samobójczym stosunkiem do bomb kobaltowych?

— Czy mógłbym? Czy mógłbym? — Stine nerwowo krążył po pokoju na swych grubych nóżkach. Ręce założył na plecy. Ma pan cholerną rację, że mógłbym. W końcu znalazł się tu ktoś, kto myśli, a nie tylko wtłukuje cholerne kolumny cyfr w klawiaturę i siedzi, drapiąc się po tyłku i czekając, aż na ekranie ukaże się odpowiedź. Czy pan wie, jak żyją Disańczycy?

Brion potrząsnął głową.

— Ci głupcy tutaj uważają, że obrzydliwie, ale ja twierdzę, że to fascynujące. Tubylcy znaleźli sposoby nawiązywania więzi symbiotycznych z tutejszymi formami życia. Mogą nawet na nich pasożytować. Musi pan zdać sobie sprawę z tego, że żywy organizm zrobi wszystko, aby przetrwać. Rozbitkowie na morzu piją własny mocz, gdy nie mają słodkiej wody. Budzi to obrzydzenie tylko tych szczęśliwców, którzy nigdy nie zaznali pragnienia czy głodu. No, a tu, na Dis, mamy całą planetę rozbitków.

Stine otworzył drzwi apteczki.

— Od gadania o pragnieniu zaschło mi w gardle. Oszczędnymi, precyzyjnymi ruchami wlał wysokoprocentowy alkohol do shakera, rozcieńczył wodą destylowaną i doprawił jakimiś kryształkami ze słoja. Rozlał napój do dwóch szklaneczek i podał jedną Brionowi. Drink był całkiem niezły.

— Co ma pan na myśli mówiąc o pasożytowaniu, doktorze? Czy my wszyscy nie pasożytujemy na niższych formach życia? Na zwierzętach rzeźnych, warzywach i tak dalej?

— Nie, nie, nie zrozumiał pan! Mówiłem o pasożytnictwie w dosłownym znaczeniu tego słowa. Musi pan zrozumieć, że biolog na tej planecie nie jest w stanie wyraźnie odgraniczyć pasożytnictwa od symbiozy, komensalizmu, mutualizmu…

— Dość, dość! — przerwał Brion. — To dla mnie tylko puste dźwięki. Jeżeli na tym opiera się życie tej planety, to zaczynam rozumieć, dlaczego reszta personelu się w tym pogubiła.

— To tylko różne stadia zaawansowania tego samego procesu. Niech pan posłucha. Weźmy na przykład pewien rodzaj skorupiaka żyjącego tu w jeziorach, bardzo podobnego do zwykłego kraba. Ma duże szczypce, którymi przytrzymuje anemony, wiciowate zwierzęta morskie pozbawione zdolności poruszania się. Skorupiak wymachuje nimi wokół, by gromadzić żywność i zjada kawałki, które są dla nich zbyt wielkie. To jest właśnie mutualizm: dwa stworzenia żyjące i działające razem, chociaż zdolne do życia samodzielnego. Dalej, tenże skorupiak na pasożyta bytującego w jego skorupie, zdegenerowaną formę małża, który zatracił wszelką zdolność ruchu. To rzeczywisty pasożyt, czerpiący z niego pożywienie i nie dający niczego w zamian. We wnętrznościach tego małża żyje z kolei pierwotniak odżywiający się tym, co wchłania jego gospodarz. A jednak ten mikroorganizm nie jest pasożytem, jak można by przypuszczać, lecz symbiontem. Odbiera pokarm małżowi, ale jednocześnie wydziela pewien związek wspomagający jego trawienie. Rozumie pan? Wszystkie te formy życia egzystują w skomplikowanej współzależności.

Brion w zadumie zmarszczył brwi, sącząc trunek.

— Teraz to zaczyna mieć jakiś sens. Symbioza, pasożytnictwo i cała ta reszta są jedynie terminami określającymi odmiany tego samego procesu koegzystencji. I zapewne ich stopnie zaawansowania i złożoności czynią te stosunki tak trudnymi do zdefiniowania.

— Otóż właśnie. Na tej planecie życie jest tak trudne, że gatunki konkurencyjne niemal wyginęły. Pozostało tylko kilka takich, które żerują na innych. W tym wyścigu do przetrwania zwyciężyły współpracujące ze sobą i współzależne formy życia. Celowo użyłem określenia „formy życia”. Żywe istoty są tu zazwyczaj skrzyżowaniem rośliny i zwierzęcia, coś jak porosty, które rosną wszędzie. Disańczycy mają stworzenie, nazywają je „vaede”, które wykorzystują jako źródło wody w czasie podróży. Stwór ten posiada pewną zdolność poruszania się, jak zwierzę, a jednocześnie prowadzi fotosyntezę i magazynuje wodę jak roślina. Kiedy Disańczyk pije z niego, on w tym czasie żywi się jego krwią.

— Wiem — rzekł kwaśno Brion. — Piłem z takiego. Tu może pan obejrzeć ślady skaleczeń. Zaczynam rozumieć, jak Disańczycy dostosowali się do warunków tej planety, i dochodzę do wniosku, że musiało to zmienić ich psychikę. Czy sądzi pan, iż miało to jakiś wpływ na strukturę tutejszego społeczeństwa?

— I to poważny. Jednak może wysuwam zbyt daleko idące wnioski. Zapewne pańscy naukowcy na górze potrafią wyjaśnić o lepiej, mimo wszystko to ich działka.

Brion przestudiował raporty o strukturze społecznej i nie rozumiał z nich ani słowa. Stanowiły kompletnie niepojętą gmatwaninę nieznanych symboli i zagadkowych wykresów.

— Proszę mówić dalej, doktorze — nalegał. — Jak do tej pory raporty socjologów są bezwartościowe. Brakuje w nich istotnych wniosków. Na razie jest pan jedynym, który był w tanie udzielić mi sensownych informacji.

— No, więc dobrze, zwalę to panu na głowę. Tak jak ja to widzę, nie mamy tu żadnego społeczeństwa, tylko bandę zdeklarowanych indywidualistów: każdy sobie, odżywiając się innymi formami życia. Jeśli mają jakąś społeczność, to jest ona zorientowana na odmienne formy życia na tej planecie, a nie na innych ludzi. Może to dlatego pańskie obliczenia się nie zgadzają. Są przystosowane do społeczeństw ludzkich, a ci udzie we wzajemnych stosunkach zachowują się zupełnie inaczej.

— A co z tutejszą arystokracją, czyli magterami, którzy budują warownie i są powodem całego zamieszania?

— Tego nie potrafię wyjaśnić — przyznał dr Stine. — Do tego miejsca moje teorie wydają się trzymać kupy i mieć sens. Jednak magterowie do nich nie pasują i nie mam pojęcia dlaczego. Są całkowicie odmienni od reszty Disańczyków. Swarliwi, żądni krwi i międzyplanetarnych podbojów. Nie rządzą Dis; nie w ścisłym znaczeniu tego słowa. Mają władzę, ponieważ nikt inny jej nie chce. Wydają przybyszom z innych światów licencje na eksploatację złóż, dlatego że inni wcale nie wykazują chęci posiadania. Może to ślepa uliczka, ale gdyby pan odkrył przyczynę tej odmienności, mogłoby to stanowić rozwiązanie naszych obecnych problemów.

Po raz pierwszy od chwili przybycia na Dis Brion poczuł Przypływ entuzjazmu. Wreszcie zaświtała słaba nadzieja na to, że w ogóle istnieje jakieś wyjście z tej trudnej sytuacji. Opróżnił szklaneczkę i wstał.

— Mam nadzieję, że jutro wcześnie obudzi pan pacjentkę, doktorze. Może rozmowa z nią okaże się równie interesująca dla pana, jak i dla mnie. Jeżeli to, co mi pan powiedział, jest prawdą, to ona może znaleźć nam klucz do zagadki. To profesor Lea Morees, prosto z Ziemi, mająca dyplomy z egzobiologii i antropologii oraz głowę nabitą dużą wiedzą.

— Cudownie! — wykrzyknął Stine. — Będę dobrze opiekował się tą główką, nie tylko dlatego, że jest taka ładna, ale i ze względu na jej mądrość. Mimo że stoimy na skraju atomowej przepaści, odczuwam dziwny przypływ optymizmu — po raz pierwszy, od kiedy wylądowałem na tej planecie.

9

Słysząc ogłuszający huk, strażnik, pilnujący frontowego wejścia do budynku fundacji, podskoczył i chwycił za broń. Zbaraniały, natychmiast puścił kolbę miotacza uświadamiając sobie, że było to tylko kichnięcie — chociaż istotnie gargantuiczne. Nadchodził Brion, pociągający nosem i szczelnie opatulony grubym płaszczem.

— Wychodzę, zanim złapię zapalenie płuc — powiedział. Zdziwiony strażnik zasalutował i sprawdziwszy ekrany czujnika zbliżeniowego wypuścił Briona na zewnątrz. Ciężkie drzwi zamknęły się z łoskotem za Anvharczykiem. Ulica była jeszcze rozgrzana od słońca i Brion odetchnął z ulgą, rozpinając płaszcz.

Miał zamiar odbyć rekonesans, po części połączony z chęcią rozgrzania się. W budynku nie miał już nic do roboty: personel dawno zakończył pracę i udał się na spoczynek. Brion po półgodzinnej drzemce zbudził się wypoczęty i gotowy do działania. Przeczytał kilkakrotnie raporty, notując w pamięci wszystkie zrozumiałe fragmenty. Teraz, gdy reszta pracowników fundacji spała, mógł lepiej poznać główne miasto Dis.

Krocząc ciemnymi ulicami, zdał sobie sprawę z tego, jak odmienny od tego, jaki znał, był disański styl życia. Nazwa miasta — Hovedstad — w języku tubylców oznaczała „główne miejsce”. I rzeczywiście, nie było ono niczym ponadto. Tylko obecność przybyszów z innych światów czyniła je miastem. Na opuszczonych budynkach, które mijał, widniały nazwy kompanii górniczych, handlowych lub transportowych. Żaden nie był teraz zamieszkany. W niektórych nadal paliły się światła, zapalane automatycznie, okna innych były ciemne. Tubylczych budynków nie było tu wiele i wydawały się nie na swoim miejscu wśród wzniesionych przez przybyszów konstrukcji ze sprasowanego i stopionego piasku. Brion przyjrzał się jednemu z domów, skąpo oświetlonemu blaskiem padającym z pobliskiego neonu „VEGAN SMELTERS, LTD”.

Dom składał się z jednej dużej izby, wzniesionej bez fundamentów. Był pozbawiony okien, a budulec wyglądał na rodzaj plecionki oblepionej twardą jak kamień gliną. Otwór wejściowy nie był niczym zamknięty i Brion zaczął się już zastanawiać, czy nie wejść do środka, gdy stwierdził, że jest śledzony.

Dźwięk był bardzo cichy, niemal niedosłyszalny. W normalnych okolicznościach Brion nie zwróciłby nań uwagi, ale teraz cały zamienił się w słuch. Ktoś za nim szedł, kryjąc się w mroku. Brion przycisnął się do muru. Niemal na pewno był to jakiś Disańczyk. Brionowi przypomniała się ucięta głowa Mervva, którą znaleziono pod drzwiami fundacji.

Ihjel nauczył go wykorzystywać zdolności empatyczne. Posłużył się nimi teraz. To było trudne: w tych ciemnościach niczego nie mógł być pewien. Wyczuł jakieś emocje — czy tylko mu się zdawało? I dlaczego wydawały mu się dziwnie znajome…? Nagle przyszło mu coś do głowy.

— Ulv — powiedział szeptem. — To ja, Brion. Skulił się, gotów odparować cios.

— Wiem — odpowiedział cichy szept z ciemności. — Nic nie mów. Idź dalej w tym samym kierunku.

Zadawanie pytań nie miało teraz sensu. Brion natychmiast odwrócił się i wykonał polecenie. Zabudowa stawała się coraz rzadsza. Spojrzawszy w końcu na piasek pod nogami stwierdził, że znów znalazł się na pustyni. To mogła być pułapka — nie rozpoznał szepczącego głosu — ale musiał zaryzykować. Z mroku wyłoniła się jakaś postać i gorąca dłoń lekko dotknęła ramienia Briona.

— Pójdę przodem. Trzymaj się blisko mnie.

Tym razem słowa wypowiedziane były już nie tak cicho i Brion poznał głos Ulva. Nie czekając na odpowiedź, Ulv odwrócił się i wtopił w mrok. Brion pośpieszył za nim i już po chwili szli obok siebie przez pagórki nie kończących się wydm. Piach zmienił się w spaloną ziemię, spękaną i poprzecinaną kamienistymi parowami. Zeszli do jednego z nich, stopniowo przechodzącego w szeroki wąwóz. Minęli załom ściany i Brion dostrzegł przyćmiony, żółty blask dobywający się z nisko umieszczonego otworu.

Ulv opadł na czworaki i zniknął w wąskiej dziurze. Brion ruszył za nim, próbując nie zwracać uwagi na rosnące napięcie i niepokój. Czołgając się z opuszczoną głową, był praktycznie bezbronny. Usiłował pozbyć się tej myśli, składając ją na karb obawy wywołanej niezwykłością sytuacji.

Tunel był krótki i prowadził do większej komory. Brion usłyszał szuranie stóp i jednocześnie poczuł emanację gwałtownej nienawiści. Zanim wydostał się z tunelu — pułapki i przetoczył po ziemi wyciągając broń, minęły nieskończenie długie sekundy. W tym czasie mógł zginąć. Stojący nad nim Disańczyk trzymał w ręku kamienny topór o krótkim trzonku, szykując się do zadania śmiertelnego ciosu. Ulv trzymał go za ramię dzierżące toporek, nie pozwalając ostrzu opaść. Żaden ze zmagających się nie powiedział ani słowa, a jedynym dźwiękiem było szuranie stwardniałych podeszew ich stóp na piasku. Brion cofnął się ostrożnie, celując w nieznajomego Disańczyka. Ten wpatrywał się weń palącym spojrzeniem i wypuścił broń z ręki dopiero wtedy, gdy stwierdził, że atak się nie powiódł.

— Po coś go tu przyprowadził? — warknął do Ulva. Czemu go nie zabiłeś?

— On jest tu po to, żebyśmy mogli go wysłuchać, Gebk. To ten, o którym ci mówiłem, że znalazłem go na pustyni.

— Wysłuchamy, co ma do powiedzenia, a potem go zabijemy — Gebk wyszczerzył zęby.

To nie był żart — było to powiedziane zupełnie serio. Brion wyczuwał to, ale wiedział, że przynajmniej w tej chwili nic mu nie grozi. Wepchnął broń do kabury i po raz pierwszy rozejrzał się wokół.

Kopulasta izba była wciąż nagrzana od upału. Ulv zdjął z ramion okrycie, którym chronił się od chłodu i złożywszy je, owinął sobie wokół bioder jak sarong i wepchnął pod pas z przyborami. Mruknął coś niezrozumiałego i gdy otrzymał mrukliwą odpowiedź, Brion dostrzegł kobietę i dziewczynkę. Siedziały pod przeciwległą ścianą jaskini, przy stercie włóknistych roślin. Były nagie, okryte tylko zmierzwionymi włosami sięgającymi im do połowy pleców, bo pasa z dziwnymi przyrządami nie można było uznać za odzienie. Dziecko też nosiło małą kopię takiego pasa. Odłożywszy kawałek rośliny, którą przeżuwała, kobieta poczłapała do ogniska oświetlającego pomieszczenie. Na palenisku stał gliniany garnek, z którego nabrała trzy miski jedzenia i podała mężczyznom. Strawa miała okropną woń i Brion jedząc starał się nie zwracać uwagi ani na smak, ani zapach tej mdłej papki. Jadł palcami tak jak tamci i nie odzywał się. Trudno powiedzieć, czy to milczenie należało do rytuału, czy też było nawykiem. W każdym razie miał teraz okazję poznać bliżej disański styl życia.

Jaskinia była niewątpliwie sztucznym tworem, bo w twardej glinie . widać było wyraźne ślady narzędzi — z wyjątkiem fragmentu ściany znajdującego się naprzeciw wejścia, pokrytego plątaniną korzeni, wyrastających z podłogi i znikających w glinianym sklepieniu. Były one zapewne powodem powstania tej jaskini. Cienkie korzenie były starannie poskręcane i splecione ze sobą, tak że na środku tworzyły jeden korzeń grubości męskiego ramienia. Zwisały z niego cztery vaede: Ulv umieścił tam swoje, zanim usiadł. Stworzenie musiało natychmiast wbić zęby w korzeń, bo wisiało samo — następne ogniwo disańskiego cyklu życiowego. Najwyraźniej korzenie były źródłem wody dla vaede, a tym samym dla ludzi.

Brion zdawał sobie sprawę z utkwionych w nim spojrzeń obrócił się i uśmiechnął do dziewczynki. Nie mogła mieć więcej niż sześć lat, lecz była już Disanką w każdym calu. Nie odpowiedziała uśmiechem ani nie zmieniła wyrazu twarzy, całkiem nie dziecinnej przez swą nieruchomość. Jej ręce i szczęki ani na chwilę nie przerywały pracy nad kawałkami włóknistej rośliny, które kładła przed nią matka. Dziewczynka rozszczepiała je małym nożykiem i wydobywała nasiona. Następnie obierała je — częściowo skrobiąc innym narzędziem, a częściowo rozgniatając zębami. Usunięcie grubej łupiny zabierało długie minuty; rezultat nie wydawał się tego warty: w końcu ukazywało się coś małego i wijącego się — dziewczynka natychmiast to połykała i brała się za następny strąk.

Ulv odstawił glinianą miskę i czknął.

— Zaprowadziłem cię do miasta, tak jak powiedziałem rzekł. — Czy ty zrobiłeś to, co powiedziałeś?

— A co obiecał? — zapytał Gebk.

— Że powstrzyma wojnę. Zrobiłeś to?

— Próbuję jej zapobiec — rzekł Brion. — Jednak to nie jest takie proste. Będę potrzebował pomocy. To wasze życie chcę uratować — wasze i waszych rodzin. Gdybyście mi pomogli…

— Gdzie leży prawda? — przerwał mu gwałtownie Ulv. Wszystko co słyszę, brzmi dziwnie i w żaden sposób nie można odróżnić prawdy od kłamstwa. Od tak dawna, że niemal od zawsze, robiliśmy to, co nam mówili magterowie. Przynosiliśmy im żywność, a oni dawali nam metal, a czasem wodę, kiedy jej potrzebowaliśmy. Jak długo robiliśmy, co każą, nie zabijali nas. Ich życie jest złe, ale dostałem od nich brąz na moje narzędzia. Powiedzieli, że zabiorą dla nas świat ludziom z nieba, a to jest dobre.

— Zawsze wiedzieliśmy, że ludzie z nieba są źli i jedyną dobrą rzeczą jest zabijanie ich — powiedział Gebk.

Brion ujrzał wyraźnie widoczną na twarzach obu Disańczyków nienawiść.

— Czemu zatem nie zabiłeś mnie, Ulv? — zapytał. — Wtedy, na pustyni, albo dziś wieczorem, gdy powstrzymałeś Gebka? — Mogłem. Jest jednak coś ważniejszego. Gdzie jest prawda? Czy mamy wierzyć w to, w co zawsze wierzyliśmy? Czy też słuchać tego?

Rzucił Brionowi mały kawałek plastiku, nie większy od dłoni. W jednym rogu cienkiej jak opłatek płytki był metalowy przycisk, a obok — wytłoczony prosty obrazek. Brion przysunął go do ognia i zobaczył rysunek człowieka naciskającego guzik kciukiem i wskazującym palcem. To był miniaturowy odtwarzacz: przyciśnięcie mechanizmu dostarczało energii wystarczającej do odtworzenia zapisanej informacji. Plastikowa płytka drgała, działając jak głośnik.

Chociaż głos był cichy i piskliwy, słowa były całkowicie zrozumiałe. Był to apel do Disańczyków, żeby nie słuchali magterów. Głos wyjaśniał, że magterowie rozpętali wojnę, która może zakończyć się tylko jednym — zniszczeniem Dis. Tylko jeśli przestaną słuchać magterów i wydadzą ich broń, mogą mieć nadzieję.

— Czy te słowa są prawdą? — spytał Ulv.

— Tak — odparł Brion. — Może i są prawdą — rzekł Gebk — ale my nic nie możemy zrobić. Byłem z moim bratem, kiedy ta mówiąca rzecz spadła z nieba, a on wysłuchał jej i zaniósł ją do magterów, żeby ich o to zapytać. Zabili go. Powinien był się tego spodziewać. Magterowie zabiją nas, jeśli się dowiedzą, że słuchamy tych słów.

— A te słowa mówią nam, że umrzemy, jeśli będziemy słuchać magterów! — krzyknął Ulv łamiącym się głosem… Nie bał się — był rozgniewany niemożnością wyboru któregoś z przeciwstawnych punktów widzenia. Dotychczas jego świat był czarno — biały, z niewielką liczbą pośrednich odcieni.

— Są rzeczy, które możecie zrobić, żeby zapobiec wojnie, nie robiąc krzywdy sobie ani magterom — powiedział Brion, szukając sposobu przekonania ich.

— Powiedz jakie — mruknął Ulv.

— Nie byłoby wojny, gdyby można porozumieć się z magterami, sprawić, aby wysłuchali głosu rozsądku. Oni zabiją was wszystkich. Możesz powiedzieć mi, jak rozmawiać z magterami, tak żeby zrozumieli…

— Nikt nie może przekonać magterów — wtrąciła się kobieta. — Jeśli powiesz im coś innego, zabiją cię, tak jak zabili brata Gebka. Tak więc łatwo ich zrozumieć. Tacy są. Oni się nie zmieniają.

Włożyła z powrotem do ust kawałek rośliny, którą zmiękczała dla dziecka. Jej usta były głęboko popękane i poznaczone bliznami, a zęby starte niemal do dziąseł.

— Mor ma rację — powiedział Ulv. — Z magterami się nie rozmawia. Co jeszcze można zrobić?

Brion spojrzał na obu mężczyzn i, zanim odpowiedział, przeniósł ciężar ciała z nogi na nogę. W ten sposób palce jego prawej dłoni znalazły się tuż przy kolbie miotacza.

— Magterowie mają bomby, które zniszczą Nyjord — to sąsiednia planeta, gwiazda na waszym niebie. Gdybym wiedział, gdzie są te bomby, zabrałbym je i nie byłoby wojny.

— Chcesz, żebyśmy pomagali demonom z nieba przeciw naszemu ludowi! — wykrzyknął Gebk, zrywając się z ziemi. Ulv powstrzymał go, ale gdy się odezwał, jego głos był zimny. — Żądasz zbyt wiele. Teraz odejdź.

— Czy pomożecie mi? Czy pomożecie mi powstrzymać wojnę? — pytał Brion, wiedząc, że posunął się za daleko, ale nie mógł się już wycofać.

Gniew sprawił, że zapomnieli, po co tu przyszedł:

— Żądasz zbyt wiele — powtórzył Ulv. — Teraz idź. Porozmawiamy o tym.

— Czy zobaczymy się znowu? Jak mogę was znaleźć?

— Sami cię znajdziemy, jeśli zechcemy z tobą porozmawiać — odpowiedział Ulv.

Jeżeli dojdą do wniosku, że kłamie, to już ich więcej nie zobaczy. Nic na to nie mógł poradzić.

— Ja już zdecydowałem — rzekł Gebk, wstając i zarzucając sobie okrycie na ramiona. — Kłamiesz i ludzie z nieba też kłamią. Jeżeli cię znów zobaczę, zabiję cię.

Wszedł do tunelu i zniknął.

Wszystko zostało już powiedziane. Brion wyszedł za nim, ostrożnie upewniwszy się, że Gebk naprawdę odszedł. Ulv odprowadził go do miejsca, skąd było już widać światła Hovedstad. Tubylec przez cały czas milczał jak zaklęty i wreszcie zniknął bez słowa. Brion zadrżał z zimna i szczelniej owinął się płaszczem. Przygnębiony, poszedł z powrotem ku cieplejszym ulicom miasta.

Nadchodził świt, gdy dotarł do siedziby fundacji; przy głównym wejściu był już inny strażnik. Żadne prośby czy groźby nie były w stanie przekonać go, żeby otworzył drzwi, dopóki nie zjawił się Faussel, ziewający i mrugający zaspanymi oczyma. Zaczął utyskiwać, lecz Brion przerwał mu i kazał natychmiast ubrać się i stawić do pracy. Wciąż czując dziwne uniesienie, pospieszył do swego biura, gdzie przeklął nadgorliwca, który znów nastawił klimatyzator na chłodzenie. Wyłączył urządzenie i usunął ze środka różne części. Na pewno pozostanie na dłużej zepsute.

Przyszedł Faussel, wciąż jeszcze ziewając — najwidoczniej nie zaliczał się do rannych ptaszków.

— Idź i przynieś kawy, zanim upadniesz na nos — polecił Brion. — Dwie filiżanki. Ja też się napiję.

W przypływie entuzjazmu zapomniał o kampanii budzenia nienawiści do siebie, jaką wcześniej rozpoczął.

— To nie będzie konieczne — odparł niechętnie Faussel. Jeżeli pan chce, mogę zamówić jedną w kantynie. — Powiedział to w najbardziej odpychający sposób, na jaki mógł się zdobyć tak wcześnie rano.

— Jak chcesz — odparł Brion krótko, znów wchodząc w rolę. — Ale jeżeli ziewniesz jeszcze raz, to wpiszę ci naganę do akt. Czy to jasne? Teraz możesz mi zreferować stan dotychczasowych kontaktów organizacji z Disańczykami. Jak się do nas odnoszą?

Faussel stłumił ziewnięcie, omal się przy tym nie dusząc. — Sądzę, że patrzą na ludzi z CRF jak na głupków, proszę pana. Oni nienawidzą wszystkich przybyszów: historię opuszczenia ich i pozostawienia samym sobie przekazywano z pokolenia na pokolenie. Tak więc, zgodnie z ich logiką, my też powinniśmy ich nienawidzić albo zostawić samym sobie. Zamiast tego zostaliśmy tu i dajemy im żywność, wodę, lekarstwa oraz narzędzia. Dlatego pozwalają nam tu być. Myślę, że uważają nas za dobrodusznych idiotów i pozwolą nam zostać tak długo, jak długo nie będziemy im sprawiać żadnych kłopotów.

Bezskutecznie usiłował ukryć ziewnięcie, więc Brion odwrócił wzrok.

— A co z Nyjordczykami? Co oni wiedzą o naszej pracy? Brion spojrzał za okno, na zakurzone budynki ostro rysujące się na tle purpurowego słońca wschodzącego nad pustynią.

— Nyjord współpracuje z nami i dysponuje pełnymi informacjami o wszystkich fazach tej operacji. W ramach swoich możliwości udzielają nam pełnej pomocy.

— No, to teraz przyszła pora, żeby udzielili większej. Czy mogę się skontaktować z dowódcą ich floty?

— Mamy z nim bezpośrednie połączenie przez scrambler. Załatwię to.

Faussel pochylił się nad biurkiem i przyciskami interkomu wybrał jakiś numer. Na ekranie pojawiły się czarno — białe wzory: zgłosił się program szyfrujący.

— To wszystko, Faussel — powiedział Brion. — Chcę przeprowadzić tę rozmowę w cztery oczy. Jak nazywa się dowódca?

— Profesor Krafft. Jest fizykiem. Oni w ogóle nie mają tam wojskowych, więc zlecili mu konstrukcję bomb i broni energetycznej. Nadal tam dowodzi.

Faussel wyszedł, bezwstydnie ziewając.

Profesor Krafft był bardzo stary. Miał rzadkie, siwe włosy i oczy otoczone pajęczyną zmarszczek. Jego obraz zadrgał, a potem wygładził się, gdy zadziałał scrambler.

— Pan musi być Brionem Branddem — powiedział starzec. — Muszę panu powiedzieć, że wszystkim nam tu jest bardzo przykro słyszeć, iż pański przyjaciel Ihjel i dwaj jego koledzy zginęli, przybywszy z tak daleka, żeby nam pomóc. Jestem pewien, że jest pan bardzo szczęśliwy mogąc nazywać go swoim przyjacielem.

— No… tak, oczywiście — rzekł Brion, z trudem zbierając myśli. Teraz, kiedy troskał się o przyszłość całej planety, niemal zapomniał o nocnej zasadzce. — To miło z pańskiej strony, że pan tak uważa. Jednak, jeśli można, chciałbym dowiedzieć się od pana kilku rzeczy.

— Wszystko, co będziemy w stanie zrobić. Jesteśmy do pańskiej dyspozycji. Jednak zanim zaczniemy, przekażę panu podziękowania naszej Rady za pańską pomoc i przyłączenie się do nas. Nawet jeżeli w końcu będziemy zmuszeni zrzucić bomby, nigdy nie zapomnimy, że pańska organizacja zrobiła wszystko co możliwe, żeby uniknąć nieszczęścia.

To ponownie zbiło Briona z tropu. Przez moment zastanawiał się, czy Krafft jest z nim szczery, później zorientował się, że tamten mówi w dobrej wierze. Ujęło go to za serce. Przyszło mu do głowy, że teraz ma dodatkowe powody, by pragnąć, żeby wojna zakończyła się bez żadnych strat po obu stronach. Miał wielką ochotę odwiedzić Nyjord i poznać jego mieszkańców.

Profesor Krafft czekał spokojnie i cierpliwie, aż Brion zebrał myśli i odparł:

— Wciąż mam nadzieję, że zdążymy. Właśnie o tym chciałem z panem porozmawiać. Chcę się spotkać z Lig — magte i sądzę, że będzie lepiej, jeśli będę miał do tego jakiś pretekst. Czy ma pan z nim kontakt?

Krafft potrząsnął głową.

— Trudno to nazwać kontaktem. Kiedy zaczęły się te kłopoty, wysłałem im radionadajnik, żebyśmy mogli porozmawiać bezpośrednio. Jednak on tylko przekazał mi ultimatum w imieniu wszystkich magterów. Nie chce słyszeć o niczym innym, tylko o naszej bezwarunkowej kapitulacji. Nadajnik jest włączony, ale powiedział, że to jedyna wiadomość, na jaką odpowie.

— Szanse na to, że kiedykolwiek do tego dojdzie, są raczej niewielkie — zauważył Brion.

— Była taka możliwość, w pewnej chwili. Mam nadzieję, że zdaje pan sobie sprawę, że decyzja zbombardowania Dis nie została podjęta pochopnie. Bardzo wielu ludzi, w tym i ja, głosowało za bezwarunkowym poddaniem się. Zostaliśmy przegłosowani niewielką liczbą głosów.

Brion zaczął się już przyzwyczajać do takich nieoczekiwanych wypowiedzi i przyjął to stwierdzenie bez mrugnięcia okiem. — Czy na Dis są jeszcze jacyś wasi ludzie? A może jakieś oddziały, które mógłbym wezwać na pomoc? Istnieje możliwość, chociaż to mało prawdopodobne, że odkryję, gdzie są bomby atomowe i wtedy moglibyśmy je zniszczyć niespodziewanym atakiem.

— W Hovedstad nie ma ani jednego naszego człowieka. Wszyscy, którzy nie zostali ewakuowani, nie żyją. Mamy tu jednak przygotowane do lądowania oddziały desantowe, na wypadek gdyby odkryto miejsce, gdzie są ukryte bomby. Disańczycy muszą utrzymywać miejsce ich ukrycia w tajemnicy, gdyż mamy ludzi i sprzęt, którym możemy zniszczyć każdy obiekt. Mamy też agentów i innych ochotników szukających tego ukrytego arsenału. Jak do tej pory nie powiodło im się, a większość zginęła zaraz po wylądowaniu. — Krafft zawahał się. — Jest jeszcze jedna grupa, o której powinien pan wiedzieć. Powinien pan dysponować pełnymi informacjami. Kilku naszych ludzi jest na pustyni koło Hovedstad. Nie mają na to oflcjalnej zgody, chociaż wśród naszego społeczeństwa cieszą się znaczną popularnością. To przeważnie młodzi ludzie, działający po partyzancku, bez większych skrupułów siejący śmierć i zniszczenie. Próbują zlokalizować broń przy użyciu siły.

To była, jak na razie, najlepsza wiadomość. Brion opanował podniecenie i z kamiennym wyrazem twarzy powiedział:

— Nie wiem, jak daleko może sięgać nasza współpraca, ale może mógłby mi pan powiedzieć, jak się z nimi skontaktować? Krafft pozwolił sobie na nikły uśmiech.

— Podam panu długość fali, na jakiej może ich pan złapać. Nazywają siebie „Armią Nyjordu”. A kiedy będzie pan z nimi rozmawiał, może wyświadczy mi pan grzeczność. Proszę przekazać im wiadomość ode mnie. Chcę, żeby wiedzieli, że sprawy nie stoją źle. Stoją beznadziejnie. Jeden z naszych techników wykrył transmisję energii podprzestrzennej w atmosferze planety. Widocznie Disańczycy wypróbowywali swój generator wcześniej niż oczekiwaliśmy. Wobec tego ostateczny termin upływa o jeden dzień wcześniej. Obawiam się, że zostały wam tylko dwa dni.

W jego oczach malowało się współczucie.

— Przykro mi. Wiem, że to czyni pańskie zadanie jeszcze trudniejszym.

Brion nawet nie chciał myśleć o tym, co oznacza dla niego utrata całego dnia.

— Czy zawiadomiliście już o tym Disańczyków?

— Nie — odparł Krafft. — Dopiero parę minut temu poinformowano nas o tej decyzji. Właśnie przekazujemy ją Lig — magte.

— Czy możecie przerwać nadawanie i pozwolić, abym przekazał mu tę wiadomość osobiście?

— Mogę to zrobić. — Krafft zamyślił się i po chwili dodał: Jednak to oznaczałoby pańską pewną śmierć. Bez wahania zabijali naszych ludzi. Wolałbym przekazać im to przez radio.

— Jeśli pan to zrobi, pokrzyżuje mi pan plany, a może nawet całkowicie je przekreśli pod pozorem ratowania mi życia. Czy moje życie nie należy do mnie? Czy nie mogę z nim robić, co chcę?

Po raz pierwszy Krafft zdradził oznaki gniewu.

— Przykro mi, ogromnie mi przykro. Pozwoliłem, aby współczucie i troska wzięły górę nad sprawami publicznymi. Oczywiście, może pan robić, co pan chce. Nie miałem zamiaru pana powstrzymywać.

Odwrócił się i rzekł coś do kogoś niewidocznego na ekranie. — Rozmowa została odwołana. Ma pan wolną rękę. I szczerze życzymy panu sukcesu. Koniec transmisji.

— Koniec transmisji — potwierdził Brion i ekran zgasł. Faussel! — krzyknął do interkomu. — Przygotuj mi najlepszy i najszybszy pojazd, jaki mamy, kierowcę, który zna teren, oraz dwóch ludzi umiejących obchodzić się z bronią i wykonywać rozkazy. W końcu zaczynamy robić coś konkretnego.

10

— To samobójstwo — mamrotał wyższy strażnik.

— Moje, nie wasze, więc nie martwcie się o to — warknął Brion. — Wasze zadanie to zapamiętać rozkazy i dokładnie je wykonać. A teraz chcę to usłyszeć jeszcze raz.

Strażnik wywrócił oczami w niemym sprzeciwie i wyrecytował bezbarwnym głosem:

— Mamy zostać tu, w pojeździe, i trzymać silnik na chodzie, kiedy pan wejdzie w to rumowisko. Nie dopuścić nikogo do transportera i trzymać ich z daleka, ale strzelać tylko w razie konieczności. Nie wchodzić do środka, obojętnie co się wydarzy, tylko czekać tu na pana. Chyba że wezwie nas pan przez radio: w takim wypadku wkraczamy tam z automatami i rozwalamy wszystko, nie patrząc, kogo trafimy. To tylko w ostateczności.

— Zobaczy pan, że potrafimy to robić — powiedział drugi strażnik, gładząc ciężką lufę karabinu.

— Powiedziałem: w ostateczności — powiedział ze złością Brion. — Jeżeli któryś z was wystrzeli, zanim wydam rozkaz, zapłaci za to, i to zapłaci głową. Chcę, żeby to było jasne. Jesteście tu jako moja tylna straż i odwód, jeśli będę go potrzebował. To moja akcja, i tylko moja, chyba że was wezwę. Zrozumiano?

Zaczekał, aż wszyscy trzej mężczyźni skiną głowami, po czym sprawdził swoją broń — była naładowana. Głupio było iść tam bez broni, ale musiał tak zrobić. Jeden miotacz i tak go nie ocali. Odłożył broń na bok. Komunikator przy kołnierzu działał i dawał sygnał wystarczająco silny, by mógł być słyszany nawet przez najgrubsze mury. Brion zdjął płaszcz, otworzył drzwi i wyszedł w oślepiający blask disańskiego księżyca.

Wokół panowała głęboka cisza, przerywana tylko rytmicznym pomrukiem silnika transportera. Wokół, aż po horyzont, rozciągała się pustynia. Opodal wznosiła się forteca — samotny kopiec czarnych głazów. Brion podszedł bliżej, wypatrując jakiegoś ruchu na murach. Nic się nie poruszało. Pocił się intensywnie, tylko po części z gorąca.

Okrążał fort, bezskutecznie szukając bramy. Bez trudu mógł wejść na górę wąską szczeliną, lecz wydawało mu się niemożliwe, aby była ona jedynym wejściem. Obszedłszy fortecę dokoła przekonał się jednak, że jest właśnie tak. Spojrzał niepewnie na zwężającą się i popękaną rampę, po czym przyłożył złożone dłonie do ust i zawołał:

— Idę na górę. Wasze radio nie działa. Przynoszę wam wiadomość, na którą czekacie.

W ten sposób tylko o włos mijał się z prawdą. Nie usłyszał żadnej odpowiedzi — tylko szelest piasku osypującego się po skale i pomruk transportera za plecami. Zaczął się wspinać.

Skała była krucha i musiał uważać, gdzie stawia stopy, walcząc jednocześnie z lękiem nakazującym mu co chwila podnosić głowę i sprawdzać, czy coś na niego nie spada. Kiedy dotarł na górę, był nieźle zdyszany, a całe ciało miał mokre od potu. Nadal nie widział nikogo. Stał na nieforemnym murze, który zdawał się otaczać wewnętrzną część budynku, jednak ponieważ budowla nie miała dziedzińca, mur ten był jego ścianą zewnętrzną, na której opierał się kopulasty dach. Widniało w nim kilka czarnych otworów, prowadzących do wnętrza. Brion obejrzał się transporter był już tylko ledwie widoczną niewyraźną plamką.

Pochyliwszy się, wszedł w najbliższy otwór. W środku także nie było nikogo. Pomieszczenie wyglądało, jakby stworzyła je wyobraźnia szaleńca. Wysokie, o nieregularnym kształcie, bardziej przypominało hol niż komnatę. W drugim końcu podłoga nachylała się, przechodząc w stopnie, które prowadziły do otworu w przeciwległej ścianie i znikały w panujących za nim ciemnościach. Przez szczeliny i otwory wywiercone w grubym, kamiennym murze sączyło się światło. Budulcem były wszędzie takie same, łupkowate, lecz twarde głazy. Brion zszedł po schodach. Napotkał kilka ślepo kończących się korytarzy, aż wreszcie ujrzał przed sobą błysk światła. Ruszył w tym kierunku. W mijanych komnatach widział żywność, metale, a nawet disańskie wyroby o dziwnym kształcie, ale nigdzie nie napotkał żywej duszy. Poświata stawała się coraz jaśniejsza, a korytarz wolno rozszerzał się, aż doprowadził go do ogromnej sali.

Pomieszczenie musiało być sercem tej przedziwnej budowli. Wszystkie te pokoje, przejścia i przedsionki stworzono tylko po to, aby nadać kształt tej olbrzymiej komnacie. Jej ściany wznosiły się łukowato; pomieszczenie było owalne, zwężające się ku górze. Pozbawione stropu, miało kształt ściętego stożka — przez okrągły otwór widać było niebo.

Na środku sali stała grupka ludzi. Patrzyli na Briona. Kątem oka zarejestrował inne szczegóły. beczki, skrzynie, maszyny, radiostację, różne pakunki i węzełki, które w pierwszej chwili wydawały się porozrzucane bez ładu i składu. Nie miał czasu, aby przyjrzeć im się dokładniej. Całą uwagę skupił na zakutanych w togi, zakapturzonych postaciach.

Odnalazł nieprzyjaciół.

Wszystko, co dotychczas przytrafiło mu się na Dis, prowadziło do tej sali. Napad na pustyni, ucieczka, straszliwy żar słońca i piasku. Wszystko to było zaledwie przygrywką. Było niczym. Dopiero teraz czekała go prawdziwa przeprawa.

Nie zaprzątał .sobie głowy takimi myślami. Wyćwiczony odruch kazał mu ugiąć kolana i lekko napiąć mięśnie ramion. Szedł, ostrożnie stawiając kroki, w każdej chwili gotowy uskoczyć przed atakiem, jednak te środki ostrożności okazały się zbędne. Jak do tej pory, niebezpieczeństwo nie wiązało się z bezpośrednim zagrożeniem. Przystanął zdumiony, kiedy zdał sobie z tego sprawę. Żaden z tamtych nie poruszył się ani nie odezwał. Skąd więc wiedział, że byli ludźmi? Byli tak okutani i poowijani w swoje szaty, że widać im było tylko oczy. Nie miał jednak żadnych wątpliwości. Wiedział, kim są. Ich oczy, pozbawione wyrazu i nieruchome, były tak samo puste jak ślepia drapieżnego ptaka. Z takim samym brakiem zainteresowania i współczucia spoglądały na życie, śmierć i rozszarpywanie ofiar. Brion uświadomił sobie to wszystko w ułamku sekundy, nie zamieniwszy z wrogami ani jednego słowa. Nim jeszcze postawił nogę na podłodze sali, wiedział, czemu musi stawić czoła.

Z grupy nieruchomych postaci emanowała lodowata fala braku emocji. Empata dzieli uczucia z innymi. Swoją wiedzę o ich reakcjach czerpie wyczuwając ich emocje: przypływy zainteresowania, nienawiści, miłości, strachu, pożądania, porywy wielkich i małych uczuć, które towarzyszą wszelkim myślom i czynom. Empata ma zawsze świadomość naporu tej nieustannej, bezdźwięcznej fali, czy stara się ją zrozumieć, czy nie. Jest jak człowiek prześlizgujący się spojrzeniem po otwartych stronach tuzina książek naraz. Widzi czcionkę, słowa, rozdziały i zawarte w nich myśli, nawet nie starając się ich pojąć.

Co poczułby taki człowiek, gdyby spojrzał w te książki i zobaczył tylko puste strony? Książki są — ale nie ma słów. Przewraca kartki jednej, drugiej, kartkuje, szukając jakiejś treści. Nie ma żadnej. Wszystkie strony są puste.

Tacy właśnie byli magterowie — pozbawieni wszelkich uczuć. Brion wyczuwał tylko bardzo słabe pulsowanie, które musiało być wywołane podstawowymi impulsami neuronów — automatyczną reakcją nerwów i mięśni utrzymujących organizm przy życiu. Nic więcej. Daremnie szukał innych emocji. Nie był w stanie orzec, czy ci ludzie byli całkiem pozbawieni uczuć, czy też potrafili je przed nim ukrywać.

Od chwili gdy dokonał tego odkrycia, upłynęło niewiele czasu. Grupka stojących nieruchomo magterów spoglądała na niego w milczeniu. Na nic nie czekali; ich nastawienia nie można było w żadnym wypadku nazwać zainteresowaniem. Jednak Brion pojawił się w ich wieży i chcieli wiedzieć dlaczego. Każde ewentualne pytanie czy stwierdzenie byłoby zbędne, tak więc nie odzywali się. Czekali, co powie.

— Przyszedłem porozmawiać z Lig — magte. Który to? Brionowi nie podobał się dźwięk własnego głosu, wątłego wobec ogromu komnaty.

Jeden z nich poruszył się, żeby zwrócić na siebie uwagę. Pozostali nawet nie drgnęli. Nadal czekali.

— Mam dla ciebie wiadomość — rzekł Brion powoli, tak aby wypełnić ciszę w komnacie i pustkę, jaką miał w głowie. Ta rozmowa musiała być odpowiednio poprowadzona. Tylko jak? — Niewątpliwie wiesz, że jestem z CRF, z miasta. Rozmawiałem z ludźmi z Nyjordu. Przekazali mi wiadomość dla ciebie.

Milczenie przedłużało się. Brion nie chciał, aby był to jedynie monolog. Potrzebował faktów, żeby sformułować jakąś opinię i zacząć działać. Oglądanie milczących postaci nic mu nie dawało. Czas płynął, aż w końcu Lig — magte przemówił:

— Nyjordczycy poddają się.

Było to niezwykle dziwne stwierdzenie. Brion nigdy nie zdawał sobie sprawy z tego, w jak znacznym stopniu mowa jest pochodną emocji. Gdyby ten człowiek powiedział to z naciskiem lub entuzjazmem, oznaczałoby to: „Sukces! Wróg się poddaje!” Jednak słowa tamtego nie miały takiego znaczenia. Gdyby powiedziano je ze wznoszącą się modulacją głosu, byłyby pytaniem: „Czy oni się poddają?” Jednak tak też ich nie wypowiedziano. Zdanie nie niosło żadnej innej informacji poza tą, którą była zawarta w znaczeniu poszczególnych słów. Miały one z pewnością jakiś związek ze sposobem kojarzenia, lecz to można byłoby stwierdzić tylko mając dodatkowe informacje, a nie opierając się jedynie na ich brzmieniu. To była jedyna wiadomość od Nyjordczyków, jakiej oczekiwali. Zatem Brion przynosił tę wieść. Jeżeli nie, to nie byli zainteresowani tym, co miał im do powiedzenia.

To był istotny fakt. Jeżeli nie byli zainteresowani, był dla nich bezwartościowy. A skoro przychodził od wrogów, on również był wrogiem. Tak więc zostanie zabity. Udało mu się przewidzieć tok ich rozumowania, tak istotnego dla jego dalszej egzystencji. Takie zachowanie magterów było logiczne — a logika była wszystkim, na czym mógł teraz polegać. Jeżeli chodzi o reakcje emocjonalne, to równie dobrze mógł rozmawiać z robotami albo Obcymi z kosmosu.

— Nie możecie wygrać tej wojny. Przyśpieszenie waszej śmierci będzie jedynym, co osiągniecie.

Powiedział to z najgłębszym przekonaniem, na jakie mógł się zdobyć, w tym samym momencie uświadamiając sobie, że to daremny trud. Jego słowa nie wywołały żadnej reakcji.

— Nyjordczycy wiedzą, że macie bomby kobaltowe i uykryli wasz generator podprzestrzeni. Nie mogą ryzykować. Skrócili termin ultimatum o jeden dzień. Zostało wam półtora dnia, zanim ich bomby spadną i wszyscy zginiecie. Czy wiecie, że… — Czy to ta wiadomość? — zapytał Lig — magte.

— Tak — odpowiedział Brion.

Dwie okoliczności ocaliły mu życie. Odgadł, co się stanie, gdy przekaże im wiadomość. Mimo że nie miał co do tego pewności i opierał się jedynie na podejrzeniach, miał się na baczności. Pomógł mu też błyskawiczny refleks Zwycięzcy.

Ze stanu kompletnego bezruchu Lig — magte przeszedł do nagłego ataku. Skoczył, wyciągając z fałdów togi zakrzywione, obosieczne ostrze. Sztylet przeciął powietrze w miejscu, gdzie przed chwilą stał Brion. Anvharczyk nie miał czasu, by sprężyć się i odskoczyć, lecz w ułamku sekundy rozluźnił mięśnie i upadł na bok. Padając na ziemię, włączył do walki swój umysł. Lig — magte przeleciał obok i odwrócił się, jednocześnie wymierzając pchnięcie skierowane w dół. Brion odpowiedział mu błyskawicznym kopnięciem, powalając go na ziemię.

Wstali prawie jednocześnie, mierząc się wzrokiem. Brion zasłonił się, krzyżując ręce i przyjmując pozycję najlepszą do obrony przed ciosem noża: chroniąc ramionami korpus, mógł dłońmi pochwycić uzbrojoną rękę tamtego, niezależnie, z którego kierunku padłby cios. Disańczyk przygarbił się, szybko przerzucił nóż z ręki do ręki i dźgnął nim jeszcze raz, mierząc w brzuch Briona. Tym razem Brionowi ledwo udało się uniknąć śmiertelnego trafienia. Lig — magte był niebezpiecznym przeciwnikiem. Każdy jego atak był przemyślany, niezwykle groźny i dokładnie przeprowadzony. Jeżeli Brion dalej będzie się tylko bronił, to nierówna walka zakończy się wynikiem łatwym do przewidzenia — człowiek z nożem musi wygrać.

Przy następnym ataku Brion zmienił taktykę. Uprzedził cios i skoczył, łapiąc przeciwnika za uniesione ramię. Poczuł przeszywający ból, lecz jego palce zacisnęły się na żylastym przegubie tamtego. Ich ciała zderzyły się i naparły na siebie.

Brion mógł uczynić tylko tyle. Nie było w tym żadnej sztuki, tylko przewaga siły nabytej dzięki nieustannym ćwiczeniom i życiu na planecie o większym ciążeniu. Całą tę siłę włożył w uścisk palców trzymających rękę przeciwnika, ponieważ od tego zależało jego życie, którego tamten chciał go pozbawić. Nic poza tym nie miało znaczenia — ani straszliwe uderzenia, jakie wróg zadawał mu kolanem, ani zakrzywione jak szpony palce wyciągające się do jego oczu. Osłonił twarz — czuł, jak paznokcie tamtego rozorały mu policzek. Z rany w ramieniu obficie płynęła krew. Jego życie zależało od siły palców prawej dłoni.

Obaj znieruchomieli, gdy Brionowi udało się uchwycić drugie ramię Lig — magte. Chwyt był pewny i unieruchomił przeciwnika. Zamarli w bezruchu, stojąc pierś w pierś, z twarzami oddalonymi od siebie tylko o kilka cali. W trakcie walki Disańczykowi spadł z głowy kaptur. Kamiennych rysów jego twarzy nie poruszyło żadne uczucie. Długa, biała i wypukła blizna przecinała mu jeden policzek i ściągała kącik ust, wykrzywiając je w pozbawionym wesołości uśmiechu. To było złudzenie — jego twarz nie wyrażała niczego, nawet kiedy ból musiał stać się nie do zniesienia.

Brion wiedział, że zwycięży, jeżeli żaden z widzów nie wmiesza się do walki. Przewaga siły i wagi robiła swoje. Disańczyk musi wypuścić nóż, zanim Brion wyłamie mu ramię w barku. Jednak magter nie robił tego. Z nagłą zgrozą Brion uświadomił sobie, że niezależnie od tego, co się stanie, magter nie wypuści noża.

Głuchy, ohydny trzask wstrząsnął ciałem Disańczyka i jedna ręka zwisła mu bezwładnie. Jego twarz nie zmieniła wyrazu. Wciąż ściskał nóż w palcach pozbawionej czucia dłoni. Drugą usiłował wyjąć sztylet z zaciśniętych palców, zdecydowany kontynuować walkę. Brion celnym kopniakiem wytrącił mu nóż, który przeleciał przez całą salę. Lig — magte zacisnął zdrową rękę w pięść i uderzył go w pachwinę. Walczył dalej, tak jakby nic się nie stało. Brion cofnął się o krok.

— Dość — powiedział. — Nie możesz wygrać. To niemożliwe.

Zawołał to samo do innych magterów, w milczeniu przyglądających się pojedynkowi. Żaden nie zareagował.

Z nagłą zgrozą Brion zdał sobie sprawę z tego, co nastąpi i co będzie musiał zrobić. Lig — magta nie dbał o swoje życie, tak samo jak nie dbał o życie innych mieszkańców swojej planety. Będzie atakował dalej, nie zważając na rany. Przez moment Brion miał przerażającą wizję: oto łamie przeciwnikowi drugą rękę, obie nogi, a kadłub o bezwładnych kończynach wciąż go atakuje. Pełzając, tocząc się i szczerząc zęby, które będą wtedy jedyną pozostałą mu bronią.

Mógł skończyć z tym tylko w jeden sposób. Zamarkował atak i Lig — magte odruchowo zasłonił się ramieniem. Materiał jego szaty był cienki i Brion dostrzegł pod nim zarys brzucha i żeber oraz wgłębienie splotu słonecznego. Wymierzył śmiertelny cios karate.

Nigdy dotychczas nie użył tej techniki przeciw człowiekowi.

Na treningach rozbijał grube deski, łamiąc je krótkimi, precyzyjnymi uderzeniami. Wkładając w cios wszystkie siły, wykonał błyskawiczne pchnięcie usztywnioną i wyprostowaną ręką. Końce palców wbiły się głęboko w ciało magtera.

Zabił — nie przypadkowo czy w przypływie gniewu. Zabił, ponieważ był to jedyny sposób, aby zakończyć tę walkę. Disańczyk zachwiał się i runął na ziemię jak rażony gromem.

Zakrwiawiony, zdyszany Brion stał nad ciałem Lig — magte i spoglądał na pozostałych nieprzyjaciół. W komnacie powiało chłodem śmierci.

11

Spoglądając na milczących Disańczyków, Brion gorączkowo zastanawiał się, co robić. Miał zaledwie krótką chwilę, nim magterowie dokonają na nim krwawej zemsty. Poczuł przelotny żal do siebie o pozostawienie broni w transporterze, ale zaraz odegnał od siebie tę myśl. Nie miał czasu do stracenia — ale co powinien teraz zrobić?

Milczący widzowie nie zaatakowali natychmiast i Brion zrozumiał, iż nie mieli pewności, czy Lig — magte nie żyje. Tylko Anvharczyk wiedział, że cios był śmiertelny.

— Lig — magte jest nieprzytomny, ale szybko dojdzie do siebie — powiedział, wskazując na nieruchome ciało. Gdy ich oczy odruchowo skierowały się za ruchem jego palca, zaczął się nieznacznie cofać w stronę wyjścia. — Nie chciałem tego, ale zmusił mnie, bo niczego nie przyjmował do wiadomości. Teraz chcę wam pokazać jeszcze coś, coś, czego miałem nadzieję wam nie ujawniać.

Plótł, co mu ślina przyniosła na język, próbując odwrócić ich uwagę. Musiał udawać, że chodzi sobie po sali ot, tak sobie. Zatrzymał się nawet na sekundę, by przygładzić pogniecione ubranie i otrzeć pot z czoła. Mówiąc byle co, powoli przesuwał się w kierunku tunelu.

Był zaledwie w połowie drogi, kiedy magterowie się poruszyli.

Jeden z nich klęknął, dotknął trupa i wykrzyknął tylko jedno słowo:

— Martwy!

Brion nie czekał. Jednym susem wpadł do tunelu. Usłyszał grzechot małych pocisków uderzających w ścianę za jego plecami i, zanim skrył się za załomem muru, w ułamku sekundy dostrzegł wymierzone w siebie dmuchawki. Wbiegł na schody, przeskakując po trzy stopnie naraz.

Horda deptała mu po piętach, bezgłośnie i zaciekle. Nie był w stanie odsadzić się od nich i dzieląca ich odległość zaczynała się zmniejszać, choć usiłował wykrzesać ze zmęczonego ciała ostatnie siły. Teraz nie mógł użyć żadnego podstępu czy fortelu — mógł tylko zmykać ile sił w nogach tą samą drogą, którą tu przyszedł. Jedno poślizgnięcie na nieregularnych stopniach i będzie po wszystkim.

Ktoś był przed nim, w gęstym mroku. Dostrzegł ciemną sylwetką. Gdyby kobieta zaczekała jeszcze kilka sekund, zginąłby z pewnością, lecz zamiast dźgnąć go w chwili, gdy będzie mijał drzwi, popełniła błąd — wybiegła na schody nastawiając nóż, by przebić go, gdy się zbliży. Nawet nie zwalniając kroku, zręcznie uchylił się przed ciosem. Znalazłszy się za plecami kobiety odwrócił się i chwyciwszy ją w pasie, podniósł nad głowę.

Uniesiona w powietrze, wrzasnęła. Była to pierwsza ludzka reakcja, jaką zauważył u tych niesamowitych istot. Prześladowcy byli tuż, tuż, więc z całej siły cisnął w nich — kobietą. Z łoskotem potoczyli się po schodach, a on, korzystając z tych kilku bezcennych sekund, wydostał się na dach budowli.

Musiały istnieć jeszcze inne schody i wyjścia, ponieważ jeden z magterów stał już między Brionem a zejściem z murów uzbrojony i gotowy zabić go, gdy się zbliży. Biegnąc w kierunku przeciwnika, Brion włączył komunikator przy kołnierzu i krzyknął:

— Mam tu kłopoty! Czy możecie…

Strażnicy w pojeździe musieli niecierpliwie czekać na tę wiadomość. Zanim zdążył skończyć zdanie, usłyszał głuche uderzenie wystrzelonego z daleka pocisku. Disańczyk okręcił się i upadł. Na jego plecach szybko rozlewała się czerwona plama. Brion przeskoczył przez niego i pobiegł ku rampie.

— Następny to ja, wstrzymać ogień! — wrzasnął.

Obaj strażnicy zapewne już wcześniej nastawili celowniki teleskopowe swoich karabinów. Przepuścili Briona, po czym zasypali przejście gradem pocisków, które wyrywały kamienie i rykoszetowały z wizgiem. Brion nie zamierzał sprawdzać, czy ktoś próbował się przedrzeć przez zasłonę ognia; starał się jak najszybciej znaleźć na dole, w miarę możliwości nie wystawiając się na cel. Przez huk wystrzałów przebił się ryk silnika transporter skoczył naprzód. Nie mogąc już dokładnie celować, strzelcy przestawili broń na ogień ciągły i zasypali dach wieży gradem ołowiu.

— Przerwać… ogień…! — wysapał Brion, biegnąc ile sił w nogach.

Kierowca też działał precyzyjnie — dokładnie wyliczył moment przybycia na miejsce. Pojazd dotarł do podnóża fortecy w tej samej chwili, kiedy znalazł się tam Brion. W biegu wskoczył do środka. Nie musiał wydawać żadnego rozkazu. Upadł na fotel, gdy pojazd skręcił wzbijając chmurę pyłu i pomknął z powrotem w kierunku miasta.

Ostrożnie sięgnąwszy ręką, wysoki strażnik delikatnie wyjął z fałdy spodni Briona ostry kawałek drewna. Uchylił drzwi pojazdu i równie ostrożnie wyrzucił kolec z pojazdu.

— Wiem, że pana nie zadrasnął — powiedział — bo nadal pan żyje. Oni maczają te strzałki w truciźnie, która działa po dwunastu sekundach. Szczęściarz z pana!

Szczęściarz! Brion właśnie zaczął sobie uświadamiać, jakie miał szczęście, że udało mu się ujść z pułapki z życiem. I z informacjami. Teraz, kiedy wiedział nieco więcej o magterach, zadrżał na myśl o beztrosce, jaką okazał wchodząc do wieży bez obstawy i bez broni. Udało mu się przeżyć dzięki sile i zręczności — ale także dzięki nieprawdopodobnemu szczęściu. Dzięki tupetowi i szybkim nogom wyszedł cało z opresji, w jaką wpadł przez swoją beztroskę. Był zmęczony, poobijany i pokrwawiony, ale niezwykle zadowolony. Informacje o magterach, które zebrał, zaczynały się układać w teorię, mogącą wyjaśnić ich działania prowadzące do popełnienia zbiorowego samobójstwa. Potrzeba tylko trochę czasu, a elementy łamigłówki ułożą się w logiczną całość.

Drgnął, przestraszony, czując ostry ból w ramieniu i gubiąc wątek rozważań. Strzelec otworzył apteczkę i właśnie przemywał mu ranę środkiem aseptycznym. Cięcie było długie, ale płytkie. Gdy strażnik bandażował mu rękę, Brion zadygotał z zimna. Założył ciepły płaszcz. Klimatyzator skowyczał, pracowicie obniżając temperaturę.

Nikt ich nie ścigał. Kiedy czarna wieża zniknęła za horyzontem, strażnicy odprężyli się i zajęli czyszczeniem broni oraz porównywaniem celności swych strzałów. Cała ich niechęć do Briona zniknęła; zaczęli się nawet do niego uśmiechać. Od kiedy znaleźli się na tej planecie, po raz pierwszy mieli okazję odpowiedzieć wrogom strzałami.

Jazda zakończyła się bez niespodzianek. Brion był zaprzątnięty zupełnie nową teorią. Śmiała i zdumiewająca, zdawała się jednak jedynym pasującym do faktów wyjaśnieniem. Obracał ją w myślach na wszystkie strony, ale nawet jeśli w tym rozumowaniu były jakieś luki, to nie mógł ich znaleźć. Potrzebował obiektywnej opinii, a na Dis była tylko jedna osoba, która miała niezbędne do tego kwalifikacje.

Kiedy wszedł do laboratorium, Lea, pochylona nad binokularem niskorozdzielczego mikroskopu, była zajęta pracą. Na szkiełku podstawowym leżało coś małego, pozbawionego odnóży i drgającego. Słysząc kroki, podniosła głowę i uśmiechnęła się ciepło. Jej twarz, świecąca od maści przeciw oparzeniom, była ściągnięta ze zmęczenia i bólu.

— Muszę wyglądać okropnie — rzekła, dotykając policzka grzbietem dłoni. — Jak dobrze podlany tłuszczem i lekko przypieczony kawałek wołowiny.

Nagle opuściła rękę i oburącz ścisnęła jego dłoń. Ręce miała ciepłe i lekko wilgotne.

— Dziękuję, Brion — wykrztusiła.

Towarzystwo, w jakim się obracała na Ziemi, było bardzo cywilizowane, potrafiące dyskutować na każdy temat bez emocji czy zażenowania. Zazwyczaj ten styl pomagał jej iść przez życie, ale trudno w taki sposób dziękować komuś za uratowanie życia. Jakkolwiek próbowała to wyrazić, brzmiało jak przemowa z ostatniego aktu jakiejś historycznej sztuki. Jednak nie ulegało wątpliwości, co chciała powiedzieć. Oczy miała wielkie i czarne, o źrenicach rozszerzonych po lekach, jakie jej podano. Te oczy nie mogły kłamać, tak samo jak emocje, które u niej wyczuwał. Nic nie odpowiedział, tylko odrobinę dłużej przytrzymał jej dłonie w swoich.

— Jak się czujesz? — zapytał ze szczerym zainteresowaniem. — Powinnam czuć się okropnie — powiedziała, niedbale machnąwszy ręką. — A tymczasem wydaje mi się, że głowę mam w chmurach. Jestem tak nafaszerowana środkami przeciwbólowymi i pobudzającymi, że zaraz odlecę. Wydaje mi się, że ktoś znieczulił mi wszystkie nerwy w stopach i chodzę jak na dwóch kulach z waty. Dzięki, że wyrwałeś mnie z tego okropnego szpitala i dałeś coś do roboty.

Brionowi nagle zrobiło się przykro, że wyciągnął ją chorą z łóżka.

— Niech ci nie będzie przykro! — powiedziała Lea, zdając się czytać mu w myślach, na widok zawstydzenia malującego się na jego twarzy. — Nic mnie nie boli. Naprawdę. Tylko czasami lekko szumi mi w głowie i jestem trochę oszołomiona, nic poza tym. Przecież przyleciałam tu właśnie po to, żeby to robić. Prawdę mówiąc… Nie, to nie do opisania! Jakie to fascynujące zajęcie! Niemal warto było zostać upieczoną i ugotowaną.

Znów zajęła się mikroskopem. Kręcąc śrubą stolika umieściła okaz w polu widzenia.

— Biedny Ihjel miał rację, kiedy mówił, że ta planeta jest rajem dla egzobiologa. Oto głowonóg, bardzo podobny do Odostomia, lecz morfologicznie bardzo zmieniony w rezultacie pasożytniczego trybu…

— Może przypominasz sobie — Brion przerwał entuzjastyczny wykład, z którego rozumiał co drugie słowo — że Ihjel miał nadzieję, że zajmiesz się nie tylko środowiskiem, ale i żyjącymi w nim tubylcami? Mamy tu problem z Disańczykami, a nie z miejscową fauną.

— Ale ja właśnie się nimi zajmuję — upierała się Lea. Disańczycy wytworzyli niezwykle zaawansowaną formę komensalizmu. Ich egzystencja jest tak nierozdzielnie związana i połączona z innymi formami życia, że trzeba ją rozpatrywać łącznie z całym środowiskiem. Wątpię, czy ulegli tak daleko idącym zmianom zewnętrznym jak ta mała Odostomia na szkiełku, ale z pewnością znajdziemy wiele zmian i przystosowań psychologicznych. Któreś z nich może stanowić wyjaśnienie ich pędu do zbiorowego samobójstwa.

— To może być prawda, chociaż nie sądzę — powiedział Brion. — Dziś rano udałem się na małą wyprawę i odkryłem coś; co może mieć naprawdę istotne znaczenie.

Lea dopiero teraz zauważyła, że jest ranny. Jej otępiały od środków psychotropowych umysł był w stanie zajmować się tylko jedną myślą naraz, tak więc początkowo nie pojęła, co oznacza bandaż na ramieniu Briona i brud na jego twarzy.

— Byłem z wizytą — rzekł, uprzedzając jej pytanie. — Za wszystkie nasze kłopoty odpowiedzialni są magterowie, więc musiałem obejrzeć ich sobie przed podjęciem jakiejkolwiek decyzji. Nie było to zbyt przyjemne, ale dowiedziałem się tego, co chciałem wiedzieć. Oni radykalnie różnią się od innych Disańczyków. Miałem porównanie. Rozmawiałem z Ulvem, tubylcem, który ocalił nas na pustyni, i mogę go zrozumieć. Pod wieloma względami jest do nas zupełnie niepodobny, bo nie może być inaczej, skoro żyje w takim piekarniku, ale bezsprzecznie pozostał ludzką istotą. Dał nam wodę, kiedy jej potrzebowaliśmy, i sprowadził pomoc. Magterowie, arystokracja Dis, są jego całkowitym przeciwieństwem. To zgraja najbardziej bezwzględnych i krwiożerczych morderców, jakich możesz sobie wyobrazić. Kiedy się z nimi spotkałem, próbowali mnie zabić, zupełnie bez powodu. Ubiorem, zwyczajami i zachowaniem zdecydowanie różnią się od zwykłych Disańczyków. Co ważniejsze, magterowie są zimni, pozbawieni wszelkich ludzkich uczuć, jak gady. Nie wiedzą, co to miłość, nienawiść, gniew czy strach. Każdy z nich jest przerażającą, pozbawioną wszelkich emocji maszyną do myślenia i działania.

— Czy nie przesadzasz? — spytała Lea. — Mimo wszystko, nie możesz być tego pewien. Może nieokazywanie własnych uczuć leży w ich zwyczaju. Przecież każdy musi mieć jakieś uczucia, czy mu się to podoba, czy nie.

— Właśnie o to mi chodzi. Każdy oprócz magterów. Nie mogę się teraz wdawać w szczegóły, więc po prostu musisz mi wierzyć na słowo. Oni nawet w obliczu śmierci nie czują strachu czy nienawiści. To brzmi nieprawdopodobnie, ale to prawda.

Lea starała się otrząsnąć z otępienia wywołanego środkami uspokajającymi.

— Słabo dziś kojarzę — powiedziała. — Musisz mi wybaczyć. Jeżeli ci władcy są pozbawieni emocji, to mogłoby to tłumaczyć ich samobójcze skłonności. Jednak takie wyjaśnienie rodzi więcej nowych pytań niż dostarcza odpowiedzi. W jaki sposób stali się tacy? Wydaje się, że człowiek nie może nie mieć żadnych uczuć!

— O to chodzi. Człowiek nie może. Myślę, że ci tutejsi arystokraci, w przeciwieństwie do reszty Disańczyków, wcale nie są ludźmi. Myślę, że to jakieś inne istoty, na przykład roboty albo androidy. Sądzę, że żyją tu, udając normalnych ludzi.

Lea najpierw zaczęła się uśmiechać, ale przestała, gdy zobaczyła wyraz jego twarzy.

— Mówisz poważnie? — spytała.

— Nigdy nie mówiłem bardziej serio. Rozumiem, że podejrzewasz, iż dziś rano uderzono mnie w głowę o jeden raz za dużo. A jednak to jedyna koncepcja, jaka wydaje mi się rozsądna i pasująca do wszystkich faktów. Najważniejszy jest jeden problem, który trzeba przemyśleć, jeżeli chcemy wysunąć jakąkolwiek teorię. Chodzi o całkowitą obojętność magterów wobec śmierci, zarówno swojej jak cudzej. Czy to normalne dla ludzkich istot?

— Nie, ale mogę zaproponować kilka możliwych wyjaśnień, które lepiej wziąć pod uwagę przed przyjęciem wersji o obcej formie życia. Może to jakaś mutacja albo dziedziczna choroba, która zdeformowała lub zdegenerowała ich umysły.

— Czyż nie byłaby to samoeliminacja stojąca w sprzeczności z wszelkimi prawami przyrody? — zapytał Brion. — Ludziom, którzy umierają przed osiągnięciem dojrzałości, trudno byłoby przekazać mutację potomstwu. Jednak nie nadużywajmy argumentu o samoeliminacji. Uważam, że ich w ogóle trudno zaakceptować jako całość. Każdą ich pojedynczą cechę można by wyjaśnić, ale nie cały ich zbiór. A co z kompletnym brakiem emocji? Lub ich sposobem ubierania się i zamiłowaniem do tajemniczości? Zwykły Disańczyk nosi spódniczkę, natomiast magterowie zakrywają niemal całe ciało. Mieszkają w swoich czarnych wieżach, których nigdy nie opuszczają inaczej jak grupowo. Zawsze usuwają gdzieś zwłoki swoich zmarłych, tak aby nie można było ich zbadać. Pod każdym względem zachowują się, jakby byli obcą rasą i myślę, że są.

— Załóżmy przez chwilę, że ta teoria o Obcych jest prawdziwa. Jak się tu dostali? I dlaczego nikt prócz nich o tym nie wie?

— To dość łatwo wytłumaczyć — upierał się Brion. — Na tej planecie nie zachowały się żadne źródła historyczne. Po Upadku, kiedy garstka pozostałych przy życiu osadników próbowała tu przetrwać, Obcy mogli wylądować i przejąć władzę. Mogli stłumić wszelki opór. Kiedy liczebność populacji zaczęła rosnąć, najeźdźcy stwierdzili, że są w stanie wszystko kontrolować, trzymając się na uboczu, tak aby nikt nie zauważył, jak bardzo są odmienni.

— A czemu mieliby się tym martwić? — pytała Lea. — Jeżeli są tak obojętni wobec śmierci, to nie powinni się przejmować opinią publiczną czy niechęcią do obcych. Czemu mieliby się trudzić i stosować tak skomplikowany kamuflaż? A jeżeli przybyli z innej planety, to co się stało z poziomem nauki, który im to umożliwił?

— Spokojnie — powiedział Brion. — Wiem zbyt mało, by próbować choćby odgadnąć odpowiedzi na połowę tych pytań. Po prostu próbuję dopasować jakąś logiczną teorię do faktów. A fakty są bezsporne. Magterowie są tak odczłowieczeni, że śniliby mi się po nocach, gdybym miał teraz czas na spanie. Potrzebujemy więcej dowodów.

— A więc zdobądź je — podsumowała Lea. — Nie każę ci popełniać morderstwa, ale mógłbyś zabawić się w grabarza. Daj mi skalpel do ręki i jednego z tych twoich przyjemniaczków na stół, a zaraz powiem ci, kim on jest i czym nie jest.

Znów zajęła się mikroskopem i nachyliła nad okularem. Brion pomyślał, że Lea ma rację. Dis pozostało tylko trzydzieści sześć godzin życia, więc śmierć jednostek nie powinna nikogo obchodzić. Musiał znaleźć martwego magtera, a jeśli okaże się to niemożliwe, zdobędzie zwłoki używając przemocy. Jak na zbawcę planety, miał wykazać dość szczególną formę troski o tutejsze prawa obywatelskie. Stał za pochłoniętą pracą dziewczyną, przyglądając się jej w zadumie. Lekko kręcone włosy zakrywały jej kark. Nieoczekiwanie, w sposób typowy dla ludzkiego umysłu, przeskoczył myślą od śmierci do spraw życia i poczuł nieprzepartą ochotę, by delikatnie popieścić tę szyję, poczuć miękkość kobiecego ciała… Wepchnąwszy ręce do kieszeni, szybko podszedł do drzwi.

— Odpocznij trochę — zawołał na odchodnym. — Wątpię, czy to robactwo dostarczy ci jakiejś odpowiedzi. Zobaczę, czy uda mi się znaleźć dla ciebie jakiegoś dorosłego osobnika.

— Prawda może kryć się wszędzie. Dopóki nie wrócisz, zajmę się tym tutaj — odpowiedziała, nie podnosząc głowy znad mikroskopu.

Na górze, na poddaszu, był dobrze wyposażony pokój łączności. Brion zauważył go, kiedy po raz pierwszy robił obchód budynku. Dyżurny operator miał na głowie słuchawki — chociaż tylko jedna z nich zakrywała mu ucho — i prowadził nasłuch na różnych długościach fal. Zdjąwszy buty, oparł nogi o kant stołu, a w wolnej ręce trzymał ogromną kanapkę. Na widok Briona wybałuszył oczy i zerwał się z fotela.

— Siedź — uspokoił go Brion. — To mi nie przeszkadza. A wykonując gwałtowne ruchy możesz wyrwać przewód, porazić się prądem albo udławić. Zobacz, czy możesz nastawić radiostację na tę częstotliwość.

Skreślił w notesie kilka cyfr i podsunął je radiotelegrafiście. Była to podana mu przez profesora Kraffta częstotliwość, na jakiej można się było porozumieć z terrorystami z Armii Nyjordu.

Operator podłączył mikrotelefon i podał go Brionowi.

— Jesteśmy na linii — wymamrotał ustami zapchanymi jeszcze kanapką.

— Tu Brandd, dyrektor CRF, odbiór.

Powtarzał to przez następne dziesięć minut, zanim wreszcie otrzymał odpowiedź.

— Czego pan chce?

— Mam dla was niezwykle ważną wiadomość, a ponadto potrzebuję waszej pomocy. Czy mam podawać dalsze informacje?

— Nie. Niech pan rzeka. Skontaktujemy się po zmroku. Głos umilkł.

Trzydzieści pięć godzin do końca świata. Brion mógł tylko czekać.

12

Kiedy wszedł do biura, zastał na biurku dwie równe . sterty papierów. Usiadł, sięgnął po nie i wtedy poczuł podmuch arktycznie zimnego, lodowatego powietrza. Płynęło z otworu klimatyzatora, obudowanego teraz przyspawanymi stalowymi prętami. Pulpit sterowniczy był zamknięty na klucz. Ktoś albo stroił sobie żarty, albo był niezwykle sumiennym pracownikiem. Tak czy owak, było zimno. Brion kopnął parę razy w pokrywę urządzenia, aż się wygięła, po czym odgiął ją zupełnie i zajrzał do środka. Odłączył jeden przewód i dotknął nim drugiego. Seria głośnych trzasków i chmura dymu wynagrodziły mu te wysiłki. Sprężarka stęknęła i umilkła.

W drzwiach stal Faussel z plikiem papierów i spoglądał na to z niedowierzaniem.

— Co tam masz? — spytał Brion.

Faussel zdołał zapanować nad swoją twarzą. Położył akta na biurku, układając je na stosach innych dokumentów.

— To raporty o wynikach badań, o które pan prosił. Szczegółowe dane ze wszystkich działów, konkluzje, sugestie i tak dalej.

— A ta druga sterta? — wskazał palcem Brion.

— To korespondencja pozaplanetarna: faktury z kantyny, zapotrzebowania… — odpowiadając wyrównywał brzegi stert. — Dzienne raporty, wykaz chorych…

Urwał, gdy Brion starannie zgarnął raporty do kosza.

— Innymi słowy, biurokracja — rzekł Anvharczyk. — No, to wszystko mamy już z głowy.

Jeden po drugim, raporty o postępach badań szły do kosza w ślad za pierwszą stertą papierów, aż blat biurka został pusty. Nic. Brion spodziewał się tego. Jednak zawsze była jakaś szansa, że któryś ze specjalistów mógł wpaść na jakiś trop. Nie wpadli zbyt byli zajęci specjalizowaniem się.

Niebo na zewnątrz ściemniało. Strażnik przy frontowych drzwiach dostał rozkaz wpuszczenia każdego, kto zapyta o dyrektora. Czekając na kontakt z nyjordzkimi rebeliantami, Brion nie miał nic do roboty. Był poirytowany. Lea przynajmniej robiła coś konkretnego. Postanowił do niej zajrzeć.

Otworzył drzwi laboratorium, szykując się na miłe spotkanie. Opuścił go dobry humor: mikroskop był nakryty pokrowcem, a dziewczyny nie było. „Jest na obiedzie — pomyślał — albo w szpitalu”. Skierował się do szpitala, który znajdował się piętro niżej.

— Oczywiście, że tu jest! — mruknął dr Stine. — A gdzie indziej miałaby być dziewczyna w jej stanie? Dziś już wystarczająco długo była na nogach. Jutro ostatni dzień i jeśli chce pan, żeby zrobiła dla pana coś jeszcze, nim upłynie termin ultimatum, powinien pan dać jej dziś odpocząć. Najlepiej żeby cały personel odpoczął. Przez cały dzisiejszy dzień rozdawałem środki uspokajające jak aspirynę. Wszyscy są wykończeni.

— Temu światu też już niewiele brakuje. Co z Leą?

— Zważywszy na to, co przeszła, jest dobrze. Niech pan wejdzie i sam sprawdzi, jeżeli nie wierzy mi pan na słowo. Mam innych pacjentów, którymi muszę się zajmować.

— Tak bardzo się pan niepokoi, doktorze?

— Oczywiście! Jestem tak samo podatny na słabości ciała jak wy wszyscy. Siedzimy tu na tykającej bombie i to mi się nie podoba. Będę wykonywał swoje obowiązki tak długo, jak zajdzie potrzeba, ale będę także cholernie zadowolony, gdy wylądują tu statki, żeby nas stąd zabrać. Jedyna skóra, o której całość się teraz martwię, to moja własna. A jeśli chce pan poznać publiczną tajemnicę, to reszta personelu myśli to samo. Niech więc pan nie oczekuje zbyt wielkiej efektywności.

— Wcale nie oczekiwałem — powiedział Brion do pleców odchodzącego lekarza.

W pokoju Lei panował mrok, rozjaśniany tylko blaskiem zaglądającego przez okno disańskiego księżyca. Brion wszedł i zamknął za sobą drzwi. Cicho podszedł do łóżka. Lea mocno spała, oddychała spokojnie i regularnie. Całonocny sen zrobi jej równie dobrze jak najlepsze lekarstwa.

Wiedział, że powinien odejść, lecz usiadł na krześle stojącym u wezgłowia łóżka. Strażnicy wiedzieli, dokąd poszedł — tutaj mógł czekać równie dobrze jak gdzie indziej.

To była krótka, skradziona chwila spokoju w tym świecie stojącym na krawędzi przepaści. Był za nią wdzięczny losowi. W blasku księżyca wszystko wyglądało łagodniej. Przetarł oczy. Czuł, jak opuszcza go napięcie. Delikatne światło wygładzało twarz Lei, młodą i piękną, uderzająco kontrastującą z tym wszystkim, co widział na tej okropnej planecie. Ręka wystawała jej spod pościeli. Wiedziony dziwnym odruchem, wziął ją w dłonie. Spoglądając przez okno na rozpościerającą się w oddali pustynię, pozwolił sobie na chwilę odprężenia, na moment zapominając, że za niecałe dwa dni zniknie tu wszelkie życie.

Spojrzawszy na Leę dostrzegł, że ma otwarte oczy. Od jak dawna nie spała? Z nagłym poczuciem winy szybko puścił jej dłoń.

— Szef troszczy się o zdrowie swojego personelu, dbając, żeby do porannego kieratu przystąpił w dobrej formie? zapytała.

Uwaga była z rodzaju tych, jakie często wypowiadała na statku, chociaż teraz nie brzmiała tak szorstko. Uśmiechnęła się. To jednak przypomniało mu o jej poczuciu wyższości względem wieśniaków z zapadłych kątów galaktyki. Tutaj mógł sobie być dyrektorem, lecz na prastarej Ziemi byłby tylko jeszcze jednym gapiowatym kmiotkiem.

— Jak się czujesz? — zapytał, zdając sobie sprawę z trywialności tych słów, zanim jeszcze skończył je wypowiadać.

— Strasznie. Do rana umrę. Podaj mi jakiś owoc z tej tacy, dobrze? Zastanawiam się, skąd się tu wzięły świeże owoce. To zapewne dar dla klasy pracującej od uśmiechniętych, planetarnych morderców z Nyjordu.

Wzięła podane przez Briona jabłko i ugryzła z apetytem.

— Czy myślałeś kiedyś o tym, żeby polecieć na Ziemię? Brion drgnął. Trafiła zbyt blisko tego, o czym właśnie myślał, ale to z pewnością był przypadek.

— Nigdy — odparł. — Jeszcze kilka miesięcy temu nawet nie brałem pod uwagę możliwości opuszczenia Anvharu. Zawody tak absorbują, że kiedy bierze się w nich udział, to trudno sobie wyobrazić, iż w ogóle istnieje coś poza nimi.

— Oszczędź mi przemowy o Zawodach — poprosiła. Nasłuchawszy się Ihjela i ciebie, wiem o nich więcej niż bym chciała. A co z samym Anvharem? Czy macie tam wielkie miasta — państwa jak na Ziemi?

— Nic podobnego. Jak na swoje rozmiary, Anvhar ma bardzo małą populację. Żadnych wielkich miast. Myślę, że najgęściej zaludnionymi terenami są te wokół szkół i zakładów przetwórczych.

— Macie jakichś egzobiologów? — spytała Lea z odwieczną kobiecą zdolnością do kierowania każdej rozmowy na tematy osobiste.

— Na uniwersytetach zapewne tak, chociaż nic o tym nie wiem. I musisz zrozumieć, że kiedy mówię: „żadnych dużych miast”, to oznacza to również: „żadnych małych miast”. Nie mamy czegoś takiego. Sądzę, że podstawowym tworem społecznym jest rodzina i krąg jej znajomych. Znajomi są niezwykle ważni, gdyż rodzina szybko się rozpada, jeszcze kiedy dzieci są stosunkowo małe. Zapewne to coś w genach, wszyscy lubimy samotność. Myślę, że można to nazwać naszym przyzwyczajeniem.

— Pewnie tak — powiedziała ostrożnie, gryząc jabłko. — Jeśli posuniecie się w tym odrobinę za daleko, to będziecie mieli zerową populację. We wszystkim potrzebny jest umiar.

— Jasne, że tak. Potrzebna jest też jakaś uznana forma związku między mężczyzną a kobietą albo całkowita swoboda seksualna. My, na Anvharze, kładziemy nacisk na odpowiedzialność osobistą i to wydaje się rozwiązaniem tego problemu. Gdybyśmy nie potrafili traktować… tych spraw w sposób dojrzały, nie moglibyśmy żyć tak, jak żyjemy. Jednostki łączą się ze sobą przypadkowo lub w sposób zaplanowany, a wobec tego umiar musi być wypadkową emocji i…

— Gubię się w tym — przerwała Lea. — Albo jestem jeszcze otępiała po lekach, albo nagle zacząłeś mówić szyfrem. Wiesz co, za każdym razem, kiedy tak mówisz, mam wrażenie, że próbujesz coś ukryć. Na Occama, wyrażaj się jasno! Połącz dwie takie hipotetyczne jednostki i powiedz, co się stanie.

Brion wziął głęboki oddech. Znalazł się na niebezpiecznych wodach, i to daleko od brzegu.

— No… weźmy na przykład kawalera, takiego jak ja. Lubię narciarstwo biegowe, mieszkam w wielkim domu, który nasza rodzina postawiła na skraju Broken Hills. Latem pilnuję stada drumtumów, ale po uboju mam całą zimę dla siebie. Dużo jeździłem na nartach, gdy trenowałem do Twenties. Czasem bywam u znajomych. Oni wpadają do mnie. Na Anvharze domów jest niewiele i są bardzo oddalone od siebie. Nie mamy nawet zamków w drzwiach. Okazujemy i przyjmujemy gościnność bez żadnych zobowiązań. Ktokolwiek przybędzie, mężczyzna… kobieta… w grupie czy samotnie…

— Zaczynam rozumieć. Na tej twojej lodowej planecie życie musi być piekielnie nudne dla samotnej dziewczyny. Pewnie musi ciągle siedzieć w domu.

— Tylko jeśli sama tego chce. W przeciwnym razie może iść gdziekolwiek i będzie wszędzie mile widziana. Myślę, że w innych częściach galaktyki to już wyszło z mody — a na Ziemi budziłoby śmiech, ale na Anvharze platoniczna, bezinteresowna przyjaźń między mężczyzną a kobietą jest rzeczą powszechnie akceptowaną.

— To wydaje się przeraźliwie nudne. Jeżeli jesteście takimi chłodnymi, utrzymującymi dystans przyjaciółmi, to jak robicie dzieci?

Brion poczuł, że się czerwieni. Nie wiedział, czy Lea z niego nie kpi.

— W ten sam cholerny sposób jak wszędzie! Jednak nie jest to tylko czynność instynktowna jak u pary królików, które przypadkiem spotkały się pod jednym krzakiem. To kobieta okazuje mężczyźnie, czy interesuje ją małżeństwo.

— Czy wasze kobiety interesuje wyłącznie małżeństwo? — Małżeństwo… czy coś innego. To zależy od dziewczyny. Na Anvharze mamy szczególne problemy. Zapewne zdarza się to na każdej planecie, na której ludzka rasa uległa znaczniejszym zmianom. Nie wszystkie związki są płodne i liczba poronień jest znaczna. Wiele dzieci rodzi się w wyniku sztucznego zapłodnienia. To w porządku, jeżeli nie można mieć dziecka w zwykły sposób. Jednak większość kobiet odczuwa emocjonalną potrzebę urodzenia dziecka swojemu mężowi. I jest tylko jeden sposób, aby sprawdzić, czy to możliwe.

Lea szeroko otworzyła oczy.

— Sugerujesz, że wasze dziewczyny sprawdzają, czy mężczyzna może zostać ojcem, zanim rozważą możliwość małżeństwa?

— Oczywiście. Inaczej Anvhar wyludniłby się już przed wiekami. Tak więc to kobieta dokonuje wyboru. Jeżeli interesuje się mężczyzną, mówi mu to. Jeśli nie jest zainteresowana, mężczyźnie nawet nie przyjdzie do głowy, by coś sugerować. To zupełnie inaczej niż na innych planetach, ale u nas, na Anvharae, tak właśnie jest. I dobrze się to sprawdza, a to dla nas najważniejsze.

— To odwrotnie niż na Ziemi — powiedziała Lea, upuszczając ogryzek jabłka do popielniczki i starannie oblizując końce palców. — Podejrzewam, że wy, Anvharczycy, uznalibyście Ziemię za siedlisko galaktycznej rozpusty. Krańcowe przeciwieństwo waszego systemu i też się sprawdza. Jest nas zbyt wielu, żeby mogło być dobrze. Kontrola urodzeń przyszła zbyt późno i do dziś ma przeciwników, jeżeli możesz to sobie wyobrazić. Jest tam po prostu zbyt wiele archaicznych religii i poronionych idei od dawna uświęconych zwyczajem. Nasz świat jest przeludniony. Mężczyźni, kobiety, dzieci… Gdziekolwiek spojrzysz, kłębi się tłum. I wszyscy dojrzali fizycznie zdają się być pochłonięci „wielką grą w miłość”. Mężczyzna jest zawsze stroną aktywną, ale nie fizycznie, przynajmniej nie zawsze, a kobiety przyjmują najbezwstydniejsze pochlebstwa za rzecz normalną. Na przyjęciach zawsze czujesz na szyi kilka gorących, namiętnych oddechów. Dziewczyna musi mieć dobrze naostrzone obcasy szpilek.

— Musi mieć co?

— To takie wyrażenie, Brion. Oznacza, że przez cały czas musisz walczyć, jeżeli nie chcesz, żeby porwał cię prąd.

— Brzmi to dość… — Brion szukał odpowiedniejszego słowa, ale nie znalazł — …odstręczająco.

— Z twojego punktu widzenia. Obawiam się, że my tak się do tego przyzwyczaiłyśmy, że uważamy to za rzecz oczywistą. Socjologicznie biorąc…

Urwała i spojrzała na sztywno wyprostowanego Briona. Nagłe szeroko otworzyła oczy, a jej usta ułożyły się do nie wypowiedzianego: och.

— Jestem głupia — stwierdziła. — Wcale nie mówiłeś ogólnikowo! Miałeś na myśli coś konkretnego. Mnie!

— Proszę, Lea, musisz zrozumieć…

— Przecież rozumiem! — roześmiała się. — Przez cały ten czas, kiedy myślałam, że jesteś zimną i pozbawioną serca bryłą lodu, ty starałeś się być miły. Po prostu zachowywałeś się w dobrym, anvharskim stylu, czekając na jakiś znak z mojej strony.

Gdyby nie to, że mając więcej rozsądku ode mnie uświadomiłeś sobie, że coś jest nie tak, nadal gralibyśmy według różnych reguł. A ja sądziłam, że jesteś zimnokrwistym zwolennikiem celibatu.

Wyciągnęła rękę i pogładziła jego włosy. Od bardzo dawna miała na to ochotę.

— Musiałem — rzekł, próbując nie zwracać uwagi na lekki dotyk jej dłoni. — Ponieważ jesteś mi tak droga, nie mogłem zrobić niczego, co mogłoby cię obrazić. Na przykład narzucać się ze swoimi zalotami. W końcu zacząłem się zastanawiać, co może tu być zniewagą, ponieważ nic nie wiedziałem o zasadach obowiązujących na twojej planecie.

— No, teraz już wiesz — powiedziała bardzo cicho. Mężczyzna jest stroną aktywną. Teraz, kiedy to zrozumiałam, myślę, że wasze zwyczaje podobają mi się znacznie bardziej. Jednak nadal nie jestem pewna reguł. Wyjaśniam, że tak, Brion, bardzo cię lubię. Jesteś najwspanialszym, jakiego spotkałam w życiu, mężczyzną w kształcie wielkiej, barczystej bryły lodu. To nie czas i miejsce, aby dyskutować o małżeństwie, ale z pewnością chciałabym…

Wziął ją w ramiona i przytulił. Jej ręce objęły go, a wargi odszukały w ciemnościach jego usta.

— Delikatnie… — szepnęła. — Łatwo mnie posiniaczyć…

13

— Nie chciał wejść, proszę pana. Tylko załomotał do drzwi i zawołał: „Jestem, powiedzcie Branddowi”.

— Dobrze — rzekł Brion, wkładając broń do kabury, a zapasowe magazynki do kieszeni. — Teraz wychodzę. Powinienem wrócić przed świtem. Ściągnijcie jeden wózek ze szpitala. Chcę, żeby tu czekał, kiedy wrócę.

Na ulicy było ciemniej niż w poprzednie noce. Brion zmarszczył brwi i przesunął rękę bliżej kolby miotacza. Ktoś wyłączył wszystkie światła w okolicy. W nikłym świetle gwiazd dostrzegł czarny kształt transportera.

— Brion Brandd? — z wnętrza pojazdu dobiegł ochrypły głos. — Wsiadaj.

Silnik ryknął, gdy tylko Brion zamknął drzwi. Transporter z wyłączonymi światłami przemknął przez miasto i skierował się ku pustyni. Mimo zwiększonej prędkości kierowca nadal prowadził po ciemku, odnajdując drogę lekkimi ruchami kierownicy. Wjechał po stromym zboczu i znalazłszy się na płaskim szczycie, wyłączył silnik. Ani kierowca, ani Brion przez cały czas nie odezwali się słowem.

Pstryknął przełącznik i zapaliły się światła deski rozdzielczej. W ich słabym blasku rysował się orli profil kierowcy. Gdy Nyjordczyk się poruszył, Brion zobaczył, że ma do czynienia z garbusem. Wypadek lub skaza genetyczna wygięły mu kręgosłup, pochylając go w wiecznym, niskim ukłonie. Zniekształcone ciała były rzadkością — to było pierwszym, jakie Brion ujrzał w życiu. Zastanawiał się, jaka przedziwna seria przypadków uniemożliwiła Nyjordczykowi skorzystanie z pomocy medycznej. Być może to właśnie tłumaczyło gorycz i ból w głosie mężczyzny.

— Czy tęgie głowy z Nyjordu pofatygowały się i poinformowały was, że skrócili termin o jeszcze jeden dzień? — zapytał. — I że nadchodzi koniec tego świata?

— Tak, wiem o tym — odparł Brion. — Właśnie dlatego zwróciłem się o pomoc do waszej grupy. Nasz czas upływa zbyt szybko.

Mężczyzna nie odpowiedział; mruknął coś pod nosem, całą uwagę skupiając na piskach radaru i jarzących się ekranach. Elektroniczne zmysły pojazdu badały okolicę, gdy przeszukiwał wszystkie zakresy, sprawdzając, czy nie są śledzeni.

— Dokąd jedziemy? — zapytał Brion.

— Na pustynię — kierowca zrobił nieokreślony gest ręką. Do naszej kwatery głównej. Ponieważ jutro i tak wszystko diabli wezmą, sądzę, że mogę ci powiedzieć, że to nasz jedyny obóz. Są tam nasze pojazdy, nasi ludzie i cała nasza broń. Hys też tam jest. On nami dowodzi. Jutro wszystko przepadnie, razem z tą przeklętą planetą. Czego od nas chcesz?

— Czy nie powinienem tego powiedzieć Hysowi?

— Jak uważasz.

Zadowolony z wyniku poszukiwań, kierowca ponownie zapuścił silnik i pomknął przez pustynię.

— My jesteśmy armią ochotników i nie mamy tajemnic przed sobą, tylko przed tymi głupcami tam, w domu, którzy zamierzają zniszczyć ten świat.

W jego słowach była gorycz, której nawet nie starał się ukryć. — Spierali się i zwlekali z decyzją tak długo, że teraz muszą popełnić masowe morderstwo.

— Z tego co słyszałem, myślałem, że jest akurat na odwrót. Oni nazywają Armię Nyjordu terrorystami.

— Jesteśmy nimi, ponieważ jesteśmy armią i toczymy wojnę. Idealiści w domu pojęli to, kiedy było już za późno. Gdyby popierali nas od początku, rozwalilibyśmy i przeszukali każdą czarną fortecę na Dis, aż znaleźlibyśmy bomby. Jednak to oznaczałoby niepotrzebne zniszczenia i ofiary. Do tego nie mogli dopuścić. Teraz zabiją wszystkich i zniszczą wszystko.

Włączył światła na desce rozdzielczej na krótką chwilę, wystarczającą, by odczytać kierunek na kompasie, i Brion dostrzegł malującą się na jego twarzy udrękę.

— To jeszcze nie koniec — powiedział Brion. — Został nam jeszcze jeden dzień i myślę, że wpadłem na coś, co może zapobiec wojnie i konieczności zrzucania jakichkolwiek bomb.

— Ty kierujesz tu Fundacją Rozdawaczy Darmowego Chleba i Koców, tak? Na co zda się wasza banda, gdy dojdzie do strzelaniny?

— Na nic. Jednak może uda nam się do niej nie dopuścić. Jeżeli próbujesz mnie zdenerwować, to nie trudź się. Mam bardzo wysoki próg irytacji.

Kierowca skwitował to niewyraźnym pomrukiem, zmniejszając szybkość, gdyż pojazd przejeżdżał właśnie przez skalne rumowisko.

— Czego chcesz? — zapytał.

— Chcemy szczegółowo zbadać jakiegoś magtera. Żywego lub martwego, to bez różnicy. Nie macie przypadkiem jednego na zbyciu?

— Nie. Walczyliśmy z nimi dość często, ale zawsze na ich terenie. Zostawali tam ich zabici, często i nasi. Zresztą, na co to wam? Trup nie powie, gdzie są bomby albo generator podprzestrzeni.

— Nie widzę powodu, aby ci to tłumaczyć, chyba że ty tu dowodzisz. Ty jesteś Hys, prawda?

Kierowca mruknął coś gniewnie i przez chwilę w milczeniu prowadził pojazd. W końcu zapytał:

— Dlaczego tak myślisz?

— Nazwij to przeczuciem. Po pierwsze, nie zachowujesz się jak kierowca. Oczywiście, wasza armia może się składać z samych generałów, ale wątpię, aby tak było. Wiem też, jak mało czasu nam pozostało. To długa jazda i byłaby to lekkomyślność, gdybyś siedział tam, na pustyni, i czekał, aż przyjadę. Prowadząc transporter, możesz podjąć decyzję w trakcie jazdy. Musisz zadecydować, czy mi pomożesz, czy nie. Prawda?

— Tak, ja jestem Hys. Jednak nie odpowiedziałeś jeszcze na moje pytanie. Po co wam ciało?

— Zamierzamy je pokroić i dobrze sobie obejrzeć. Sądzę, że magterowie nie są ludźmi. Są czymś, co żyje wśród ludzi i ma ludzką postać, ale człowiekiem nie jest.

— Przybysze z kosmosu?

W głosie Hysa wyczuwało się mieszaninę zaskoczenia i pogardy.

— Być może. Okaże się po sekcji.

— Jesteś głupi albo niekompetentny — rzekł Hys ze złością. — Upał rozmiękczył ci mózg. Nie wezmę udziału w takim absurdalnym przedsięwzięciu.

— Musisz — powiedział Brion zdziwiony swoim spokojem. Za obraźliwymi słowami tamtego wyczuwał żywe zainteresowanie. — Nie muszę ci nawet wyjaśniać dlaczego. Za dwadzieścia cztery godziny nastąpi koniec tego świata, a ty nie możesz temu zapobiec. Być może mój plan się powiedzie, więc nie możesz go zlekceważyć, jeśli mówiłeś szczerze. Albo jesteś mordercą zabijającym Disańczyków dla przyjemności, albo naprawdę chcesz zapobiec wojnie. Jak jest?

— Będziesz miał swoje zwłoki — zgrzytnął Hys, ostrym skrętem omijając skałę. — Nie dlatego, że wierzę, by miało to coś dać, ale dlatego, że nie widzę nic złego w zabiciu jeszcze jednego magtera. Bez problemu możemy włączyć twój plan w naszą operację. To ostatnia noc, więc rzucam wszystkie nasze oddziały do akcji. Przed świtem rozbijemy tyle wież magterów, ile się da. Jest nikła szansa, że możemy coś odkryć. Działamy na oślep, ale tylko tyle możemy zrobić. Moja grupa czeka. Możesz jechać z nami. Inni wyruszyli wcześniej. Uderzymy na wieżę znajdującą się po tej stronie miasta. Już kiedyś ją zaatakowaliśmy i przechwyciliśmy wiele lekkiej broni, którą tam zmagazynowali. Są spore szanse na to, że mogli być na tyle głupi, żeby znów coś tam trzymać. Czasami magterowie zdają się być zupełnie pozbawieni wyobraźni.

— Nie masz pojęcia, jak bliski jesteś prawdy — powiedział Brion.

Pojazd zwolnił. Dotarli właśnie do wyniosłej góry o płaskim szczycie, wznoszącej się stromo wśród piasków. Z chrzęstem przejechali po kamieniach, nie zostawiając śladów. Na tablicy kontrolnej błysnęło światełko. Hys natychmiast zatrzymał transporter i wyłączył silnik. Wygramolili się na zewnątrz, przeciągając się i trzęsąc w zimnym, nocnym powietrzu.

W cieniu urwiska panowała ciemność, tak że szli wymacując drogę wśród spiętrzonych głazów. Brion skrzywił się i osłonił oczy, gdy oślepił go nagły błysk światła. Opodal dostrzegł zarys mruczącego cicho projektora maskującego, wytwarzającego wachlarzowatą kurtynę drgań absorbujących całe promieniowanie świetlne, jakie na nią padło. Ten niewiarygodnie gęsty mrok tworzył światłoszczelną ścianę zasłaniającą niewielką kotlinę u stóp urwiska. W jej zagłębieniu, pod skalnym nawisem stały trzy otwarte transportery. Duże, opancerzone wozy, pomalowane w szare plamy. Wokół nich leżeli mężczyźni, rozmawiając i czyszcząc broń. Na widok Hysa i Briona rozmowy urwały się.

— Przygotować się do wymarszu! — zawołał Hys. Zaatakujemy teraz, według wcześniej ustalonego planu. Dajcie mi tu Telta.

Kiedy mówił do swoich ludzi, jego głos stał się nieco mniej szorstki. Rośli żołnierze Nyjordu natychmiast wykonali polecenie dowódcy. Każdy z nich przewyższał go o głowę, a niektórzy o dwie, lecz bez wahania wypełniali jego rozkazy. Oni byli siłą uderzeniową Nyjordu — on był mózgiem.

Krępy, silnie zbudowany mężczyzna podbiegł do Hysa i zasałutował mu niedbałym ruchem ręki. Uginał się pod ciężarem ładownic i elektronicznych urządzeń, którymi był obwieszony. Kieszenie miał powypychane różnymi narzędziami i częściami zapasowymi.

— To jest Telt — powiedział Brionowi Hys. — Zajmie się tobą. Telt to mój oddział obsługi technicznej. Bierze udział we wszystkich akcjach i bada swoimi przyrządami wnętrza disańskich fortów. Jak do tej pory nie znalazł śladu generatora podprzestrzeni czy nadmiernej radioaktywności mogącej wskazywać na obecność bomb. Ponieważ obaj jesteście bezużyteczni, zaopiekujecie się sobą. Weźmiecie wóz, którym przyjechaliśmy.

Szeroka twarz Telta rozciągnęła się w żabim uśmiechu. Głos miał ochrypły i gardłowy.

— Czekaj no. Tylko czekaj! Pewnego dnia te igły wychylą się i skończą się wszystkie nasze kłopoty. Co mam robić z tym obcym?

— Dostarczysz mu trupa magtera — powiedział Hys. Zawieź to, dokąd zechce, a potem zamelduj się tutaj. Zmarszczył brwi. — Pewnego dnia twoje igły wychylą się! Ty głupcze, to ostatni dzień.

Odwrócił się i machnięciem ręki nakazał swoim ludziom wsiąść do transporterów.

— Lubi mnie — powiedział Telt, dopinając ostatnie elementy swojego ekwipunku. — Poznać to po tym, że mi wymyśla. On jest wielkim człowiekiem, ten Hys, ale przekonali się o tym, kiedy już było za późno. Podaj mi ten miernik, dobrze?

Brion poszedł za technikiem i pomógł mu załadować sprzęt do transportera. Gdy większe wozy wyłoniły się z ciemności, Telt zawrócił i ruszył za nimi. Kolumna mozolnie posuwała się wśród porozrzucanych głazów, aż wyjechali na pustynię i jej nie kończące się szeregi wydm. Wozy rozwinęły się w tyralierę i popędzili do celu.

Telt mruczał coś do siebie pod nosem, prowadząc pojazd. Nagłe przestał i spojrzał na Briona.

Po co wam martwy Disańczyk?

— Jest taka teoria — odparł sennie Brion. Podrzemywał w fotelu, korzystając z okazji, by wypocząć przed atakiem. Nadal szukam sposobu uniknięcia ostateczności.

— Ty i Hys — powiedział z satysfakcją Telt. — Para idealistów. Próbujecie zapobiec wojnie, której nie wszczynaliście. Nie chcieli go słuchać. Od początku przewidział, czym się to skończy, i miał rację. Zawsze uważali, że jego pomysły są takie jak jego wygląd. Dorastał samotnie w górskim obozowisku, a kiedy w końcu zszedł z gór, jego krzyż był zbyt skrzywiony, żeby go wyprostować. Tak samo jego idee. Stał się autorytetem w sprawach wojny. Ha! Wojna na Nyjordzie! To jak być w piekle specjalistą od robienia lodu. Jednak Hys wiedział o tym wszystko, chociaż nigdy nie pozwolili mu wykorzystać jego wiedzy. Zamiast niego zrobili dowódcą dziadziusia Kraffta.

— Ale Hys dowodzi teraz Armią Nyjordu?

— Sami ochotnicy: było nas zbyt mało i zbyt mało mieliśmy pieniędzy. Za mało i cholernie za późno, aby coś zdziałać. Powiem ci, że staraliśmy się najlepiej, jak umieliśmy, ale to nie mogło wystarczyć. I za to nazwali nas rzeźnikami. — W głosie Telta zabrzmiała głęboka uraza, której nie potrafił ukryć. — W domu myślą, że lubimy zabijać. Uważają nas za wariatów. Nie są w stanie zrozumieć, że robimy jedyną rzecz, jaką można…

Urwał, szybko naciskając na hamulce i wyłączając silnik. Wszystkie transportery zatrzymały się. Przed nimi, ledwie widoczna za wydmami, wznosiła się sylwetka czarnej wieży.

— Dalej idziemy pieszo — rzekł Telt, wstając i prostując się. — Możemy się nie spieszyć, bo inni chłopcy pójdą przodem i utorują nam drogę. Później ty i ja wejdziemy do podziemi sprawdzić radiację i znaleźć ci przystojnego nieboszczyka.

Najpierw idąc, a potem — kiedy wydmy przestały dawać jakąkolwiek osłonę — pełznąc, podeszli pod disańską fortecę. Przed nimi posuwał się rząd ciemnych postaci, który zatrzymał się dopiero wtedy, gdy dotarli pod kruszące się, czarne mury. Nie skorzystali z wiodącej w górę rampy, lecz wprost po pionowej ścianie wspięli się na blanki.

— Wyrzutniki lin — szepnął Telt. — Pocisk zakotwicza się w ścianie, kiedy w nią uderza. To jakiś szybko schnący klej. Wtedy nasi ruszają w górę na wciągarkach. Hys to wymyślił.

— Czy my też wejdziemy w ten sposób? — zapytał Brion. — Nie, my się nie wspinamy. Mówiłem ci, że już raz atakowaliśmy ten fort. Znam rozkład pomieszczeń.

Mówiąc szedł wzdłuż muru, dokładnie licząc kroki. — To powinno być tutaj.

W powietrzu rozległ się przenikliwy świst i ze szczytu budowli magterów wytrysnął pióropusz ognia. W górze rozległy się serie z broni automatycznej. Coś przeleciało przez gęsty mrok i z tępym łoskotem uderzyło o ziemię.

— Zaatakowali! — krzyknął Telt. — Musimy się przebić teraz, kiedy wszystkie te świry są zajęte na górze.

Z jednej ze swych licznych ładownic wyjął talerzowaty przedmiot i mocno przytwierdził go do ściany. Przekręcił coś i pociągnął, po czym gestem kazał Brionowi przypaść do ziemi.

— Ładunek kierunkowy. Powinien wybuchnąć do środka, ale nigdy nie można mieć pewności.

Ziemia pod nimi zadrżała i gigantyczna pięść z głuchym łomotem wywaliła dziurę w murze. Kiedy chmura kurzu i dymu rozwiała się, dostrzegli ciemny otwór w skale: przejście wybite przez ukierunkowany podmuch eksplozji. Telt poświecił do środka, ukazując zasypaną gruzem komnatę.

— Jeżeli któryś opierał się o tę ścianę, to z jego strony nic już nam nie grozi. Jednak lepiej wejdźmy do tego gniazda czarnych os i wyjdźmy z niego, zanim ci z góry zejdą sprawdzić, co się tu stało.

Podłoga była gęsto usłana gruzem, o który potykali się idąc. Telt wskazał latarką dalszą drogę — ostro schodzącą w dół rampę.

— Podziemne komory wydrążone w skale. Zawsze chowają w nich…

Dymiąca, czarna kula wyleciała łukiem z głębi tunelu i upadła u ich stóp. Telt rozdziawił usta, ale pocisk nie zdążył jeszcze spaść na ziemię, gdy Brion już skoczył naprzód. Jednym celnym kopnięciem odesłał kulę w czarny otwór korytarza. Telt runął na ziemię idąc w ślady Briona, zaś niżej wykwitł pomarańczowy błysk eksplozji. Po ścianach i suficie zagrzechotały odłamki.

— Granaty! — jęknął Telt. — Dotychczas użyli ich tylko raz. Nie mogą ich mieć wiele. Muszę ostrzec Hysa.

Wepchnął wtyk laryngofonu w gniazdko radiostacji, którą miał na plecach i zaczął szybko mówić. W dole coś się poruszyło i Brion zasypał otwór tunelu gradem pocisków.

— Nasi na górze też mają problemy! Musimy się wycofać. Idź naprzód, ja będę cię osłaniał.

— Przyszedłem tu po mojego Disańczyka i nie odejdę, póki go nie dostanę.

— Jesteś szalony! Zginiesz, jeśli tu zostaniesz!

Mówiąc to, Telt gramolił się w kierunku wywalonego w ścianie otworu. Był odwrócony plecami, gdy Brion strzelił. Magterowie pojawili się cicho jak duchy. Zaatakowali nie wydawszy dźwięku, z twarzami pozbawionymi wyrazu wpadając w strumień kul. Dwaj, przecięci serią na pół, zginęli od razu, trzeci upadł u stóp Briona, ranny, przeszyty dwoma pociskami, umierający, ale wciąż żywy. Zostawiając za sobą ślady krwi, chwiejnie nacierał na Briona, unosząc rękę uzbrojoną w nóż. Brion stał bez ruchu. Ile razy można mordować jednego człowieka? I czy to był człowiek? Ciało i umysł Anvharczyka buntowały się przeciw zabijaniu: niemal wolał umrzeć sam niż zabić jeszcze raz.

Kule z broni Telta przeszyły magtera, który upadł i nie poruszył się już więcej.

— Masz swego trupa, a teraz wynośmy się stąd! — wrzasnął Nyjordczyk.

Razem przeciągnęli ciężkie ciało magtera przez dziurę, czując mrowienie w plecach wystawionych na śmiertelny cios. Jednak nikt ich nie atakował, gdy uciekali z wieży, jeśli nie liczyć jeszcze jednego granatu, który wybuchł zbyt daleko, by wyrządzić im krzywdę.

Jeden z opancerzonych transporterów na wyłączonych światłach okrążał fortecę, prowadząc ciągły ogień z ciężkiej broni. Wycofujący się Nyjordczycy wskakiwali do niego w biegu. Telt i Brion wlekli Disańczyka, bmąc przez sypki piach w kierunku krążącego pojazdu. Telt obejrzał się przez ramię i spróbował przyspieszyć kroku.

— Gonią nas! — wysapał. — Po raz Pierwszy ścigają nas po napadzie!

— Muszą wiedzieć, że mamy ciało — powiedział Brion.

— Zostaw je — wykrztusił Telt. — I tak jest… zbyt ciężkie, żeby je nieść!

— Prędzej zostawiłbym ciebie — uciął Brion. — Daj, poniosę.

Odebrał zwłoki nie stawiającemu oporu Teltowi i zarzucił je sobie na ramię…

— Teraz zrób użytek ze swej broni i osłaniaj nas!

Telt posłał długą serię w kierunku ścigających ich, czarnych postaci. Kierowca transportera musiał dostrzec błysk strzałów, bo wóz skręcił i ruszył ku nim. Po chwili zahamował przy nich w chmurze pyłu i silne ręce pomogły im wspiąć się do środka. Brion najpierw wepchnął trupa a potem wdrapał się sam.

Warknął silnik i pojazd pomknął w mrok, zostawiając za sobą zrujnowaną wieżę.

— Wiesz, to był tylko taki żart, kiedy powiedziałem, że zostawiłbym te zwłoki — powiedział Brionowi Telt. — Chyba mi nie uwierzyłeś, co?

— Tak — odparł Brion, przyciskając ciało zabitego magtera do burty transportera. — Myślałem, że naprawdę zamierzasz to zrobić.

— Ach — zaprotestował Telt — jesteś taki sam jak Hys. Obaj bierzecie wszystko zbyt poważnie.

Brion nagle uświadomił sobie, że jest mokry od krwi magtera, która przesiąknęła mu przez ubranie. Na myśl o tym jego żołądek zbuntował się, a palce zacisnęły na burcie pojazdu. Zabijanie było zbyt osobistą sprawą. Czym innym było mówienie o jakichś abstrakcyjnych zwłokach, a czym innym zabicie człowieka, niesienie jego trupa i odczuwanie na własnym ciele jego ciepłej kiwi. Mimo że magter nie był człowiekiem — Brion był tego pewien — ta myśl uspokajała go tylko w niewielkim stopniu.

Kiedy dotarli do pozostałych transporterów, oddział się rozdzielił.

— Każdy wóz jedzie w inną stronę — powiedział Telt — tak żeby nie trafili za nami do bazy.

Umocował skrawek papieru koło kompasu i uruchomił silnik. — Zatoczymy wielki łuk i dojedziemy do Hovedstad. Tutaj mam wytyczony kurs. Później zostawię cię z twoim przyjacielem i wrócę do naszego obozu. Chyba nie wściekasz się na mnie za to, co powiedziałem? Co?

Brion nie odpowiedział. Intensywnie wpatrywał się w ciemność.

— Co się dzieje? — spytał Telt. Brion wskazał palcem.

— Tam — rzekł, pokazując mu rosnącą na horyzoncie łunę.

— Świta — rzekł Telt.

— Jesteś z deszczowej planety? Nigdy jeszcze nie widziałeś wschodu słońca?

— Nie w dniu końca świata.

— Daj spokój — mruknął Telt. — Ciarki chodzą mi po plecach. Wiem, że ich rozwalą. Jednak wiem też, że przynajmniej robiłem, co mogłem, żeby do tego nie dopuścić. Jak myślisz, jak od jutra będą się czuli nasi na Nyjordzie?

— Może jeszcze uda się nam temu zapobiec — rzekł Brion, otrząsając się z przygnębienia.

Jedyną odpowiedzią Telta było pogardliwe pchnięcie. Zanim zatoczyli na pustyni wielką pętlę, słońce było już wysoko na niebie i zaczął się poranny skwar. Ich trasa wiodła przez łańcuch niskich, kamienistych wzgórz, które ograniczały prędkość jazdy. Pełzli naprzód na niskim biegu. Telt pocił się i klął, walcząc z kierownicą. Wreszcie znaleźli się na twardym piasku i zwiększywszy szybkość, skierowali się do miasta.

Gdy tylko Brion ujrzał Hovedstad, poczuł ukłucie lęku. Gdzieś wzbijał się w niebo czarny słup dymu. Mógł to być co prawda jeden z opuszczonych budynków, jednak im bardziej się zbliżali, tym większy czuł niepokój. Nie odważył się ująć go w słowa; to Telt wyraził tę myśl:

— Pożar, czy coś takiego. Gdzieś koło was, blisko waszego budynku.

W mieście zobaczyli pierwsze oznaki nieszczęścia. Gruz na ulicach. Odór tłustego dymu w nozdrzach. Pojawiało się coraz więcej ludzi, zmierzających w tym samym co oni kierunku. Wyludnione zazwyczaj ulice Hovedstad wydawały się teraz niemal zatłoczone. Wyróżniający się nagimi torsami Disańczycy zmieszali się z nielicznymi pozostałymi w mieście przybyszami z innych planet.

Brion upewnił się, że ciało jest dobrze przykryte plandeką, zanim ich transporter zaczął się powoli przeciskać przez coraz liczniejszy tłum.

— Nie podoba mi się to zbiegowisko — rzekł Telt, rozglądając się wokół. — Gdyby nie to, że to ostatni dzień, zawróciłbym. Oni znają nasze pojazdy, atakowaliśmy ich wystarczająco często.

Minąwszy zakręt, gwałtownie zahamował i zamarł w bezruchu.

Rozciągał się przed nim: obraz zniszczenia. Czarne, wypalone do fundamentów gruzy jeszcze dymiły, a tu i ówdzie różowe języki płomieni lizały resztki murów. Z ogłuszającym łoskotem runął fragment ocalałej ściany.

— To wasz budynek, budynek CRF! — wykrzyknął Telt. Byli tu przed nami. Musieli użyć radia, żeby zorganizować napad. Posłużyli się jakimś materiałem wybuchowym.

Nadzieja zgasła. Dis było skazane na zagładę. W tych ruinach, pod gruzami, leżały ciała wszystkich tych, którzy mu ufali. Lea… Piękna, okrutnie zamordowana Lea. Doktor Stine, jego pacjenci, Faussel, wszyscy. Zatrzymał ich na tej planecie, a teraz byli martwi. Wszyscy. Martwi.

Morderca!

14

To był koniec. W duszy Briona nie było miejsca na nic prócz rozpaczy i bólu. Gdyby umysł rządził ciałem, to umarłby natychmiast, bo w tej jednej chwili stracił wszelką chęć do życia. Nieświadome tego serce wciąż biło, a regularnie kurczące się płuca nadal wciągały przesycone wonią spalenizny powietrze. Ciało Briona żyło własnym życiem.

— Co masz teraz zamiar zrobić? — spytał Telt, straciwszy swoją zwykłą radosną żywotność.

Brion tylko potrząsnął głową, gdy zrozumiał sens jego słów. Co mógł zrobić? Co w ogóle można było zrobić?

— Jedźcie za mną — przez szparę w tylnych drzwiach pojazdu dobiegł ich głos szepczący gardłową disańszczyzną. Zanim zdążyli się odwrócić, właściciel głosu zniknął już w tłumie. Oprzytomniawszy, Brion dostrzegł tubylca wychodzącego z ciżby, odchodzącego na bok i spoglądającego w ich stronę. To był Ulv.

— Skręć tędy! — Brion szturchnął Telta i wskazał mu kierunek. — Zrób to powoli, żeby nie zwrócić na nas uwagi.

Przez moment poczuł nadzieję, ale nie chciał jej podsycać. Budynek był zniszczony, a wszyscy ludzie zabici. Trzeba pogodzić się z faktami.

— Co się dzieje? — pytał Telt. — Kto to powiedział?

— Tubylec, ten przed nami. Uratował mi życie na pustyni i myślę, że jest po naszej stronie. Mimo że jest rodowitym Disańczykiem, rozumie fakty, których nie mogą pojąć magterowie. Wie, co czeka tę planetę.

Brion mówił byle co, żeby zająć czymś umysł i nie pozwolić dojść do głosu szaleńczej nadziei. Nie było żadnej nadziei.

Ulv szedł powoli i swobodnie ulicami, nie oglądając się za siebie. Jechali za nim, trzymając się najdalej jak mogli, ani na chwilę nie tracąc go z oczu. Przy opuszczonych magazynach pozaplanetarnych korporacji kręciło się niewielu przechodniów. Ulv zniknął w jednym z budynków, w drzwiach, nad którymi widniał napis „LIGHT METALS TRUST LTD”. Telt zwolnił.

— Nie stawaj tutaj — powiedział Brion. — Przejedź za róg i tam się zatrzymaj.

Brion zwinnie wyskoczył z wozu. Wokół nie było żywej duszy. Wolno wrócił do rogu i spojrzał na ulicę, którą przyjechali. Była nagrzana słońcem, cicha i pusta.

Z bramy magazynu wychynął nagle czarny prostokąt i machająca do Briona ręka. Anvharczyk gestem kazał Teltowi ruszać i wskoczył w biegu do transportera.

— W te otwarte drzwi, szybko, zanim ktoś nas zobaczy! Wóz śmignął rampą w dół, do mrocznego wnętrza i brama zamknęła się za nimi bezszelestnie.

— Ulv! Co jest? Gdzie jesteś? — zawołał Brion, wytężając wzrok.

Obok pojawiła się nievyraźna sylwetka.

— Jestem tu.

— Czy… — Brion nie był w stanie dokończyć zdania.

— Słyszałem o napadzie. Magterowie wezwali wszystkich, których mogli zwołać, żeby pomogli im nieść materiały wybuchowe. Poszedłem z mmi. Nie mogłem ich powstrzymać, a me było czasu, aby ostrzec tych w budynku.

— A więc oni wszyscy nie żyją?

— Tak — skinął głową Ulv. — Z jednym wyjątkiem. Mogłem uratować tylko jedną osobę, więc wziąłem kobietę, z którą byłem na pustyni. Ona jest teraz tutaj. Kiedy ją wynosiłem, była ranna, ale niezbyt ciężko.

Brion poczuł niewyobrażalną ulgę, której towarzyszyło poczucie winy. Nie powinien się cieszyć, skoro miał świeżo w pamięci śmierć wszystkich pracowników fundacji. A jednak był szczęśliwy.

— Zaprowadź mnie do niej — powiedział.

Nagle poczuł lęk. Może to była pomyłka? Może Ulv uratował jakąś inną kobietę?

Ulv prowadził ich przez pustą halę, Brion szedł tuż za nim, z trudem powstrzymując się od poganiania go. Kiedy zobaczył, że Disańczyk kieruje się w stronę biura po przeciwnej stronie, wyprzedził go i ruszył biegiem.

To była Lea. Leżała nieprzytomna na kanapie, pot perlił jej się na twarzy, jęczała i rzucała się, nie otwierając oczu.

— Dałem jej sover, a potem owinąłem płaszczem, tak żeby nikt nie widział — rzekł Ulv.

Telt był tuż za nimi, zaglądając przez otwarte drzwi.

— Sover to narkotyk, który uzyskują z jednej ze swoich roślin — wyjaśnił. — Znamy go aż za dobrze. W małych dawkach jest dobrym środkiem znieczulającym, ale w większych to silna trucizna. W wozie mam antidotum, zaczekaj, zaraz przyniosę.

Brion usiadł obok Lei i otarł jej twarz z brudu i potu. Obwódki pod jej oczyma były niemal czarne, a delikatna twarzyczka wydawała się jeszcze mniejsza. Jednak żyta — i tylko to wydawało się ważne.

Napięcie trochę zelżało i Brion zaczął znowu myśleć gorączkowo. Nadal miał do wykonania zadanie. Po tych ostatnich przejściach Lea powinna leżeć w szpitalu, ale to było niemożliwe. Będzie musiał postawić ją na nogi i zapędzić z powrotem do pracy. Wciąż jeszcze można było znaleźć odpowiedź. Z każdą sekundą z Dis uchodziło życie.

— Za chwilę będzie jak nowa — powiedział Telt, z trzaskiem stawiając ciężką apteczkę. Spojrzał czujnie na opuszczającego pokój Ulva. — Hys powinien wiedzieć o tym renegacie. Może się przydać jako szpieg lub informator, chociaż, oczywiście, jest już za późno, żeby coś zrobić, więc do diabła z tym.

Wyjął z apteczki automatyczną strzykawkę podobną do pistoletu i wybrał numer na jej tarczy.

— Teraz podwiń jej rękaw, a ja przywrócę ją do życia. Przycisnął do ramienia Lei kielichowatą lufę sterylizatora i nacisnął spust. Iniektor cicho zamruczał, kończąc pracę głośnym brzęknięciem.

— Czy środek działa szybko? — spytał Brion.

— Po paru minutach. Daj jej poleżeć spokojnie, a dojdzie do siebie.

W przejściu pojawił się Ulv.

— Morderca! — syknął.

W ręce miał dmuchawkę, uniesioną w pół drogi do ust.

— Był w wozie, widział…! — krzyknął Telt i chwycił za broń.

Brion skoczył między nich, podnosząc ręce.

— Stójcie! Dość zabijania! — krzyknął po disańsku i pogroził pięścią Teltowi. — Jeśli strzelisz, wepchnę ci tę broń do gardła.

Odwrócił się i spojrzał na Ulva, który nadal nie przytknął dmuchawki do ust. To był dobry znak — Disańczyk był nadal niezdecydowany.

— Widziałeś ciało w pojeździe, Ulv. Zatem wiesz, że należy do magtera. Ja go zabiłem, ponieważ wolę zabić jednego, dziesięciu albo stu ludzi, niż pozwolić, by zginęli wszyscy na tej planecie. Zabiłem go w uczciwej walce, a teraz chcę zbadać jego ciało. W magterach jest coś bardzo dziwnego i obcego, sam o tym wiesz. Jeżeli dowiem się, co to takiego, może uda nam się zapobiec wojnie i zbombardowaniu Nyjordu.

Ulv — wciąż był nieufny, ale opuścił dmuchawkę.

— Chciałbym, żeby nie było ludzi z nieba — powiedział. Chciałbym, żeby żaden z was nigdy tu nie przybył. Wszystko było dobrze, dopóki się nie zjawiliście. Magterowie byli najsilniejsi i oni zabijali, ale też pomagali. Teraz chcą toczyć wojnę waszą bronią, a wy za to chcecie zabić mój świat. I chcesz, żebym ci pomagał!

— Nie mnie. Sobie — powiedział ze znużeniem Brion. Nie ma powrotu do przeszłości. Może na Dis byłoby lepiej bez kontaktu z obcymi planetami. Może nie. W każdym razie musicie o tym zapomnieć. Macie teraz kontakt z resztą galaktyki, na dobre czy złe. Macie też problem do rozwiązania, a ja jestem tu po to, żeby wam w tym pomóc.

Mijały sekundy. Ulv stał nieruchomo, próbując się oswoić z tymi zupełnie dla niego nowymi myślami. Czy zabijanie może powstrzymać śmierć. Czy mógł pomóc swemu ludowi pomagając przybyszom walczyć i zabijać? Jego świat zmienił się i Ulvowi nie podobało się to. Musiał się zdobyć na gigantyczny wysiłek, by zmienić się razem z nim.

Gwałtownym ruchem wepchnął dmuchawkę za rzemienny pas, odwrócił się i wyszedł.

— To zbyt wiele jak na moje nerwy — rzekł Telt, wpychając broń do kabury. — Nie masz pojęcia, jaki będę szczęśliwy, kiedy to cholerstwo wreszcie się skończy. Wszystko mi jedno, niech nawet rozwalą tę planetę. Mam dość.

Poszedł do transportera, nie spuszczając z oka siedzącego pod ścianą Disańczyka.

Brion ponownie odwrócił się do Lei, która wpatrywała się w sufit szeroko otwartymi oczami.

— Biegiem — powiedziała bezbarwnym głosem, który zdawał mu się głośniejszy od krzyku. — Przebiegli obok otwartych drzwi mojego pokoju i widziałam, jak zabili doktora Stine’a. Po prostu zarżnęli go jak zwierzę i posiekali na kawałki. Później jeden wszedł do mojego pokoju i tylko tyle pamiętam.

Powoli obróciła głowę i spojrzała na Briona.

— Co się stało? Jak się tu znalazłam?

— Oni… oni nie żyją — powiedział. — Wszyscy. Po napadzie Disańczycy wysadzili budynek w powietrze. Ocalałaś tylko ty. To Ulv wszedł do twego pokoju, ten sam, którego spotkaliśmy na pustyni. Zabrał cię stamtąd i ukrył tu, w mieście.

— Kiedy odlatujemy? — spytała tym samym pustym głosem, odwracając się twarzą do ściany. — Kiedy startujemy?

— Dziś jest ostatni dzień. Termin upływa o północy. Krafft przyśle po nas statek, kiedy będziemy gotowi. Jednak wciąż mamy tu zadanie do wykonania. Mam te zwłoki. Zbadasz je. Musimy dowiedzieć się, czy magterowie…

— Nic już nie można zrobić, jedynie opuścić tę planetę mówiła bezbarwnym, monotonnym głosem. — Są granice ludzkich możliwości. Ja zrobiłam, co w mojej mocy. Proszę, każ im przysłać statek Chcę zaraz odlecieć.

Brion przygryzł wargę w bezsilnej złości. Nic nie było w stanie wyrwać jej z apatii, w jakiej się pogrążyła. Za dużo wstrząsów, za wiele strachu w zbyt krótkim czasie. Ujął ją pod brodę i obrócił twarzą ku sobie. Nie opierała się, ale oczy miała błyszczące od łez, grube krople spływały jej po policzkach.

— Zabierz mnie do domu, Brion. Proszę, zabierz mnie do domu.

Odgarnął jej z czoła wilgotne kosmyki włosów i uśmiechnął się z wysiłkiem. Cenny czas uciekał coraz szybciej, a on nie wiedział, co robić. Sekcja musiała zostać przeprowadzona — ale nie mógł zmusić do tego Lei. Rozejrzał się za apteczką i stwierdził, że Telt zaniósł ją z powrotem do wozu. Może znajdzie się w niej coś, co pomoże Lei — jakiś środek uspokajający.

Telt poustawiał kilka swoich przyrządów na pulpicie nawigacyjnym i przez kieszonkową lupę oglądał jakąś taśmę. Podskoczył nerwowo i schował ją za siebie, gdy usłyszał hałas, lecz uspokoił na widok Briona.

— Myślałem, że to tamten czubek przychodzi się rozejrzeć szepnął. — Może ty mu ufasz, ale ja nie. Nie mogę nawet użyć radia. Wynoszę się stąd. Muszę to powiedzieć Hysowi!

— Co chcesz mu powiedzieć?! — spytał ostro Brion. — Co to za tajemnica?

Telt podał mu lupę i taśmę.

— Spójrz na tę taśmę zapisu z mojego licznika promieniowania. Czerwone, pionowe kreski to — pięciominutowe przedziały czasu, a ta falująca, czarna linia oznacza poziom radioaktywności. Tu linia idzie w górę i w dół, to wtedy zaatakowaliśmy fort. Różnica temperatury piasku i skały.

— A co oznacza ten wielki znak na środku?

— Wypada dokładnie w czasie naszej wizyty w tym gabinecie grozy! Kiedy weszliśmy przez otwór do wieży! — Telt nie potrafił ukryć podniecenia.

— Czy to oznacza, że…

— Nie wiem. Nie jestem pewny. Muszę porównać to z innymi taśmami, jakie mam w bazie. Może to ściany samej wieży. Niektóre z tutejszych skał mają wysoki poziom naturalnej promieniotwórczości. Może stała tam skrzynia przyrządów z fosforyzującymi tarczami. Albo jedna z tych taktycznych bomb atomowych, jakie już na nas rzucali. Jakiś handlarz sprzedał im kilka sztuk.

— Lub też mogą to być bomby kobaltowe?

— Mogą — rzekł Telt, pospiesznie pakując instrumenty. Źle zabezpieczona albo stara bomba z pękniętą osłoną mogłaby pozostawić właśnie taki ślad. Mały wyciek radonu wystarczyłby w zupełności.

— Czemu nie wezwiesz Hysa przez radio?

— Nie chcę, żeby usłyszały to nasłuchujące jednostki dziadziusia Kraffta. To nasza sprawa, jeżeli mam rację. I muszę sprawdzić swoje stare taśmy, żeby się upewnić. Jednak czuję w kościach, że to będzie warte ataku. Teraz wyładujmy twojego trupa.

Pomógł Brionowi wytaszczyć niezgrabny, owinięty brezentem pakunek, po czym wskoczył za kierownicę.

— Zaczekaj — powiedział Brion. — Czy masz w apteczce coś, co mógłbym dać Lei? Wygląda na załamaną. Nie histeryzuje, ale zobojętniała na wszystko. Nie chce niczego wiedzieć, niczego robić, tylko leży i prosi, żebym ją zabrał do domu.

— Tak, tak — odparł Telt, otwierając apteczkę. — Nasz lekarz nazywa to syndromem masakry. Wielu naszych chłopców to miało. Przez całe życie nienawidzili nawet myśli o przemocy, a tu nagle musieli zacząć zabijać ludzi. Faceci załamywali się, wściekali, pękali na różne sposoby. Tę mieszankę sporządził nasz lekarz. Nie wiem, co to jest, prawdopodobnie środki uspokajające i trochę psychostymulantów. Ta mieszanka wywołuje łagodną amnezję. Usuwa wspomnienia z ostatnich dziesięciu, może dwunastu godzin. Nie możesz się denerwować czymś, czego nie pamiętasz. — Wyjął mały, zapieczętowany pakiecik. — Instrukcja użycia na pudełku. Powodzenia.

— Powodzenia — rzekł Brion i uścisnął stwardniałą dłoń techńika. — Daj mi znać, jeśli te ślady są na tyle silne, by mogły pochodzić od bomb.

Wyjrzał na ulicę upewniając się, że jest pusta, po czym nacisnął przycisk mechanizmu otwierającego drzwi. Transporter wypadł w oślepiające światło dnia i zniknął, warkot silnika szybko ścichł w oddali. Brion zamknął drzwi i wrócił do Lei. Ulv nadal siedział pod ścianą.

W pudełku była jednorazowa strzykawka. Lea nie protestowała, gdy złamał pieczęć i przycisnął igłę do jej ramienia. Westchnęła tylko i znów zamknęła oczy. Kiedy stwierdził, że zapadła w głęboki sen, przeniósł owinięte w brezent zwłoki magtera do biura. Pod jedną ze ścian stał długi stół warsztatowy, na którym umieścił ciało. Kiedy odwinął brezent, niewidzące oczy spojrzały nań oskarżycielsko. Posługując się nożem, rozciął luźne, zakrwawione szaty, pod którymi znalazł zestaw disańskich przyborów zawieszonych na pasie owiniętym wokół bioder. To jeszcze o niczym nie świadczyło. Czy istota ta była człowiekiem, czy nie, musiała jakoś żyć na Dis. Brion odrzucił przybory razem z ubraniem. Miał przed sobą nagie, podziurawione kulami, zakrwawione ciało.

Leżąca przed nim istota była człowiekiem. Teoria Briona stawała się coraz mniej prawdopodobna. Jeżeli magterowie nie byli Obcymi, to jak wytłumaczyć całkowity brak u nich wszelkich uczuć? Jakiś rodzaj mutacji? Nie wierzył, aby było to możliwe. Ten martwy człowiek musiał mieć w sobie coś, co czyniło go Obcym. Przyszłość tego świata opierała się na tej wątłej nadziei. Jeżeli odkryty przez Telta ślad bomby okaże się fałszywym tropem, nie będzie już żadnej szansy.

Kiedy znów spojrzał na Leę, była wciąż nieprzytomna. Nie miał pojęcia, jak długo jeszcze będzie pozostawała w tym stanie. Prawdopodobnie mógłby ją obudzić, ale nie chciał tego robić zbyt wcześnie. Z trudem hamował swoją niecierpliwość. W końcu postanowił odrzekać co najmniej godzinę, zanim spróbuje ją obudzić. To będzie już południe — tylko dwanaście godzin do końca tego świata.

To co na pewno powinien zrobić, to skontaktować się z profesorem Krafftem. Musiał upewnić się, że zdołają wydostać się z Dis, jeśli ich misja się nie powiedzie. Krafft zainstalował gdzieś przekaźnik, który prześle dalej sygnał z komunikatora Briona. Jeżeli ten przekaźnik znajdował się w budynku fundacji, to kontakt został przerwany. Brion musiał to sprawdzić, zanim będzie za późno. Włączył nadawanie i wywołał profesora. Odpowiedź nadeszła natychmiast.

— Tu łączność floty. Czy zechce pan pozostać na linii? Komandor Krafft czeka na tę rozmowę. Łączymy pana bezpośrednio z nim.

Krafft odezwał się, zanim głos operatora umilkł.

— Kto mówi? Czy ktoś z fundacji? — jego głos drżał z emocji. — Tu Brandd. Jest ze mną Lea Morees…

— Nikt więcej? Czy nikt oprócz was nie ocalał?

— Tak jest, wszyscy pozostali są… straceni. Budynek wraz z całą aparaturą został zniszczony i nie mogę skontaktować się z naszym statkiem na orbicie. Czy w razie konieczności będzie nas pan mógł stąd wydostać?

— Podajcie mi waszą pozycję. Statek już leci…

— Na razie nie potrzebuję statku — przerwał mu Brion. Nie wysyłajcie go, dopóki was nie zawiadomię. Jeżeli istnieje jeszcze jakiś sposób, aby uniknąć wojny, to znajdę go. Tak więc zostaję, jeżeli będzie potrzeba, to do ostatniej minuty.

Krafft milczał. Słychać było tylko trzaski i odgłos jego oddechu.

— Decyzja należy do pana — rzekł w końcu. — Statek będzie czekał w pogotowiu. Czy pozwoli nam pan zabrać teraz pannę Morees?

— Nie. Jest mi tu potrzebna. Nadal pracujemy, szukając… — Cóż musiałby pan teraz odktyć, żeby mogło to odwrócić bieg wydarzeń? — w głosie Nyjordczyka była nadzieja i rozpacz. Brion nie mógł go pocieszyć.

— Dowie się pan, jeśli mi się uda. W przeciwnym wypadku nic z tego. Koniec.

Wyłączył nadajnik.

Kiedy spojrzał na dziewczynę, spała spokojnie. Co jeszcze mógł zrobić, zanim ją obudzi? Do sekcji zwłok będą potrzebne narzędzia, jakieś instrumenty, a tu z pewnością nie było niczego. Może uda mu się coś znaleźć w gruzach budynku fundacji. Myśląc o tym, poczuł nagłe pragnienie bliższego obejrzenia ruin. Może jeszcze ktoś ocalał. Musiał to sprawdzić. Gdyby mógł porozmawiać z ludźmi, którzy tam pracowali…

Ulv nadal siedział pod ścianą. Skulony, spojrzał ze złością na nadchodzącego Briona, ale nic nie powiedział.

— Czy pomożesz mi jeszcze raz? — zapytał Brion. — Zostań i pilnuj dziewczyny, kiedy mnie nie będzie. Wrócę w południe. Ulv nie odpowiedział.

— Wciąż szukam sposobu, aby uratować Dis — dodał Brion.

— Idź. Przypilnuję dziewczyny! — rzucił Ulv z bezsilną wściekłością. — Nie wiem co robić. Możesz mieć rację. Idź. Ze mną będzie bezpieczna.

Brion wyślizgnął się na wyludnioną ulicę i pół biegnąc, pół idąc ruszył w kierunku sterty gruzów, która była kiedyś siedzibą Cultural Relationships Foundation. Szedł inną drogą niż ta, którą przyjechali, zmierzając najpierw ku obrzeżu miasta. Kiedy tam dotrze, skręci i podejdzie do ruin z innej strony, tak by nie zdradzić, skąd przybył. Magterowie mogli obserwować budynek, a nie chciał naprowadzić ich na ślad Lei i wykradzionego ciała.

Minąwszy róg, ujrzał stojący na ulicy transporter. Wóz wyglądał dziwnie znajomo. Mógł to być ten, którego używali z Teltem, chociaż nie był tego pewien. Trzymając się w cieniu muru i rozglądając na boki, ostrożnie ruszył w stronę transportera. Kiedy podszedł bliżej, stwierdził, że był to ten sam pojazd, którym podróżował w nocy.

Na ulicy było cicho i upalnie. Okna i drzwi były puste: nic się nie poruszało w ich cieniu. Postawiwszy nogę na błotniku, Brion sięgnął ręką i złapał za gorącą, metalową krawędź otwartego okna. Podciągnął się i spojrzał w uśmiechniętą twarz Telta.

Uśmiechniętą w śmiertelnym grymasie. Ściągnięte wargi odsłaniały wyszczerzone zęby, oczy zdawały się wychodzić na wierzch, a twarz była spuchnięta i zniekształcona od zabójczej trucizny. W jego szyi tkwiła maleńka, drewniana strzałka.

15

Brion rzucił się na ziemię, w pył i kurz ulicy. Nie śmignęła ku niemu żadna zatruta strzałka — wokół wciąż panowała cisza. Morderczy Telta zniknęli tak, jak się pojawili. Otworzył drzwi i wskoczył do środka.

Dokonali gruntownego zniszczenia. Wszystkie tablice kontrolne były doszczętnie rozbite, podłoga zasłana potrzaskanym sprzętem i kłębami taśm, przypominającymi wyprute wnętrzności. Wybebeszona maszyna była martwa jak jej kierowca.

Łatwo było odtworzyć przebieg wypadków. Ktoś rozpoznał wjeżdżający do miasta transporter — zapewne któryś z magterów biorących udział w zniszczeniu budynku fundacji. Nie wiedzieli, gdzie się podział — inaczej Brion też już by nie żył. Jednak musieli zauważyć go, gdy Telt próbował opuścić miasto, i zatrzymali go w najbardziej skuteczny sposób — strzałką, która przez otwarte okno trafiła w kark niczego nie podejrzewającego kierowcy.

Telt zabity! Nagły szok, jakim była jego śmierć, sprawił, że Brion na chwilę zapomniał o wszystkich konsekwencjach tego faktu. Teraz zaczął je sobie uświadamiać. Tek nie zdążył przekazać Armii Nyjordu wiadomości o odkryciu śladu radioaktywności. Nie chciał posłużyć się radiem; zamierzał osobiście powiadomić Hysa i wręczyć mu taśmę. Teraz taśma była podarta i zmieszana z innymi, a człowiek, który umiał ją zinterpretować, nie żył.

Brion spojrzał na przewody zwisające z rozbitej radiostacji i wyskoczył na zewnątrz. Biegnąc zygzakiem, szybko oddalił się od transportera. Jego własne życie i życie Dis zależało od tego, czy ktoś go zauważy przy pojeździe. Musiał porozumieć się z Hysem i przekazać mu tę informację. Dopóki tego nie zrobi, będzie jedynym przybyszem wiedzącym, w której wieży magterowie mogli przechowywać śmiercionośne bomby.

Kiedy oddalił się od transportera tak, że stracił go z oczu, zwolnił i otarł pot z czoła. Opuścił pojazd nie zauważony i nikt go nie śledził. Znalazł się w nie znanej mu części miasta, ale kierując się według słońca poszedł miarowym krokiem w stronę zburzonego budynku. Na ulicach było teraz więcej Disańczyków. Niektórzy przystawali i spoglądali na niego gniewnie, marszcząc brwi. Empatycznym zmysłem wyczuwał ich złość i nienawiść. Z grupki mężczyzn emanowało zagrożenie i mijając ich położył dłoń na kolbie miotacza. Dwaj z nich trzymali dmuchawki w pogotowiu, ale nie użyli ich. Zanim skrył się za następnym rogiem, plecy miał mokre od potu.

Przed sobą ujrzał ruiny siedziby fundacji. Opodal sterczał ścięty stożek kosmolotu. Z otwartego luku wyszli dwaj mężczyźni i stanęli na skraju pogorzeliska. Kiedy podeszwy butów Briona zachrzęściły na gruzowisku, mężczyźni odwrócili się błyskawicznie, z wycelowaną w niego bronią. Obaj mieli karabiny jonowe. Odprężyli się, widząc jego ubiór.

— Przeklęte dzikusy! — warknął jeden.

Był mieszkańcem jednej z ciężkich planet: przysadzistej budowy, wyglądał jak bryła ścięgien i mięśni, chociaż czubkiem głowy ledwie sięgał Brionowi do brody. Na zsuniętej w tył czapce miał dwie skrzyżowane linijki — odznakę pokładowego informatyka.

— Myślę, że trudno ich winić — rzekł drugi.

Nosił insygnia intendenta. Rysami twarzy różnił się od pierwszego, ale z powodu krępej budowy ciała wydawał się jego bliźniakiem. Zapewne z tego samego świata.

— Dziś w nocy rozwalą ich planetę. Wygląda na to, że te biedne dranie na ulicach w końcu zrozumiały, co się dzieje. Mam nadzieję, że my będziemy wtedy w podprzestrzeni. Widziałem, jak oberwał świat Estrada, i nie mam ochoty oglądać tego po raz drugi. Nigdy więcej!

Informatyk spojrzał uważnie na Briona, lekko odchylając głowę, żeby zajrzeć mu w oczy.

— Potrzebny panu transport? — zapytał. — Jesteśmy ostatnim statkiem w porcie i damy stąd dyla, jak tylko reszta ładunku znajdzie się na pokładzie. Zabierzemy pana, jeśli pan chce.

Brion najwyższym wysiłkiem woli zdołał zapanować nad obezwładniającym przygnębieniem, jakie ogarnęło go na widok rumowiska — grobowca tylu ludzi.

— Nie — powiedział. — To nie będzie potrzebne. Jestem w kontakcie z flotą blokady. Zabiorą mnie stąd przed północą. — Jest pan z Nyjordu? — burknął intendent.

— Nie — odparł Brion, zaabsorbowany swoimi myślami. Ale mam kłopoty z moim statkiem.

Uświadomił sobie, że bacznie mu się przyglądają i że jest im winien jakieś wyjaśnienie.

— Myślałem, że uda mi się znaleźć sposób, by zapobiec wojnie. Teraz… nie jestem już tego taki pewien.

Nie zamierzał zwierzać się kosmonautom, ale te słowa, tłukące się wciąż w jego mózgu, wyrwały mu się bezwiednie. Informatyk zaczął coś mówić, ale jego towarzysz szturchnął go łokciem w bok.

— Zaraz odlatujemy. Nie podoba mi się sposób, w jaki patrzą na nas ci Disańczycy. Kapitan kazał nam sprawdzić, co było przyczyną pożaru, a potem zabierać się do diabła. Chodźmy więc.

— Niech się pan nie spóźni na swój statek — powiedział do Briona informatyk i ruszył w stronę statku. Nagle zawahał się i odwrócił. — Jest pan pewny, że w niczym nie możemy pomóc?

Rozpacz nic nie da. Brion z trudem otrząsnął się z przygnębienia.

— Możecie mi pomóc — rzekł. — Przydałby mi się skalpel albo jakieś inne narzędzia chirurgiczne.

Będą potrzebne Lei. Później przypomniał sobie wiadomość, której nie zdążył przekazać Telt.

— Czy macie przenośną radiostację? Zapłacę.

Informatyk zniknął we wnętrzu rakiety i minutę później pojawił się ponownie, z małą paczką w ręku.

— Tu jest skalpel i magnetyczne szczypce. To wszystko, co udało mi się znaleźć w apteczce. Mam nadzieję, że się przydadzą. — Sięgnął do wnętrza statku i wyjął metalową skrzynkę przenośnej radiostacji. — Proszę to wziąć, ma spory zasięg, nawet na długich falach.

Machnął ręką, gdy Brion chciał mu zapłacić.

— To mój wkład — powiedział. — Jeżeli zdoła pan uratować tę planetę, to dodam panu cały ten statek. Powiemy kapitanowi, że straciliśmy to radio uciekając przed tubylcami. Prawda, liczykrupo? — dźgnął intendenta w pierś palcem, którym bez trudu mógłby wybić dziurę w kimś mizerniejszej postury.

— Słyszę cię wyraźnie — powiedział intendent. — Po powrocie na statek napiszę tak w zapotrzebowaniu.

Weszli do rakiety i Brion musiał się szybko odsunąć na bezpieczną odległość.

Poczucie obowiązku — kosmonauci też je mieli. Uświadomiwszy to sobie, Brion trochę podniósł się na duchu i zaczął grzebać w gruzach, szukając czegoś, co mogłoby się przydać. We fragmencie ocalałej ściany rozpoznał narożnik laboratorium.

Przeszukując rumowisko, wydobył różne popsute przyrządy oraz jeden pogięty pojemnik, który cudem uniknął zniszczenia. W środku był binokular z popękanymi i zabrudzonymi szkłami oraz zgiętym tubusem. Lewa część instrumentu wydawała się sprawna. Brion ostrożnie schował mikroskop z powrotem do pojemnika.

Spojrzał na zegarek. Dochodziła dwunasta. To skromne wyposażenie będzie musiało wystarczyć. Odprowadzany podejrzliwymi spojrzeniami Disańczyków, ruszył z powrotem do magazynu. Nie chcąc zdradzić położenia kryjówki, musiał solidnie nadłożyć drogi. Dopiero kiedy był pewny, że nikt go nie śledzi, wślizgnął się do budynku, zamykając za sobą drzwi.

Kiedy wszedł do biura, powitało go przestraszone spojrzenie Lei.

— Przyjazna twarz wśród tłumu kanibali — powiedziała. Malujące się na jej twarzy napięcie przeczyło żartobliwym słowom. — Co się stało? Od kiedy się obudziłam, Wielka Kamienna Twarz — wskazała palcem na Uhra — nie odezwał się do mnie słowem.

— Co pamiętasz z ostatnich wydarzeń? — spytał ostroinie Brion. Nie chciał powiedzieć jej zbyt wiele, żeby znów nie wywołać szoku. Ulv wykazał ogromną przytomność umysłu, nie próbując z nią rozmawiać.

— Jeżeli musisz wiedzieć — powiedziała Lea — to pamiętam bardzo dużo, Brionie Brandd. Nie będę się wdawać w szczegóły, bo lepiej nie zdradzać takich rzeczy tubylcom. Powiem tylko, że zasnęłam zaraz po tym, jak odszedłeś. Oprócz tego niczego nie pamiętam. To niesamowite. Zasnęłam w tym skotłowanym, szpitalnym łóżku, a obudziłam się na tej kanapie, z okropnym bólem głowy. A on po prostu siedział tam i marszczył się groźnie. Czy nie mógłbyś powiedzieć mi, co się tu dzieje?

Najlepiej powiedzieć jej prawdę, zostawiając na później wszystkie drastyczne szczegóły.

— Magterowie zaatakowali budynek fundacji — powiedział. — Są teraz wściekli na wszystkich przybyszów. Byłaś pod wpływem środka usypiającego i Ulv musiał przynieść cię tutaj. Teraz jest już dwunasta…

— To ostatni dzień? — w jej głosie było przerażenie. Zbliża się koniec świata, a ja odgrywam śpiącą królewnę! Czy ktoś został ranny podczas napadu? Albo zabity?

— Było wiele zamieszania i wiele ofiar — rzekł Brion. Musiał jakoś odwrócić jej uwagę. Podszedł do trupa i odchylił brezent, odsłaniając jego twarz. — Jednak teraz jest coś ważniejszego. To jeden z magterów. Mam tu skalpel i parę innych rzeczy. Czy przeprowadzisz sekcję zwłok?

Lea skuliła się na kanapie. Mimo panującego upału wyglądała na zziębniętą.

— Co się stało z ludźmi w budynku? — zapytała cichutko. Zastrzyk usunął pamięć o tragedii, ale gdzieś w podświadomości kołatało się echo przeżytego szoku i napięcia. — Jestem taka… wyczerpana. Proszę, powiedz mi, co się stało. Mam wrażenie, że coś ukrywasz.

Brion usiadł przy niej i wziął ją za ręce. Nie zdziwiło go, że były zimne. Spojrzawszy jej w oczy, próbował dodać jej otuchy. — To nie było zbyt przyjemne — powiedział w końcu.

Byłaś w szoku i pewnie dlatego tak się teraz czujesz. Jednak… Lea, musisz mi uwierzyć na słowo. Nie zadawaj żadnych pytań. Nic już na to nie możemy poradzić. Możemy jednak jeszcze odkryć prawdę o magterach. Czy zbadasz ciało?

Zamierzała o coś zapytać, lecz zrezygnowała. Kiedy spuściła głowę, Brion poczuł, jak lekki dreszcz wstrząsnął jej ciałem.

— Stało się coś bardzo złego — powiedziała. — Wiem. Sądzę, że będę musiała uwierzyć ci na słowo, że lepiej nie zadawać żadnych pytań. Pomóż mi wstać, dobrze, kochany? Nogi mam jak z waty.

Opierając się o Briona niemal całym ciężarem ciała, wolno podeszła do trupa. Spojrzała nań i zadygotała.

— Trudno to nazwać naturalną śmiercią — powiedziała. Ulv przyglądał jej się uważnie, gdy wyjmowała skalpel z futerału.

— Nie musisz na to patrzeć, jeśli nie chcesz — powiedziała mu niewprawną disańszczyzną.

— Chcę — odparł, nie odrywając oczu od ciała. — Nigdy przedtem nie widziałem magtera martwego albo bez ubrania, jak kogoś zwyczajnego.

Nie przestawał intensywnie przyglądać się zabitemu.

— Znajdź mi trochę wody do picia, dobrze, Brion? powiedziała Lea. — I rozłóż brezent pod ciałem. To dość brudna robota.

Napiwszy się wody, zdała się nabrać sił — mogła stać nie przytrzymując się stołu obiema rękami. Przyłożywszy koniec skalpela tuż pod mostkiem magtera, wykonała długie cięcie aż do spojenia łonowego. Długa, biegnąca niemal przez cały tułów rana rozchyliła się szeroko jak czerwone usta. Ulv zadrżał, ale nie odwrócił oczu.

Lea usuwała organy wewnętrzne jeden po drugim. Raz zerknęła na Briona, ale zaraz wróciła do pracy. Cisza przedłużała się, aż przerwał ją Brion.

— Powiedz mi, dobrze? Znalazłaś coś?

Osłabiła ją nadzieja wyczuwalna w jego pytaniu, zachwiała się i osunęła na leżankę. Bezsilnie opuściła zakrwawione ręce, makabrycznie kontrastujące z jej pobladłą twarzą.

— Przykro mi, Brion — powiedziała. — Nic tu nie ma, zupełnie nic. Są niewielkie różnice, zmiany organiczne, jakich nigdy jeszcze nie widziałam, na przykład olbrzymia wątroba. Jednak takie zmiany mogą być typowe dla homo sapiens przystosowanego do życia na innej planecie. To człowiek. Zmieniony, zaadaptowany, zmodyfikowany, ale człowiek, taki sam jak ty czy ja.

— Skąd możesz być tego pewna? — przerwał jej Brion. Jeszcze nie zbadałaś wszystkiego, prawda?

Potrząsnęła głową.

— Więc krój dalej. Inne organy. Mózg. Badania mikroskopowe. Masz! — rzucił, podsuwając jej pojemnik z mikroskopem.

Ukryła twarz w dłoniach i załkała.

— Czy nie możesz zostawić mnie w spokoju! Jestem zmęczona i chora, i mam dość tej okropnej planety. Dajmy im zginąć. Nic mnie nie obchodzą. Twoja teoria jest błędna, bezwartościowa. Przyznaj to! I pozwól mi umyć ręce…

Reszta słów utonęła w głośnym szlochu. Brion stanął nad nią i wziął głęboki oddech. Czyżby się mylił? Nawet nie ważył się o tym myśleć. Spoglądając na drobne ramiona Lei, na małe wybrzuszenia kręgosłupa widoczne pod cienkim materiałem, czuł głęboką litość, której nie mógł się poddać. Ta drobna, bezradna, przestraszona kobieta była jego jedyną szansą. Musiała zabrać się do roboty. Musiał ją do tego nakłonić.

Ihjelowi udało się to — posłużył się czynną empatią, aby przekazać swoje uczucia Brionowi. Teraz Brion musiał zrobić to samo z Leą. Otrzymał kilka lekcji tej sztuki, ale daleko mu było do biegłości. Pomimo to musiał spróbować. Siła była tym, czego Lea potrzebowała najbardziej. Powiedział po prostu:

— Możesz to zrobić. Masz wolę i siłę, żeby dokończyć dzieła. A jego umysł milcząco nakazywał jej słuchać: teraz, kiedy jej siły się wyczerpały, udzielał jej części sił Briona.

Dopiero kiedy uniosła głowę i zobaczył łzy wysychające na jej twarzy, zrozumiał, że mu się powiodło.

— Weźmiesz się do roboty? — spytał cicho.

Lea tylko skinęła głową i podniosła się z leżanki. Powtórzyła nogami jak lalka pociągana za niewidoczne sznurki. Ta siła nie była jej własną siłą i Brion z przykrością przypomniał sobie ostatnią rundę Twenties, gdy sam doświadczył takiego samego uczucia krańcowego wyczerpania. Otarła ręce o ubranie i otworzyła pojemnik z mikroskopem.

— Wszystkie szkiełka są potłuczone — powiedziała.

— Użyj tego — odparł Brion, kopiąc w szklane przepierzenie.

Kawałki szkła z brzękiem posypały się na podłogę. Podniósł kilka największych odłamków i połamał je na prostokąty mieszczące się w uchwytach stolika. Lea wzięła je bez słowa. Rozmazawszy na szkiełku kroplę krwi magtera, pochyliła się nad mikroskopem. Drżącymi rękami nastawiała ostrość. Badała preparat pod małym powiększeniem. Raz odrobinę obróciła lusterko, żeby złapać światło wpadające przez okno. Brion stał nad nią, zaciskając pięści i z trudem opanowując niepokój.

— Co tam widzisz? — nie wytrzymał.

— Fagocyty, płytki krwi… leukocyty… wszystko wygląda normalnie.

Jej głos był matowy, znużony; mrugała oczami zmęczonymi od wpatrywania się w preparat.

Brion poczuł gniew wywołany poczuciem klęski. Nawet w obliczu porażki nie przyjmował jej do wiadomości. Sięgnął Lei przez ramię i obrócił rewolwer mikroskopu, ustawiając go na duże powiększenie.

— Jeśli niczego nie widzisz, to spróbuj pod dużym powiększeniem! To tam jest, wiem o tym! Zrobię ci preparat tkankowy. Obrócił się do wypatroszonego trupa. Nie widział, że Lea nagle zesztywniała i z pośpiechem nastawiła ostrość, jednak poczuł bijącą od niej falę emocji, oddziaływującą na jego empatyczne zmysły.

— Co to? — zawołał, jakby powiedziała coś na głos.

— Coś… Coś tu jest — mruknęła. — W tym leukocycie. To nie jest normalna komórka, ale wygląda znajomo. Widziałam już kiedyś coś takiego, ale nie przypominam sobie gdzie.

Wyprostowała się znad mikroskopu i bezwiednie przycisnęła zakrwawione ręce do czoła.

— Wiem, że już to widziałam.

Brion zerknął w okular mikroskopu i ujrzał niewyraźny obiekt. Kiedy nastawił ostrość, zobaczył wyraźnie — biały, amebowaty kształt jednokomórkowego leukocytu. Jego niewprawne oko nie dostrzegało w nim nic niezwykłego. Nie był w stanie stwierdzić, co dziwnego dostrzegła w tym Lea, ponieważ nie miał pojęcia, jak powinien wyglądać leukocyt normalny.

— Czy widzisz te okrągłe, zielone grudki skupione blisko siebie? — zapytała Lea. Zanim zdążył odpowiedzieć, wykrzyknęła: — Już wiem!

Podekscytowana, zapomniała o zmęczeniu.

— Icerya purchasi, tak się nazywa albo podobnie. To Coccus, mały owad z rzędu łuskoskrzydłych. Miał takie same twory zebrane razem w swoich komórkach.

— Co to oznacza? Jaki ma związek z Dis?

— Nie wiem — odparła. — Tyle że wygląda tak podobnie. I jeszcze nigdy nie widziałam czegoś takiego w ludzkiej komórce. U Coccusa te zielone ciałka przekształcają się w rodzaj drożdży żyjących w jego organizmie. Nie pasożyt, ale rzeczywisty symbiont…

Szeroko otworzyła oczy, gdy dotarło do niej znaczenie własnych słów. Symbiont — a Dis była planetą, na której symbioza i pasożytnictwo osiągnęło bardziej zaawansowane i skomplikowane formy niż gdziekolwiek indziej. Myśli Lei krążyły wokół tego faktu i rozważały jego logiczne konsekwencje. Brion wyczuwał jej skupienie i podniecenie. Nie zrobił niczego, co mogłoby ją wyrwać z transu. Pogrążona w myślach, stała zaciskając pięści i niewidzącym spojrzeniem wpatrując się w dal.

Brion i Ulv spoglądali na nią w milczeniu, czekając co powie. W końcu kawałki łamigłówki poukładały się we właściwych miejscach. Rozwarła zaciśnięte dłonie i przygładziła nimi wilgotną spódnicę. Zamrugała i obróciła się do Briona.

— Czy jest tu jakaś skrzynka z narzędziami? — zapytała. Pytanie było tak zaskakujące, że Brion przez chwilę nie potrafił na nie odpowiedzieć. Zanim zdołał zebrać myśli, odezwała się ponownie.

— Nie chodzi mi o ręczne narzędzia, to trwałoby zbyt długo. Moglibyście znaleźć mi coś takiego jak piła mechaniczna? Byłaby najlepsza.

Znów zajęła się mikroskopem i Brion nie próbował jej już o nic wypytywać. Ulv wciąż przyglądał się ciału magtera, nie rozumiejąc, o czym mówili.

Brion poszedł do hali ładunkowej. Na parterze nie znalazł niczego, mogłoby być przydatne, więc wszedł schodami na górę. Długi korytarz prowadził do licznych pomieszczeń. Wszystkie drzwi były zamknięte, włącznie z tymi, na których widniał obiecujący napis „NARZĘDZIOWNIA”. Kilkakrotnie uderzył barkiem w metal, nie wyginając go nawet na cal. Cofnął się, szukając innego sposobu i zerknął na zegarek.

Druga! Za dziesięć godzin bomby spadną na Dis.

Ten fakt zmuszał do pośpiechu. Jednak nie mógł robić hałasu — mógłby go ktoś usłyszeć. Szybko zdjął koszulę i luźno owinął nią miotacz, tak że tworzyła lejkowate przedłużenie lufy. Przytrzymując materiał lewą ręką, przytknął broń do drzwi, wylotem do zamka. Strzał odbił się głuchym echem, niesłyszalnym na zewnątrz budynku. Kawałki rozbitego mechanizmu zagrzechotały wewnątrz zamka i drzwi stanęły otworem.

Kiedy wrócił, Lea stała nad ciałem. Podał jej małą pilarkę z obrotowym ostrzem.

— Czy to się nada? — spytał. — Zasilana bateryjnie, naładowana niemal do pełna.

— Doskonale — odparła. — Będziecie musieli mi pomóc. Przeszła na disański.

— Ulv, czy mógłbyś znaleźć jakieś miejsce, skąd mógłbyś nie zauważony obserwować ulicę? Daj mi znak, kiedy będzie pusta. Obawiam się, że piła narobi sporo hałasu.

Ulv skinął głową i poszedł do hali, gdzie wspiął się na stertę skrzyń, skąd mógł wyjrzeć na zewnątrz przez małe okienko umieszczone wysoko nad podłogą. Ostrożnie rozejrzał się na boki, po czym machnięciem ręki kazał Lei zaczynać.

— Brion, stań obok i trzymaj trupa za brodę — poleciła. Trzymaj mocno, żeby głowa nie latała, kiedy będę cięła. To będzie niezbyt przyjemne. Przykro mi. Jednak to najszybszy sposób na przecięcie kości.

Piła wgryzła się w czaszkę.

W pewnej chwili Ulv gestem nakazał im ciszę i sam skrył się w cieniu. Czekali niecierpliwie, aż da im sygnał do podjęcia pracy. Brion mocno trzymał głowę magtera, aż piła zatoczyła krąg wokół czaszki trupa.

— Skończone — powiedziała Lea, wypuszczając pilarkę ze zdrętwiałych palców. Rozmasowała dłonie, przywracając im życie, nim dokończyła dzieła. Ostrożnie i delikatnie usunęła wierzchołek czaszki magtera, odsłaniając mózg widoczny w strudze światła padającego przez okno.

— Od początku miałeś rację, Brion — powiedziała. — Oto twój Obcy.

16

Gdy spoglądali na odsłonięty mózg magtera, dołączył do nich Ulv. Sprawa była tak oczywista, że i on to zauważył.

— Widziałem zabite zwierzęta i martwych ludzi z otwartymi głowami, ale jeszcze nigdy nie widziałem czegoś takiego — rzekł.

— Co to jest? — zapytał Brion.

— Najeźdźca. Obcy, którego szukałeś — powiedziała Lea.

Mózg magtera zajmował tylko dwie trzecie objętości. Zamiast całkowicie ją wypełniać, dzielił ją z zielonym, amorficznym tworem. Narośl była pomarszczona podobnie jak kora mózgowa, lecz zawierała ciemne grudki i wyrostki. Lea wzięła skalpel i delikatnie dotknęła ciemnej, wilgotnej masy.

— To jest bardzo podobne do czegoś, co kiedyś widziałam na Ziemi — powiedziała. — Zielona mucha, Drepanosiphum planatoides, i jej niezwykły organ, zwany pseudoikrą. Teraz, kiedy zobaczyłam ten twór w czaszce magtera, przypomniałam sobie. Organ muchy Drepanosiphum także jest wielki i zielony, ale wypełnia połowę jamy tułowia, a nie głowy. Jego przeznaczenie przez wiele lat pozostawało zagadką dla biologów i stworzono kilka zawiłych teorii, które to wyjaśniały. W końcu komuś udało się dokonać sekcji i zbadać pseudoikrę. Okazało się, że to roślina niższa, drożdżakowaty twór, który pomaga zielonej musze trawić. Wytwarza enzymy umożliwiające musze wchłanianie ogromnych ilości cukru, spożywanego z sokiem roślin.

— To nic niezwykłego — rzekł zdumiony Brion. — Termitom i ludziom flora również pomaga w trawieniu. Na czym polega różnica u zielonej muchy?

— Głównie na rozmnażaniu. Wszystkie inne rośliny żyjące w trzewiach muszą wniknąć do ciała gospodarza i usadowić się tam jako obce twory, mogące pozostawać tam tak długo, jak długo są użyteczne. Zielona mucha i jej drożdżakowata roślina pozostają w stałym, symbiotycznym związku, będącym podstawą ich egzystencji. Zarodniki rośliny pojawiają się w licznych częściach ciała muchy, ale zawsze są obecne w komórkach rozrodczych. Każda komórka jajowa zawiera ich kilka i każde jajo, z którego wylęga się mucha, jest zainfekowane zarodnikami rośliny. Ten sposób gwarantuje ciągłość symbiozy.

— Czy myślisz, że te zielone kulki w komórkach krwi magtera mogą być czymś takim? — pytał Brion.

— Jestem tego pewna — odparła Lea. — To musi być taki sam proces. Prawdopodobnie całe ciało magtera zawiera takie zielone kuleczki, zarodniki czy też potomstwo tego tworu. Do komórek rozrodczych wniknie wystarczająca ich ilość, by zapewnić zainfekowanie każdego nowo narodzonego magtera. Kiedy dziecko rośnie, symbiont rośnie razem z nim, zapewne zresztą o wiele szybciej, ponieważ zdaje się być prostszym organizmem. Podejrzewam, że w ciągu pierwszych sześciu miesięcy życia noworodka twór na dobre zadomawia się w jego czaszce.

— Ale po co? — zapytał Brion. — Jaka jest jego rola? — Mogę tylko zgadywać, ale wiele faktów wskazuje na to, jaką pełni funkcję. Jestem skłonna założyć się, że jest prawdopodobnie skrzyżowaniem rośliny i zwierzęcia, jak większość innych form życia na Dis. Ten organizm jest po prostu zbyt złożony, by mógł powstać w ciągu tak krótkiego czasu, jaki upłynął od chwili, gdy na planecie pojawili się ludzie. Magterowie musieli zarazić się tym symbiontem, spożywając jakieś disańskie zwierzę. Symbiont przeżył i doskonale się zadomowił w nowym środowisku, dobrze chroniony przez kości czaszki długowiecznego gospodarza. W zamian za żywność, tlen i wygodę symbiont zapewne wytwarza hormony i enzymy ułatwiające magterowi przetrwanie. Jedne z nich mogą wspomagać trawienie, pozwalając magterowi jeść każdą roślinę czy zwierzę, jakie wpadnie mu w ręce. Symbiont może produkować cukry, oczyszczać krew z toksyn… Jest wiele funkcji, które może pełnić. I pełni je, ponieważ magterowie najwyraźniej są dominującą formą życia na tej planecie. Zapłacili wysoką cenę za tę symbiozę, ale aż do tej pory nie miało to żadnego znaczenia. Czy zauważyłeś, że mózg magtera nie jest wcale mniejszy od normalnego?

— Ależ musi tak być, jakże inaczej symbiont mógłby się zmieścić w czaszce?

— Gdyby mózg magtera był mniejszy od normalnego, twór mógłby wypełnić powstałą, pustą przestrzeń. Jednak ten mózg jest w pełni rozwinięty, tyle że brakuje jego części wchłoniętej przez symbionta.

— Płaty czołowe — rzekł Brion, nagle zrozumiawszy, o co jej chodzi.

— Ta piekielna rzecz dokonała lobotomii.

— Zrobiła nawet więcej — rzekła Lea, odsuwając tkankę mózgową i odsłaniając leżące pod nią zielone strzępki. — Te wyrostki sięgają głębiej, ale zawsze pozostają w mózgu. Móżdżek wydaje się nie naruszony. Najwidoczniej w ten sposób symbiont wpływa wybiórczo na uczucia wyższe gospodarza. Zniszczenie płatów czołowych uczyniło magterów istotami bez emocji i zdolności do prawdziwie abstrakcyjnego myślenia. Wydaje się, że bez nich łatwiej było im przetrwać. Musiało dojść do straszliwych w skutkach niepowodzeń, zanim ustaliła się odpowiednia proporcja między rośliną a człowiekiem. Ostatecznym produktem jest człeko — roślino — zwierzęcy symbiont, który jest w podziwu godnym stopniu przystosowany do przetrwania na tym nieszczęsnym świecie. Żadnych powodujących komplikacje uczuć czy pragnień, które mogłyby przeszkadzać w przeżyciu. Całkowity brak skrupułów. Ludzkość zawsze była w tym dobra, więc nie trzeba było wiele modyfikować.

— Przecież inni Disańczycy, choćby Ulv, zdołali przeżyć nie zmieniając się w takie istoty. Dlaczego więc magterowie… ?

— W procesie ewolucji nic nie jest koniecznością, wiesz o tym — powiedziała Lea. — Możliwe są różne warianty, a najlepsze rozwijają się dalej. Można powiedzieć, że lud Ulva przetrwał, ale magterowie przetrwali lepiej. Gdyby inne planety nie nawiązały ponownie kontaktu z Dis, podejrzewam, że magterowie powoli staliby się tu rasą dominującą. Tylko że teraz nie mają na to szans. Wygląda na to, że ich samobójcze ciągoty doprowadziły do zagłady obu ras.

— I to właśnie nie ma żadnego sensu — powiedział Brion. — Magterowie przetrwali i wspięli się na szczyt tutejszej drabiny ewolucyjnej. A przecież mają samobójcze skłonności. Jak to się stało, że nie wyginęli wcześniej?

— Indywidualnie, każdy z nich jest agresywny w sposób graniczący z samobójstwem. Zaatakują wszystko i wszystkich z tym samym całkowitym brakiem emocji. Na szczęście na tej planecie nie ma większych zwierząt. Tak więc, mimo że jednostki ginęły, krańcowa bezwzględność zapewniała magterom przetrwanie. Teraz stanęli w obliczu problemu, który jest zbyt złożony dla ich uszkodzonych umysłów. Co było dobre dla nich, było dobre dla planety, a takie myślenie zawsze się źle kończy. Są jak ludzie z nożami, którzy zabijali wszystkich uzbrojonych w kamienie. Teraz stanęli przed ludźmi z karabinami, lecz mimo to będą atakować i walczyć, aż wszyscy zginą. To idealny przykład bezstronności ewolucji. Ludzie zainfekowani tą disańską formą życia byli dominującymi stworzeniami na tej planecie. Twór w mózgu magtera był wtedy prawdziwym symbiontem, dającym coś i otrzymującym coś w zamian, tworzącym związek osobników, w którym wszyscy razem byli silniejsi niż każdy z osobna. Teraz to się zmieniło. Mózg magtera nie może zrozumieć pojęcia zbiorowego samobójstwa w sytuacji, w której musi to zrozumieć, aby przeżyć. Tak więc ten twór nie jest już symbiontem, lecz pasożytem.

— I jako pasożyt musi zostać zniszczony! — wtrącił się Brion. — Teraz nie walczymy już z cieniami! — triumfował. Znaleźliśmy wroga i wcale nie jest nim magter. Po prostu rodzaj nieco bardziej rozwiniętego tasiemca, zbyt głupiego, by wiedzieć, że sam siebie zabija. Czy to ma mózg, czy potrafi myśleć?

— Bardzo wątpię — odparła Lea. — Mózg nie był mu do niczego potrzebny. Tak więc, nawet jeśli pierwotne posiadał zdolność rozumowania, to do tej pory już ją utracił. Symbionty i pasożyty żyjące wewnątrz organizmu zawsze przybierają postać zapewniającą spełnianie jedynie podstawowych funkcji życiowych.

— Powiedzcie mi o tym. Co to jest? — przerwał im Ulv, trącając miękką, zieloną masę. Z napięciem przysłuchiwał się ich rozmowie, ale nie zrozumiał z niej ani słowa.

— Wyjaśnij mu to najlepiej, jak potrafisz, dobrze, Lea? powiedział Brion i spojrzawszy na nią, uświadomił sobie, jak bardzo była zmęczona. — I zrób to na siedząco, już dawno należy ci się odpoczynek. Ja spróbuję…

Zerknął na zegarek i urwał. Było już po czwartej — zostało mniej niż osiem godzin. Co miał robić? Gdy uświadomił sobie, że uporał się dopiero z połową problemu, jego entuzjazm przygasł. Bomby spadną zgodnie z planem, chyba że Nyjordczycy zdołają pojąć wagę tego odkrycia. A nawet jeśli zrozumieją, jakie to będzie miało znaczenie? Zagrożenie ich planety przez bomby kobaltowe wcale się przez to nie zmniejszy.

Wraz z tą myślą przyszło poczucie winy, z jakim uświadomił sobie, że zupełnie zapomniał o śmierci Telta. Zanim skontaktuje się z flotą Nyjordu, musi powiedzieć Hysowi i jego armii buntowników, co stało się z Teltem i kierowanym przez niego pojazdem. A także o śladach radioaktywności. Teraz już nie da się ich porównać z poprzednim zapisem, aby sprawdzić, czy są ważnym odkryciem, ale opierając się na uzasadnionych podejrzeniach Hys mógłby przeprowadzić kolejny atak. Ta rozmowa nie potrwa długo, a potem będzie miał czas, by uporać się z profesorem Krafftem.

Starannie nastawiwszy nadajnik na częstotliwość Armii Nyjordu, wywołał Hysa. Nikt się nie zgłosił. Kiedy przełączył radiostację na odbiór, usłyszał tylko trzaski.

Zawsze istniała możliwość, że aparat jest zepsuty. Szybko przestroił go na zakres swojego komunikatora i gwizdnął do mikrofonu. Odebrany sygnał był tak głośny, że zabolały go uszy. Ponownie spróbował wywołać Hysa i z ulgą usłyszał odpowiedź.

— Tu Brion Brandd. Słyszycie mnie? Chcę natychmiast mówić z Hysem.

Oniemiał, gdy odpowiedział mu profesor Krafft.

— Przykro mi, ale nie może pan mówić z Hysem. Prowadzimy nasłuch na tej częstotliwości i dlatego połączono pana ze mną. Hys i jego buntownicy odlecieli około pół godziny temu i są już w drodze na Nyjord. Czy jest pan już gotów wracać? Niebawem wszelkie lądowania staną się niebezpieczne. Nawet teraz będę musiał zebrać ochotników, żeby was stamtąd wyciągnąć.

Nie ma Hysa i jego armii! Brion przetrawiał tę myśl. Wytrącony z równowagi, nagle usłyszał swój głos:

— Jeśli odlecieli… no, nic na to nie poradzę. I tak miałem zamiar z panem porozmawiać, więc mogę to zrobić teraz. Proszę słuchać i próbować zrozumieć. Musicie odwołać bombardowanie. Odlayłem prawdę o magterach, dowiedziałem się, co jest przyczyną ich umysłowych aberracji. Jeżeli zdołamy to usunąć, możemy powstrzymać ich od atakowania Nyjordu…

— Czy można tego dokonać przed północą? — przerwał mu Krafft. Mówił mywanym, niemal gniewnym głosem. Nawet święci czasem tracą cierpliwość.

— Nie, oczywiście, że nie — Brion zmarszczył brwi nad mikrofonem, widząc, że rozmowa przebiega zupełnie inaczej niż powinna, ale nie mając pojęcia, jak temu zapobiec. — Jednak to nie zajmie wam zbyt wiele czasu. Mam tu dowód, który przekona was, że mówię prawdę.

— Wierzę ci na słowo, Brion — w głosie Kraffta nie było już gniewu, tylko zmęczenie i świadomość klęski. — I przyznaję, że pewnie masz rację. Niedawno przyznałem też, że i Hys miał chyba rację w swojej ocenie prawidłowego sposobu rozwiązania problemu Dis. Popełniliśmy wiele błędów i popełniając je, straciliśmy czas. Obawiam się, że tylko to się teraz liczy. Bomby spadną na Dis o dwunastej i nawet wtedy może już być za późno. Z Nyjordu leci już statek, którym przylatuje mój zmiennik. Przekroczyłem swoje uprawnienia, przedłużając o jeden dzień termin podany mi przez techników. Teraz wiem, że ryzykowałem istnieniem mojego świata, łudząc się nadzieją, że zdołam ocalić Dis. Ich nie można uratować. Są martwi. Nie chcę już o tym słyszeć.

— Musisz…

— Muszę zniszczyć tę planetę w dole, to muszę. Tego faktu nie zmieni nic, co możesz mi powiedzieć. Wszyscy przybysze z innych planet, poza wami, odlecieli. Zaraz wysyłam statek, który was zabierze. Kiedy tylko wystartujecie z Dis, zrzucę pierwsze bomby. Teraz powiedz mi, gdzie jesteście, żebyśmy mogli was zabrać.

— Nie groź mi, Krafft! — w przypływie gniewu Brion potrząsnął pięścią nad radiostacją. — Jesteś mordercą i zabójcą świata, i nie próbuj udawać kogoś innego. Wiem o czymś, co mogłoby zapobiec tej rzezi, a ty nie chcesz mnie wysłuchać. Wiem, gdzie są bomby kobaltowe: w wieży magterów, którą Hys zaatakował zeszłej nocy. Przejmijcie te bomby, a nie będziecie musieli zrzucać waszych!

— Przykro mi, Brion. Doceniam to, co próbujesz zrobić, ale to próżny trud. Nie zamierzam zarzucać ci kłamstwa, ale czy zdajesz sobie sprawę, jak nikłe, z naszego punktu widzenia, są twoje dowody? Najpierw, dramatyczne odkrycie przyczyny niekomunikatywności magterów. Później, kiedy to nie odniosło skutku, nagle przypominasz sobie, że wiesz, gdzie są bomby. Przecież to najpilniej strzeżona tajemnica magterów.

— Nie wiem na pewno, ale jest to bardzo prawdopodobne — rzekł Brion, przechodząc do obrony. — Telt zrobił pomiary, miał też inne zapisy poziomu radioaktywności w tej fortecy, czyli dowód, że coś tam jest. Jednak Telt nie żyje, a zapisy są zniszczone. Czy nie rozumiecie, że…

Zamilkł, uświadamiając sobie, jak nieprawdopodobne i wątłe były te argumenty. Przegrał.

Radio milczało, słychać było tylko cichy szum. Krafft czekał, aż rozmówca skończy. Kiedy Brion odezwał się znowu, w jego głosie nie było żadnej nadziei.

— Przyślij tu swój statek — powiedział zmęczonym głosem. — Jesteśmy w budynku należącym do „Light Metals Trust”. To taki duży magazyn. Nie znam dokładnego adresu, ale jestem pewien, że masz tam kogoś, kto go zna. Będziemy na was czekać. Wygrałeś, Krafft.

Wyłączył radiostację.

17

— Czy naprawdę chcesz to zrobić? Zrezygnować? — zapytała Lea.

Brion zauważył, że jakiś czas temu przestała rozmawiać z Ulvem i zaczęła przysłuchiwać się jego rozmowie z Krafftem. Wzruszył ramionami, szukając słów, żeby wyrazić swoje uczucia.

— Próbowaliśmy i prawie nam się udało. Jednak co mamy zrobić, jeśli nie chcą nas słuchać? Co może zrobić jeden człowiek przeciw flocie uzbrojonej w bomby wodorowe?

Jakby w odpowiedzi na to pytanie usłyszeli głos Ulva.

— Zabiję cię, wrogu! — powiedział. — Zabiję cię, umeduirk! Ostatnie słowo wykrzyczał, a jego ręka śmignęła do pasa. Jednym płynnym ruchem chwycił dmuchawkę i przyłożył ją sobie do ust. Maleńka strzałka wbiła się w martwe już ciało stworzenia zamieszkującego czaszkę magtera. Ten czyn był równie symboliczny jak złamanie włóczni u Indian — oznaczał wypowiedzenie wojny.

— Ulv rozumie to o wiele lepiej, niżby można się spodziewać — rzekła Lea. — Wie o symbiozie i mutualizmie tyle, że z powodzeniem mógłby zostać wykładowcą na każdym ziemskim uniwersytecie. Dobrze wie, czym jest ten twór i co powoduje. Mają tu nawet na to odpowiednie określenie, z jakim nie spotkaliśmy się podczas naszych lekcji disańskiego. Forma życia, z jaką można współżyć lub współpracować, jest nazywana meduirk. Ta, jaka cię zabija, nazywa się umeduirk. On wie również, że formy życia mogą się zmieniać i czasem być meduirk, a czasem umeduirk. Właśnie doszedł do wniosku, że symbiont jest umeduirk i ma zamiar go zabijać. Reszta Disańczyków przyłączy się do niego, gdy tylko pokaże im dowód i wyjaśni jego znaczenie.

— Jesteś tego pewna? — zapytał z mimowolnym zainteresowaniem.

— Jak najbardziej. Disańczycy są całkowicie ukierunkowani na przeżycie, powinieneś to wiedzieć. Nieco inaczej niż magterowie, ale ostateczny rezultat jest bardzo podobny. Zabiją symbionta, nawet jeśli będzie to oznaczało śmierć wszystkich zarażonych nim magterów.

— W takim razie nie możemy ich teraz opuścić — powiedział Brion. Mówiąc to, zrozumiał nagle, co powinien zrobić. Statek nyjordzkiej floty właśnie tu leci. Wsiądziesz do niego i weźmiesz ciało magtera. Ja nie polecę.

— Co chcesz zrobić? — zapytała wstrząśnięta.

— Walczyć z magterami. Moja obecność na planecie sprawi, że Krafft nie spełni swojej groźby zrzucenia bomb przed upływem terminu ultimatum. W ten sposób popełniłby na mnie morderstwo z premedytacją. Wątpię, czy moja obecność tutaj po północy powstrzyma go, ale przynajmniej powinien zaczekać do ostatniej chwili z rozpoczęciem bombardowania.

— I co osiągniesz prócz tego, że popełnisz samobójstwo? błagała Lea. — Dopiero co powiedziałeś, że jeden człowiek nie powstrzyma floty. Co się z tobą stanie po północy?

— Zginę, lecz mimo to nie mogę uciec. Nie teraz. Do ostatniej chwili muszę robić wszystko, co możliwe. Razem z Ulvem udamy się do wieży magterów i spróbujemy dowiedzieć się, czy są tam bomby. On będzie teraz walczył po naszej stronie. Może nawet wie coś o tym arsenale, coś, czego przedtem nie chciał mi powiedzieć. Może pomogą mi jego ziomkowie. Ktoś z nich musi wiedzieć, gdzie są bomby.

Lea chciała mu przerwać, ale Brion pospiesznie mówił dalej, nie dopuszczając jej do głosu.

— Twoje zadanie jest równie ciężkie. Pokaż magtera Krafftowi i wyjaśnij mu znaczenie tego odkrycia. Spróbuj namówić go, żeby porozmawiał z Hysem o ostatnim wypadzie. Może uda ci się zapobiec zbombardowaniu Dis. Wezmę ze sobą radiostację i jeśli tylko dowiem się czegoś, zgłoszę się. To ostatnia deska ratunku, ale to wszystko, co możemy zrobić. Jeśli nie zrobimy nic, będzie to oznaczać koniec Dis.

Lea próbowała się spierać, ale nie słuchał jej. Pocałował ją tylko i z udawaną beztroską zapewnił, że wszystko będzie dobrze. W głębi duszy oboje wiedzieli, że to nieprawda.

Głośny huk lądującego na ulicy statku wstrząsnął budynkiem. Nyjordzka załoga wyszła z bronią przyszykowaną do strzału, gotowa na wszystko. Po krótkiej dyskusji zabrali Leę i trupa i odlecieli. Brion patrzył, jak kosmolot zmienia się w maleńki punkcik na niebie i znika. Próbował odepchnąć od siebie natrętną myśl, że oto widział dziewczynę po raz ostatni.

— Szybko, wynośmy się stąd — powiedział do Ulva, podnosząc radiostację — zanim ktoś się zjawi, żeby sprawdzić, po co wylądował statek.

— Co zrobisz? — zapytał Disańczyk, gdy szli ulicą w kierunku pustyni. — Co możemy zrobić w ciągu tych paru godzin, jakie nam zostały?

Wskazał na słońce powoli chowające się za horyzont. Brion przełożył ciężką radiostację do drugiej ręki, po czym powiedział:

— Musimy dostać się do wieży magterów, którą zaatakowaliśmy zeszłej nocy. To nasza jedyna szansa. Może są tam bomby… Chyba że wiesz gdzie one są?

Ulv potrząsnął głową.

— Nie wiem, ale może wie ktoś z mojego ludu. Złapiemy magtera, a potem zabijemy go, tak żeby wszyscy zobaczyli umeduirk. Wtedy wszystko nam powiedzą.

— Zatem najpierw do wieży, po bomby i magtera. Jak możemy się tam najszybciej dostać?

Ulv zmarszczył brwi w namyśle.

— Jeżeli umiesz prowadzić taki pojazd, jakim jeżdżą przybysze z gwiazd, to wiem, gdzie można je znaleźć. Nikt z naszych nie wie, jak je poruszyć.

— Ja wiem. Chodźmy.

Tym razem los im sprzyjał. Pierwszy transporter, jaki znaleźli, miał kluczyki w stacyjce. Był zasilany akumulatorem, na szczęście naładowanym do pełna. O wiele cichszy od ciężkich wozów z napędem atomowym, mknął jak wicher przez miasto i piaski pustyni. Była szósta. Do wieży dotarli o siódmej.

Planowanie ataku na wieżę przyniosło Brionowi upragnioną ulgę. Było to przynajmniej jakieś działanie, pozwalające bodaj na chwilę zapomnieć o wiszących nad głową bombach.

Akcja przyniosła nieoczekiwany wynik. Weszli głównym wejściem. Ulv bezszelestnie szedł przodem. Nikogo nie napotkali. Kiedy znaleźli się w środku, zaczęli się skradać w kierunku niżej położonych pomieszczeń, w których Telt wykrył ślady promieniowania. W końcu zrozumieli, że forteca magterów była opuszczona.

Nikogo nie ma mruknął Ulv, węszący jak pies w każdym mijanym pokoju. — Wcześniej było tu wielu magterów, ale teraz ich nie ma.

— Czy oni często opuszczają swoje wieże? — spytał Brion. — Nigdy. Jeszcze nigdy nie słyszałem o takim wypadku. Nie mam pojęcia, dlaczego mieliby zrobić coś takiego.

— No, ja mam — powiedział Brion. — Opuściliby swój dom, gdyby zabrali ze sobą coś cennego. Bomby. Jeżeli ich arsenał był ukryty tutaj, to zapewne po naszym ataku przenieśli go gdzie indziej.

Nagle ogarnął go lęk.

— Albo zabrali je, ponieważ nadszedł czas, by umieścić je na wyrzutni! Zabierajmy się stąd i to najszybciej jak się da!

— Czuję świeże powietrze — powiedział Ulv — płynące stamtąd. To niemożliwe, bo wieże magterów mają tylko jedno wyjście.

— Wczoraj wybiliśmy otwór w murze, może dlatego. Znajdziesz go?

Kiedy minęli zakręt korytarza, ujrzeli przed sobą księżyc i gwiazdy, widoczne przez wielką dziurę w ścianie.

— Otwór wygląda na większy niż przedtem — orzekł Brion — zupełnie jakby magterowie go powiększyli.

Wyjrzał na zewnątrz i zobaczył ślady na piasku.

— Powiększyli go, żeby wynieść stąd coś dużego i zabrać to pojazdem, który zostawił te ślady!

Skorzystali z gotowego przejścia i wrócili biegiem do transportera. Brion szybko obrócił pojazd i skierował reflektory w stronę otworu. Zobaczył ślady gąsienic transportera, na pół zatarte przez wąskie koleiny pozostawione przez gładkie koła. Wyłączył światła i opanowując niepokój, zmusił się do zastanowienia.

Zerknąwszy na zegarek stwierdził, ze pozostały im jeszcze cztery godziny. W blasku księżyca ślad był wystarczająco dobrze widoczny. Prowadząc jedną ręką, drugą włączył radionadajnik, uprzednio nastawiony na długość fali Kraffta.

Kiedy zgłosił się operator, Brion opowiedział, co odkryli oraz przekazał swoje wnioski.

— Natychmiast powiadomcie o tym Kraffta. Nie mogę czekać, aż mnie z nim połączycie. Jadę ich śladem.

Przerwał nadawanie i przycisnął mocniej pedał gazu. Transporter kołysząc się pomknął przez pustynię.

— Udają się w góry — rzekł nieco później Ulv. — Tam są jaskinie, przy których widziano wielu magterów. Tak słyszałem. Odgadł trafnie. Po jakimś czasie trafili na łańcuch wzgórz, za którymi było widać ciemniejsze kontury gór wznoszących się wysoko, ku gwiazdom.

— Zatrzymaj tu wóz — powiedział Ulv. — Jaskinie zaczynają się niedaleko stąd. Magterowie mogą patrzeć lub nasłuchiwać, więc musimy iść cicho.

Brion poszedł śladami głębokich kolein, niosąc radiostację. Ulv pojawiał się i znikał cicho jak cień, raz z jednej, raz z drugiej strony, szukając ukrytych straży. Nie napotkał nikogo.

Około dziewiątej trzydzieści Brion zrozumiał, że zbyt wcześnie zostawili tmnsporter. Ślady biegły dalej i dalej, zdając się nie mieć końca. Ulv wskazał mu kilka mijanych jaskini, ale ślad prowadził obok nich. Czas płynął i wydawało się, że ta koszmarna wędrówka przez ciemność nigdy się nie skończy.

— Przed nami inne jaskinie — rzucil Ulv. — Idź cicho.

Ostrożnie weszli na szczyt kolejnego pagórka i spojrzeli na mroczną dolinkę po jego drugiej stronie. Jej dno było piaszczyste i światło zachodzącego księżyca padało pod ostrym kątem na koleiny, wyraźnie widoczne, jak dwie linie cienia. Biegły prosto przez dolinkę i znikały w czarnym otworze po jej przeciwnej stronie.

Ukrywszy się za szczytem pagórka, Brion zakrył dłonią lampkę kontrolną i włączył nadajnik. Ulv czekał opodal, obserwując wylot jaskini.

— To ważna wiadomość — Brion szeptał do mikrofonu. Proszę notować.

Powtarzał to przez trzydzieści sekund, spoglądając na zegarek, by kontrolować czas, gdyż sekundy oczekiwania wydawały się wydłużać w godziny. Później, najwyraźniej jak mógł, szeptem opowiedział o odkryciu śladów i jaskini.

— Bomby mogą tam być lub nie, ale zamierzamy to sprawdzić. Zostawię tu mój komunikator nastawiony na nadawanie, tak że możecie kierować się na jego sygnał. W ten sposób będziecie mogli ustalić położenie jaskini. Zabieram drugi nadajnik, ma większy zasięg. Jeśli nie uda nam się wrócić do wylotu jaskini, spróbuję wysłać sygnał z jej wnętrza. Wątpię, czy odbierzecie go przez skałę, ale będę próbował. Koniec transmisji. Nie odpowiadajcie, bo wyłączyłem odbiór. Ten aparat nie ma słuchawek, a głośnik byłoby słychać na kilometr.

Wyłączył się, przez moment przytrzymał kciukiem przycisk, po czym znów go wcisnął.

— Żegnaj, Lea — powiedział.

Okrążywszy pagórek, znaleźli się u stóp urwiska. Trzymając się w jego cieniu, podkradli się do ciemnego otworu jaskini. Nic się nie poruszyło i żaden dźwięk nie przerwał panującej wokół ciszy. Brion zerknął na zegarek i zdrętwiał. Dziesiąta trzydzieści.

Ostatni załom skały, za którym mogli się ukryć, znajdował się pięć metrów od jaskini. Byli już przygotowani do pokonania tego dystansu kilkoma skokami, gdy nagle Ulv gestem nakazał Brionowi przypaść do ziemi. Wskazał swój nos, a potem jaskinię. Czuł zapach magtera. Z gęstego mroku zalegającego u stóp urwiska wyłoniła się czarna sylwetka. Ulv zareagował błyskawicznie. Przytknął rękę do ust. Cicho syknęło wydmuchiwane powietrze. Magter zgiął się wpół i osunął na ziemię, nie wydawszy nawet westchnienia. Nim jego ciało zdążyło upaść na piach, Ulv pochylił się i wpadł do jaskini. Po odgłosie gwałtownej szamotaniny znów zapadła cisza.

Brion wszedł do jaskini, trzymając broń gotową do strzału, nie wiedząc, co tam zastanie. Jego noga natrafiła na leżące na ziemi ciało. W mroku rozległ się głos Ulva:

— Było tylko dwóch. Teraz możemy już iść.

Szukanie drogi po omacku było udręką. Nie mieli latarki, a nawet gdyby mieli, nie ośmieliliby się jej użyć. Na skalistym dnie jaskini nie było śladów opon, po których mogliby iść. Gdyby nie wyczulony węch Ulva, z pewnością zgubiliby drogę. Jaskinia rozgałęziała się i ponownie łączyła, tak że szybko stracili orientację.

Marsz był bardzo utrudniony. Musieli wymacywać sobie drogę jak ślepcy. Potykali się i obijali o głazy, a ich otarte o chropowatą skałę palce niebawem zaczęły boleć i krwawić. Ulv szedł za zapachem pozostawionym w powietrzu przez przechodzących tamtędy magterów. Kiedy woń słabła, wiedział, że opuścili często używane tunele i znaleźli się w mniej uczęszczanych przejściach. Wtedy musieli cofać się i próbować jeszcze raz, w innym kierunku.

Jeszcze bardziej denerwujące było to, że czas płynął tak szybko. Świecące wskazówki bezlitośnie pełzły po tarczy zegarka, aż w końcu pokazały za kwadrans dwunastą.

— Przed nami widać światło — szepnął Ulv i Brion prawie westchnął z ulgą.

Zatrzymali się ukryci w mroku, spoglądając na pieczarę o kopulastym sklepieniu, jasno oświetloną blaskiem jarzeniówek. — Co to jest? — spytał Ulv, mrużąc oczy przed strumieniem światła.

Brion z trudem powstrzymał okrzyk triumfu.

— Ta klatka z metalowych sztab to generator podprzestrzeni. Te stożkowate, srebrne przedmioty obok niego to jakieś bomby, zapewne kobaltowe. Znaleźliśmy je!

W pierwszej chwili chciał natychmiast wysłać wiadomość, aby zatrzymać szykującą się do ataku flotę. Jednak nieprzekonująca wiadomość byłaby gorsza od jej braku. Musiał dokładnie opisać, co tu widzi, żeby Nyjordczycy wiedzieli, że nie kłamie. To co im powie, musi zgadzać się z informacjami, jakie już o wyrzutni i bombach posiadali.

Wyrzutnia była podłączona do pokładowego generatora podprzestrzeni, to było oczywiste. Generator oraz jego urządzenia sterujące były dokładnie obudowane i umocowane. Biegły od nich kable do niestarannie skleconej klatki, splecionej z ręcznie kutych i poprzycinanych pasów metalu. Przy urządzeniach krzątali się trzej technicy. Brion zastanawiał się, skąd magterowie wytrzasnęli takich krwiożerczych drani, którzy zgodzili się zrzucić bomby na Nyjord. Dopiero po chwili dostrzegł łańcuchy, którymi byli skuci, i krwawe rany na ich plecach. Mimo to nie był w stanie wzbudzić w sobie nawet odrobiny litości. Z pewnością zamierzali zarobić na zniszczeniu innej planety — inaczej nie byłoby ich tutaj. A zbuntowali się zapewne dopiero wtedy, gdy dowiedzieli się, że będzie to atak samobójczy.

Za trzynaście minut północ.

Przyciskając radiostację do piersi, podniósł się z ziemi. Teraz lepiej widział bomby. Było ich dwanaście, podobnych do siebie jak jaja zniesione przez jakiegoś potwora. Stożkowate, o tępo ściętym końcu, każde miało dobre dwa metry długości. Najwidoczniej były to głowice rakiet bojowych. Jedna z nich była obrócona podstawą do Briona; zobaczył sześć sterczących zaczepów, które mogły służyć do przyłączenia brakującego członu nośnego. W płaskim dnie bomby było widać owalny otwór luku kontrolnego.

To wystarczy. Mając taki opis, Nyjordczycy będą wiedzieli, że nie kłamie mówiąc o znalezieniu disańskiego arsenału. Kiedy to zrozumieją, nie powinni zniszczyć Dis, nie próbując najpierw odebrać bomb magterom.

Starannie odliczył pięćdziesiąt kroków i zatrzymał się. Był tak daleko od magterów, że nie powinni go usłyszeć, a załom skalnej ściany zasłaniał go przed ich widokiem. Precyzyjnymi ruchami włączył zasilanie, przełączył aparat na nadawanie i sprawdził częstotliwość. Wszystko w porządku. Później, powoli i wyraźnie, opisał wszystko, co widział w jaskini. Mówił głosem wypranym z emocji, podając suche fakty, opuszczając wszystko, co mogłoby zostać uznane za prywatną opinię.

Kiedy skończył, była za sześć dwunasta. Przełączył się na odbiór i czekał. Odpowiedziała mu cisza. Znaczenie tego faktu powoli dotarło do jego otępiałego umysłu. Nie słyszał żadnych trzasków, żadnych wyładowań atmosferycznych, żadnego szumu, nawet kiedy ustawił odbiór na pełną moc. Masa wiszącej nad głową ziemi i skały działała jak idealny ekran, absorbując nawet najsilniejsze sygnały.

Nie usłyszeli go. Flota Nyjordu nie wiedziała, że bomby kobaltowe zostały znalezione. Atak odbędzie się zgodnie z planem. Już w tej chwili otwierają się drzwi ładowni i bomby wodorowe wiszą nad planetą, przytrzymywane tylko pazurami zaczepów. Za kilka minut Krafft wyda rozkaz i zaczepy się zwolnią, bomby polecą…

— Mordercy! — krzyknął Brion do mikrofonu. — Nie chcieliście słuchać głosu rozsądku, nie chcieliście słuchać Hysa ani mnie, ani nikogo, kto wiedział, jak temu zapobiec. Zniszczycie Dis, a to nie jest konieczne! Mogliście tego uniknąć na wiele sposobów. Nie skorzystaliście z żadnego, a teraz jest za późno. Zniszczycie Dis, a przez to i Nyjord. Tak mówił Ihjel i teraz mu wierzę. Jesteście jeszcze jednym cholernym niepowodzeniem w tej nieudanej galaktyce!

Podniósł radiostację nad głowę i z trzaskiem spuścił ją na kamienie. Później pobiegł z powrotem, próbując uciec przed myślą, że wszystkie jego wysiłki okazały się daremne. Mieszkańcom Dis pozostały jeszcze dwie minuty życia.

— Nie odebrali mojej wiadomości — powiedział do Uhra. Radio nie działa tak głęboko pod ziemią.

— A więc bomby spadną? — zapytał Ulv, badawczo spoglądając Brionowi w twarz oświeconą słabym, odbitym od ścian blaskiem świetlówek.

— Jeżeli nie zdarzy się coś nieprzewidzianego, bomby spadną Nie powiedzieli już nic więcej — po prostu czekali. Trzej technicy w jaskini takie zdawali sobie sprawę z tego, że nie pozostało im już wiele czasu. Wołali coś do siebie i próbowali coś tłumaczyć magterom, których wyprane z uczuć, opanowane przez pasożyta mózgi nie pojmowały, dlaczego mieliby przerwać pracę. Próbowali biciem zapędzić więźniów do roboty. Ci, mimo ciosów, nie reagowali, tylko patrzyli z przerażeniem, jak wskazówki zegara bezlitośnie zbliżały się do dwunastej. Teraz i do magterów dotarło znaczenie tego faktu. Również i oni zastygli w oczekiwaniu.

Na zegarku Briona najpierw mała, a później duża wskazówka dotknęła dwunastki. Ta druga zamknęła szczelinę i przez jedną dziesiątą sekundy obie wskazówki wydawały się jedną. Później większa przesunęła się dalej.

Przez moment Brion poczuł ulgę, ale natychmiast przypomniał sobie, że znajdują się głęboko pod ziemią. Fale dźwiękowe i sejsmiczne rozchodzą się wolno, a błysk atomowych eksplozji będzie tu niewidoczny. Jeśli bomby zostały zrzucone o dwunastej, to nie dowiedzą się o tym od razu.

Do ich uszu dobiegł stłumiony huk odległej eksplozji. W chwilę później ziemia zakołysała im się pod stopami i światła w jaskini zamigotały. Ze sklepienia posypał się drobny pył.

Ulv spojrzał na niego, lecz Brion odwrócił głowę. Nie był w stanie znieść oskarżycielskiego wzroku Disańczyka.

18

Jeden z techników biegał w kółko i wrzeszczał. Magterowie przewrócili go na ziemię i uciszyli kilkoma uderzeniami. Widząc to, pozostali dwaj, trzęsąc się ze strachu wrócili do pracy. Nawet całkowite zniszczenie życia na Dis nie wywarło żadnego wrażenia na magterach. Zamierzali dalej realizować swój plan, pozbawieni uczuć i wyobraźni, które kazałyby im od niego odstąpić.

Technicy zabrali się do pracy. Zapomnieli o tym, co to dobro czy zło. Zostaną zabici — bo niewidzialna śmierć w postaci promieniowania musiała już dotrzeć do jaskini — ale mieli jeszcze szansę zemsty. Szybko kończyli robotę, z dokładnością i ochotą, jakiej przedtem nie zdradzali.

— Co robią ci ludzie z nieba? — zapytał Ulv.

Brion otrząsnął się z letargu i spojrzał w głąb pieczary. Tamci właśnie wtoczyli na wózek na kółkach jedną z głowic i zaczęli go przesuwać w kierunku generatora.

— Chcą zrzucić bomby na Nyjordczyków, tak samo jak oni zbombardowali Dis. Ta maszyna w specjalny sposób przeniesie głowice na inną planetę.

— Powstrzymasz ich? — zapytał Ulv.

Trzymał w ręku swą śmiercionośną dmuchawkę, a jego twarz była pozbawioną wyrazu maską.

Brion niemal się roześmiał. Pomimo wszystkiego, co zrobił, aby temu zapobiec, Nyjordczycy zrzucili bomby. I przez to, być może, zniszczyli również swoją planetę. Brion mógł teraz unieszkodliwić arsenał ukryty w jaskini. Czy powinien? Czy powinien darować życie swoim zabójcom? Czy też zachować się zgodnie z odwiecznym prawem, które ze straszliwymi skutkami stosowano przez wieki: oko za oko, ząb za ząb? To było takie proste. Nie musiał niczego robić. Rachunek zostanie wyrównany, a śmierć jego i Disańczyków będzie pomszczona.

Czy Ulv szykował dmuchawkę, żeby zabić Briona, jeśli ten zechce udaremnić bombardowanie Nyjordu? A może krańcowo się myli w ocenie Disańczyka?

— A czy ty chcesz ich powstrzymać, Ulv? — zapytał.

Jak głębokie było ludzkie poczucie obowiązku? Jaskiniowiec najpierw odczuwał je wobec swojej towarzyszki, a później względem całej swojej rodziny. Utrwalało się ono w miarę, jak ludzie walczyli i umierali za abstrakcyjne idee, za miasta i państwa, a później za całe planety. Czy kiedykolwiek nadejdzie taki czas, że człowiek uświadomi sobie, iż najbardziej zobowiązany powinien się czuć względem ludzkości? A także wobec innych form życia?

Brion pojmował tę ideę nie jako słowa, lecz jako rzeczywistość. Kiedy zadał sobie to pytanie, stwierdził, że odpowiedź na nie może być tylko jedna. Zastanawiając się, jaka będzie odpowiedź Ulva, sięgnął po broń.

— Nyjord jest meduirk — stwierdził Ulv, podnosząc dmuchawkę i posyłając stnałkę w głąb jaskini. Kolec trafił jednego z techników, który upadł na ziemię, spazmatycznie łapiąc ustami powietrze.

Strzały Briona trafiły w pulpit sterowniczy generatora, topiąc go i niszcząc, na zawsze likwidując zagrożenie dla Nyjordu.

Medvirk, powiedział Ulv. Forma życia współpracująca i pomagająca innym żywym istotom. Może zabić w samoobronie, ale zasadniczo nie morduje i nie niszczy. Ulv przez całe życie stykał się ze współzależnością różnych form życia. Rozumiał zasadę koegzystencji, ignorując wszelkie werbalne komplikacje i zawiłości. Zabił magterów, swoich ziomków, ponieważ byli umeduirk — przeciw życiu. I ocalił swoich wrogów, byli bowiem meduirk. Wraz z tą myślą przyszła bolesna świadomość tego, że ta planeta i ci ludzie, tak w gruncie rzeczy rozumni, są martwi.

Magterowie w jaskini zrozumieli, że ich plany obracają się wniwecz i widząc, skąd padły strzały, buchając falą skoncentrowanej wściekłości, runęli na nich w milczeniu. Brion i Ulv stawili im czoła. Nawet wiedząc, że niezależnie od obrotu wydarzeń i tak jest już martwy, Brion nie miał zamiaru ginąć z rąk magterów. Dla Ulva decyzja była znacznie łatwiejsza. On po prostu zabijał umeduirk. Wierząc w życie, zabijał antyżycie.

Osłaniając się nawzajem, wycofali się w ciemność. Magterowie deptali im po piętach. Znając jaskinię lepiej niż ludzie, których ścigali, wzięli ich w kleszcze. Brion spostrzegł przed sobą błysk światła i chwycił Ulva za ramię:

— Oni znają rozkład jaskini, a my nie — rzekł. — Zastrzelą nas, jeśli spróbujemy uciec. Znajdźmy miejsce, gdzie będziemy mogli się bronić.

— Tam, z tyłu — Ulv pociągnął go za rękę — jest komora mająca tylko jedno wejście, i to bardzo ciasne.

— Chodźmy!

Biegnąc w ciemnościach najszybciej jak mogli, nie zauważeni dotarli do ślepo kończącej się odnogi jaskini. Tupot nóg odbijający się echem w podziemiach zagłuszał ich kroki. Wszedłszy do środka, skryli się za załomem ściany i czekali. Koniec był łatwy do przewidzenia.

Pierwszy magter wpadł do jaskini, oświetlając latarką jej zakamarki. Snop światła musnął obu mężczyzn i w tejże chwili Brion strzelił. Huk odbił się głośnym echem i magter upadł lecz inni niewątpliwie usłyszeli odgłos strzału.

Zanim do komnaty wpadł następny, Brion skoczył i podniósł latarkę. Położywszy ją na głazach tak, że oświetlała wejście, pospiesznie wrócił do Ulva. Nie czekali długo. Duraj magterowie równocześnie pojawili się w przejściu i jednocześnie umarli. Brion wiedział, że na zewnątrz było ich więcej, i zastanawiał się, jak szybko któryś z nich przypomni sobie o granatach i wrzuci jeden do środka.

W oddali rozległ się jakiś słaby pomruk i donośny huk eksplozji. Brion i Ulv kulili się za osłoną głazów i zastanawiali, dlaczego atak nie nadchodzi. W przejściu pojawił się następny napastnik, ale Brion zawahał się i nie strzelił.

Magter cofał się, strzelając w przeciwnym kierunku, w głąb jaskini.

Ulv nie wahał się, lecz jego strzałki nie były w stanie przebić grubego ubrania magtera. Dopiero gdy ten odwrócił się, dmuchawka westchnęła jeszcze raz i śmierć ukąsiła go w grzbiet dłoni. Upadł jak zmięty łachman.

— Nie strzelać! — zawołał ktoś na zewnątrz, po czym z kłębów kurzu i dymu wyłonił się jakiś człowiek i stanął w świetle latarki.

Brion błyskawicznie chwycił Ulva za ramię, odrywając dmuchawkę od jego warg. Człowiek stojący w przejściu nosił hełm, wysokie buty i mundur z naszywanymi kieszeniami. Chociaż trudno było w to uwierzyć, był Nyjordczykiem. Przecież Brion sam słyszał huk spadających bomb — a jednak był tu nyjordzki żołnierz… Te dwa fakty kłóciły się ze sobą.

— Czy zechciałby go pan przytrzymać za ramię, sir, tak na wszelki wypadek? — powiedział żołnierz, spoglądając z respektem na dmuchawkę Ulva. — Wiem, co mogą te małe strzałki.

Wyjął z kieszeni mikrofon i zaczął coś do niego mówić. Do jaskini wcisnęli się następni żołnierze, a za nimi profesor Krafft. W zakurzonym, polowym mundurze wyglądał co najmniej dziwnie. Jeszcze bardziej niezwykły był widok pistoletu w jego pokrytej plątaniną niebieskich żyłek dłoni. Z wyraźną ulgą oddał broń najbliższemu żołnierzowi, po czym szybko podskoczył do Briona i uścisnął mu rękę.

— To prawdziwy zaszczyt spotkać się z panem osobiście rzekł. — Tak samo jak z pańskim przyjacielem Ulvem.

— Czy mógłby mi pan łaskawie wyjaśnić, co się tu dzieje? spytał ochrypłym głosem Brion. Miał wrażenie, że śni, że to wszystko nie może się dziać naprawdę.

— Zawsze będziemy pana pamiętać jako tego, który ocalił nas przed nami samymi — rzekł Krafft, stając się znów profesorem, a nie dowódcą floty.

— Brion chce faktów, dziadku, a nie przemowy — przerwał im Hys. Garbaty przywódca nyjordzkich buntowników przeciskał się przez tłum rosłych żołnierzy, aż stanął u boku Kraffta. Krótko mówiąc, Brion, twój plan się powiódł. Krafft przekazał mi twoją wiadomość i gdy tylko ją otrzymałem, zawróciłem i spotkałem się z nim na jego statku. Przykro mi, że Telt nie żyje… Jednak znalazł to, czego szukaliśmy. Nie mogłem zignorować odkrytych przez niego śladów radioaktywności. Twoja dziewczyna przyleciała z tym pochlastanym truposzem w tym samym czasie, co ja, i wszyscy dobrze sobie obejrzeliśmy tę zieloną pijawkę w jego czaszce. Wyjaśnienia dziewczyny były niezwykle istotne. Właśnie lądowaliśmy, kiedy odebraliśmy twój meldunek o tym, że w wieży magterów było coś ukryte. Potem wystarczyło tylko iść po śladach i kierować się na nadajnik, który zostawiłeś.

— A wybuchy o północy? — przerwał mu Brian. — Przecież słyszałem…!

— Bo miałeś słyszeć — zaśmiał się Hys. — Nie tylko ty, ale i magterowie w jaskini. Wiedzieliśmy, że będą uzbrojeni, a arsenał dobrze strzeżony. Tak więc o północy zrzuciliśmy przy wejściu parę zwykłych bomb odłamkowych. Tyle, żeby zabić strażników i nie zasypać wejścia. Mieliśmy też nadzieję, że magterowie w środku opuszczą posterunki i wycofają się przed przypuszczalnym promieniowaniem. Tak też się stało. Plan wypalił idealnie. Podeszliśmy po cichu i zaskoczyliśmy ich. Zgarnęliśmy wszystkich, a ci, których nie mogliśmy ująć, zostali zabici.

— Jeden z renegatów, technik od podprzestrzeni, jeszcze żył — wtrącił Krafft. — Opowiedział nam, jak we dwóch zapobiegliście wystrzeleniu bomb na Nyjord.

Żaden z Nyjordczyków nie był w stanie powiedzieć nic więcej, ucichł nawet cynik Hys. Jednak Brion wyczuwał ich emocje, ciepło ogromnej ulgi i szczęścia. To było niezapomniane uczucie.

— Koniec wojny — powiedział Ulvowi, wiedząc, że Disańczyk nie zrozumiał ani słowa z tych wyjaśnień. Mówiąc to, uświadomił sobie, że w tych relacjach jest jeszcze istotna luka.

— Przecież to niemożliwe — rzekł. — Wylądowaliście na Dis, zanim otrzymaliście moją wiadomość o fortecy. To oznacza, że nadal spodziewaliście się, że magterowie zrzucą swoje bomby na Nyjord, a mimo to wylądowaliście.

Oczywiście powiedział profesor Krafft, zdumiony jego wątpliwościami. — A co mieliśmy zrobić? Przecież magterowie są chorzy!

Hys roześmiał się, widząc oszołomienie Anvharczyka.

— Musisz zrozumieć psychikę Nyjordczyków — powiedział. — Gdy w grę wchodziła wojna i zabijanie, moja planeta nie była w stanie przyjąć żadnej rozsądnej linii postępowania. Wojna jest rzeczą tak obcą naszej filozofii, że nie potrafimy nawet myśleć o niej rozsądnie. Na tym polega problem, gdy jest się jaroszem w galaktyce drapieżników. Jesteś łatwą zdobyczą dla pierwszego, który skoczy ci na kark. Każda inna planeta złapałaby magterów za gardło i wydusiła z nich te bomby. My guzdraliśmy się z tym tak długo, że omalże doprowadziliśmy do zagłady obu światów. Twój symbiont zawrócił nas znad krawędzi przepaści.

— Nie rozumiem.

— To kwestia definicji. Zanim się tu pojawiłeś, nie wiedzieliśmy, jak ustosunkować się do magterów. Byli dla nas obcymi istotami. Nie widzieliśmy sensu w tym, co robili, a to, co my robiliśmy, w najmniejszym stopniu nie wpływało na ich postępowanie. Ty odkryłeś, że oni są chorzy, a to jest coś, z czym umiemy sobie radzić. Znów jesteśmy zjednoczeni; moja armia, za obopólną zgodą, została włączona do floty Nyjordu. Lekarze i pielęgniarki już są w drodze. Opracowano plany ewakuacji możliwie największej części ludności, do chwili odnalezienia arsenału magterów. Nasza planeta znów działa jednomyślnie.

— Dlatego że magterowie są chorzy, zarażeni obcą formą życia? — nie dowierzał Brion.

— Właśnie — wtrącił Krafft. — Mimo wszystko, jesteśmy cyuilizowani. Chyba nikt się nie spodziewa, że będziemy prowadzić wojnę z chorymi sąsiadami, bo nie sądzi pan, że moglibyśmy zostawić ich bez pomocy?

— Nie… Pewnie, że nie — rzekł Brion, ciężko siadając na ziemi.

Spojrzał na nadal nic nie rozumiejącego Ulva, za którym stał Hys, z ironicznym grymasem rozmyślający o słabostkach swoich ziomków.

— Hys — powiedział mu Brion — przetłumacz to wszystko na disański i wyjaśnij Ulvowi. Ja się nie odważę.

19

Dis była unoszącą się w przestrzeni złotą kulą, wyglądającą jak szkolny globus. Żadne chmury nie przysłaniały jej powierzchni i z tej odległości zawieszona w zimnej pustce planeta wydawała się ciepła i przyjazna. Trzęsący się w grubym płaszczu Brion niemal zapragnął. tam wrócić. Zastanawiał się, ile upłynie czasu, zanim układ nerwowy regulujący ciepłotę jego ciała zdecyduje się wyłączyć tryb letni. Miał nadzieję, że ta zmiana nie będzie tak gwałtowna i drastyczna jak poprzednio.

Obok planety pojawiło się, nierealne jak sen, odbicie Lei. Cichutko podeszła korytarzem kosmolotu i tylko szmer oddechu oraz odbicie twarzy w szybie zdradzały jej obecność. Brion odwrócił się i chwycił ją za ręce.

— Wyglądasz znacznie lepiej — powiedział.

— No, chyba powinnam — rzekła, mimowolnie poprawiając włosy. — Przez cały tydzień nie robiłam nic poza wylegiwaniem się w szpitalu, podczas gdy ty świetnie się bawiłeś ganiając po planecie i strzelając do magterów.

— Tylko usypiającymi pociskami — powiedział. — Nyjordczycy nie mogą się przemóc i nie chcą ich zabijać, chociaż z tego powodu ponoszą straty w ludziach. Prawdę mówiąc, mają trudności z powstrzymywaniem Disańczyków, którzy pod wodzą.

Ulva radośnie zabijają każdego magtera, jakiego zobaczą, jako zupełnie umeduirk.

— I co zrobią, kiedy wyłapią już wszystkich?

— Jeszcze nie wiedzą — odparł. — I nie będą wiedzieć, dopóki nie zobaczą, co się dzieje z dorosłym magterem po usunięciu pasożyta. U magtera w odpowiednio młodym wieku pasożyta można zniszczyć, zanim jeszcze wyrządzi zbyt wielkie szkody.

Lea wzdrygnęła się i przytuliła do Briona.

— Jeszcze nie jestem taka silna. Usiądźmy i porozmawiajmy.

Naprzeciw luku obserwacyjnego była sofa, na której mogli usiąść, nie tracąc z oczu Dis.

— Nie mogę znieść myśli o magterach pozbawionych symbionta — powiedziała. — Jeśli nawet organizm zniesie ten szok, to sądzę, że w efekcie zostanie tylko bezmózgie stworzenie. Nie chciałabym oglądać tych eksperymentów. Zadowolę się przekonaniem, że Nyjordczycy znajdą najbardziej humanitarne rozwiązanie.

— Jestem tego pewien — powiedział Brion.

— No, a co z nami? — spytała niespodziewanie, znów tuląc się do niego. — Muszę powiedzieć, że masz najwyższą temperaturę ciała, jaką kiedykolwiek udało mi się zmierzyć. To naprawdę podniecające.

Jej słowa jeszcze bardziej zbiły go z tropu. Nie posiadał jej umiejętności zapominania o minionych okropnościach przez oddawanie się przyjemnościom.

— A co ma być? — zapytał z rekordowym brakiem taktu.

Uśmiechnęła się i przywarła do niego jeszcze silniej.

— Tamtej nocy w szpitalu nie byłeś taki enigmatyczny. Zdaje mi się, że przypominam sobie parę rzeczy, które wtedy powiedziałeś. I zrobiłeś. Nie możesz twierdzić, że jestem ci zupełnie obojętna, Brionie Brandd. Tak więc pytam cię o to, o co zapytałaby każda gadatliwa anvharska dziewczyna. Co teraz zrobimy? Pobierzemy się?

Dotyk jej gibkiego ciała i miękkich włosów sprawiał mu ogromną przyjemność. Oboje wiedzieli o tym i dlatego jego odpowiedź zabrzmiała jeszcze bardziej brutalnie.

— Lea, kochanie. Wiesz, ile dla mnie znaczysz, ale z pewnością rozumiesz, że nie możemy się pobrać. Zesztywniała i wyrwała się z jego objęć.

— Dlaczego, ty wielka, tłusta, egoistyczna bryło mięśni? Co to ma znaczyć?

Lubię cię, Lea, świetnie się bawiliśmy, ale z pewnością rozumiesz, że nie jesteś dziewczyną, którą można zabrać do domu i pokazać mamusi?!

— Lea, zaczekaj — powiedział. — Wiesz, że nie o to chodzi. To co powiedziałem, nie ma nic wspólnego z tym, co do ciebie czuję. Jednak małżeństwo oznacza dzieci, a jako biolog musisz przecież wiedzieć, że geny Ziemianki…

— Kołtuński kmiotek! — wykrzyknęła, wymierzając mu policzek. Nie próbował się uchylić ani osłonić. — Spodziewałam się po tobie czegoś lepszego, po tym całym udawanym zrozumieniu. Jednak ty potrafisz myśleć tylko o tych okropnych historiach o zużytych, ziemskich genach. Jesteś taki sam jak wszyscy ci wielcy, zatwardziali bigoci z pogranicznych planet. Wiem, z jaką pogardą patrzycie na nasz niewielki wzrost, nasze alergie i hemofilie, i inne choroby, będące dziedzictwem naszej rasy. Nienawidzicie…

— Ależ wcale nie to miałem na myśli — przerwał jej gwałtownie, wstrząśnięty. — Twoje geny są silne i zdrowe, to moje są śmiercionośne. Moje dziecko zabiłoby ciebie i siebie przy porodzie, gdyby do niego dożyło. Zapominasz że jesteś oryginalnym homo sapiens. Ja zaś jestem nową mutacją.

Lea zastygła. Jego słowa obnażyły prawdę, którą znała, chociaż nigdy nie chciała przyjąć do wiadomości.

— Ziemia to dom, planeta, na której powstała ludzkość mówił Brion. — Przez ostatnie kilka milionów lat może trochę osłabiliście wasz garnitur genów, ale to niewiele w porównaniu z setkami milionów, jakie musiały upłynąć, nim powstał człowiek. Ile noworodków urodzonych na Ziemi dożywa pierwszego roku życia?

— No… prawie wszystkie. Rocznie umiera ułamek procenta. Nie pamiętam dokładnie ile.

— Ziemia to dom — powtórzył łagodnie. — Kiedy człowiek opuszcza dom, może się przystosować do życia gdzie indziej, ale musi za to zapłacić. Taką straszliwą ceną jest śmiertelność noworodków. Udane mutacje przeżywają, nieudane giną. Dobór naturalny to brutalnie prosta sprawa. Kiedy na mnie patrzysz, widzisz udany egzemplarz. Mam siostrę, też udaną. Ale moja matka miała jeszcze sześcioro dzieci, które umarły wkrótce po urodzeniu. Wiesz o tym, prawda, Lea?

— Wiem… wiem… — powiedziała, ze szlochem kryjąc twarz w dłoniach. Objął ją ramieniem; nie wyrywała się. — Wiem o tym jako biolog, ale nie chcę być już biologiem, najlepszą w swoim fachu kobietą dorównującą intelektualnie każdemu mężczyźnie. Kiedy myślę o tobie, myślę jako kobieta, i nic więcej nie jest mi potrzebne. Potrzebuję ciebie, Brion, i to bardzo, ponieważ cię kocham.

Umilkła i otarła łzy.

— Wracasz do domu, prawda? Z powrotem na Anvhar. Kiedy?

— Nie mogę zwlekać zbyt długo — rzekł z żalem. — Niezależnie od moich osobistych pragnień stwierdziłem, ze jestem częścią Anvharu. Kiedy pomyślę o ludziach, którzy cierpieli i umierali lub przystosowywali się, abym mógł tu teraz siedzieć… no, to trochę przerażające. Myślę, że logicznie rzecz biorąc, nie powinienem czuć się względem nich zobowiązany. Jednak jest inaczej. Cokolwiek uczynię teraz czy w ciągu kilku następnych lat, najważniejszy będzie powrót na Anvhar.

— A ja nie wrócę tam z tobą — bardziej stwierdziła niż zapytała Lea.

— Nie, nie wrócisz. Anvhar to nie jest miejsce dla ciebie. Lea spojrzała na oddalającą się Dis. Oczy miała już suche. — Podświadomie wiedziałam, że to się tak skończy powiedziała. — Jeżeli sądzisz, że twój wykład o pochodzeniu człowieka był dla mnie czymś nowym, to się mylisz. Po prostu przypomniał mi o paru sprawach, o których kazała mi zapomnieć moja kobiecość. W pewien sposób zazdroszczę ci twojej przyszłej, muskularnej żony i szczęśliwych dzieciaków. Ale nie bardzo. Już dawno pogodziłam się z myślą, że na Ziemi nie ma mężczyzny, którego chciałabym poślubić. Zawsze hołubiłam te dziewczęce marzenia o bohaterze z kosmosu, który zabierze mnie ze sobą, i chyba nieświadomie utożsamiłam z nim ciebie. Jestem już wystarczająco duża, by spojrzeć w oczy faktom: wolę moją pracę od banalnego małżeństwa — i zapewne skończę jako oziębła i szacowna stara panna, mająca na koncie więcej tytułów i stopni naukowych niż ty celnych trafień.

Spoglądali na powoli malejącą Dis. Statek oddalał się od niej, kierując się na Nyjord. Siedzieli obok siebie nie dotykając się. Opuszczenie Dis oznaczało dla nich koniec czegoś, co ich łączyło. Tam, na tej dziwnej planecie, oboje byli przybyszami. Na krótki czas ich ścieżki zbiegły się ze sobą. Teraz się rozchodziły.

— Czyż nie wyglądamy jak szczęśliwa para? — rzekł Hys, człapiąc w ich kierunku.

— Padnij trupem, a będę jeszcze szczęśliwsza — warknęła wściekle Lea.

Hys zignorował kwaśną uwagę i usiadł obok nich na kanapie. Od czasu gdy oddał dowództwo nad swoją armią nyjordzkich buntowników, znacznie złagodniał.

— Zamierzasz nadal pracować dla Cultural Relationships Foundation, Brion? — zapytał. — Potrzebujemy takich jak ty. Brion szeroko otworzył oczy ze zdumienia, gdy dotarł do niego pełny sens wypowiedzi Hysa.

— Czy ty należysz do CRF?

— Agent operacyjny na Nyjord — odparł Hys. — Mam nadzieję, że nie uważasz, iż takie beznadziejne urzędasy jak Faussel czy Mervv były naszymi rzeczywistymi przedstawicielami na Dis? Oni tylko robili notatki i stanowili przykrywkę dla naszej organizacji. Nyjord to niezła planeta, ale potrzebuje ręki, która delikatnie pokieruje nią zza kulis i pomoże znaleźć miejsce w galaktyce, zanim ktoś zamieni ją w obłok pary.

— Co to za brudne sztuczki, Hys? — zapytała Lea, marszcząc brwi. — Od dawna podejrzewałam, że pod płaszczykiem CRF kryje się coś więcej niż tylko sama słodycz. Jesteście bandą żądnych władzy maniaków, tak?

— To byłby zapewne główny zarzut, jaki by nam postawiono, gdyby nasza działalność stała się publiczną tajemnicą odpowiedział jej Hys. — Właśnie dlatego większość naszych akcji jest tajna. Najlepszym argumentem, jaki mogę wytoczyć na odparcie tego zarzutu, są pieniądze. Jak myślicie, skąd bierzemy fundusze na przeprowadzanie tak wielkich operacji? — Uśmiechnął się. — Później przejrzycie sobie dane, żebyście nie mieli wątpliwości. Prawda jest taka, że wszystkie nasze fundusze otrzymujemy od planet, którym pomogliśmy. Nawet maleńki procent dochodów jakiejś planety jest ogromną sumą. Dodaj je do siebie i masz dość pieniędzy, by móc pomagać innym światom. Dobrowolne datki są wspaniałym dowodem wdzięczności, jeżeli się nad tym zastanowić. Nie można namówić ludzi, żeby podobało im się to, co zostało zrobione. Sami muszą być o tym przekonani. Na wszystkich planetach CRF zawsze są jacyś ludzie, którzy o nas wiedzą i popierają na tyle, żeby wesprzeć nas finansowo.

— I po co opowiadasz mi te wszystkie supertajne historie? pytała Lea.

— Czy to nie oczywiste? Chcę, żebyś nadal dla nas pracowała. Wymień, jaką chcesz sumę. Jak powiedziałem, nie cierpimy na brak gotówki — zerknął na nich spod oka i wytoczył najcięższy argument. — Mam nadzieję, że Brion również będzie dla nas pracował. On jest właśnie takim agentem operacyjnym, jakich rozpaczliwie potrzebujemy i jakich znajdujemy niezwykle rzadko.

— Pokaż mi tylko, gdzie mam podpisać — powiedziała Lea głosem, który znów nabrał życia.

— Może i nie jest to szantaż — roześmiał się Brion — ale sądzę, że skoro potraficie sterować całymi populacjami, to musieliście też nauczyć się posługiwać ludźmi jak figurkami szachowymi. Jednak powinieneś wiedzieć, że tym razem nie musisz nikogo popychać.

— Podpiszesz deklarację? — pytał Hys.

— Muszę wrócić na Anvhar — rzekł Brion — ale tak naprawdę to wcale mi się tam nie spieszy.

— Ziemia — powiedziała Lea — i tak jest już przeludniona.

KONIEC