/ Language: Русский / Genre:sci_history,

Первый Быстрый Выстрел

Луис Ламур


Лмур Луис

Первый быстрый выстрел

Луис Лмур

Первый быстрый выстрел

Перевод Алексндр Свинов

Глв 1

Когд шлш был готов и плотно переплетен лпником, я устроился внутри и рзвел небольшой костер. Было холодно, сыро и неприятно, вокруг н многие мили не было никого, кто мог бы меня приютить, хотя и вернулся я в родные кря.

Я был голоден и промок нсквозь после того, кк мой мул упл в болото, однко я не стл поднимть плмя до небес, поскольку приехл тйными тропми, не желя привлекть внимние, пок не осмотрюсь и не определюсь.

Люди здесь ничего не остлись мне должны с прежних времен, я им еще меньше; мое имя вспоминли с единственным чувством - ненвистью. И все же здесь был мой дом или его подобие.

С листьев деревьев кпл дождь. Иногд большя кпля срывлсь с кровли шлш и с шипением исчезл в плмени, но кроме этого звук и мягкого шум дождя в сумеркх не слышлось ничего. Внчле ничего.

Когд донесся другой звук, он был едв рзличимым, но лесу, дождю, дикому животному или птице он не приндлежл, я мог скзть это нверняк, потому что с детств хорошо знл лес.

Это был всдник или двое, однко я никого не хотел видеть и потому поствил шлш з гребнем холм, глубоко внутри зрослей мокрых деревьев.

Д, это был всдник, и мне оствлось ндеяться, что дождь смыл все мои следы, поскольку рссчитывл, что бед не придет, пок не дошгю по строй тропинке до ситочник и не увижу могилу отц.

Сидя под дождем в промокшей и изношенной одежде, я пострлся припомнить, кого могу нзвть здесь друзьями, кроме индейцев кддо. Окзлось никого.

Долгое время не слышлось ни звук - только шопот дождя в листве и негромкий шелест ветр. А потом я опять услышл всдник.

Стоящий рядом мул поднял голову и поствил уши, тоже прислушивясь к неясным звукм. Кк бы то ни было, мул выдохся, ему пондобятся несколько дней дней отдых прежде чем он опять сможет отпрвиться в дорогу, д и у меня не было желния уезжть. Может быть я приехл, чтобы остться, и мне все рвно понрвится это здешним или нет.

Поднявшись, я смог взглянуть поверх гребня холм н верхушки деревьев, я специльно выбрл место, с которого чстично просмтривлсь троп, ведущя через зболоченный лес.

Нконец, в просвете ветвей мелькнули дв всдник, они ехли устло, в их облике мне почудилось что-то знкомое. Может быть потому, что они были ткие же оборвнные, кк я, ткие же неухоженные и одинокие.

Двое всдников, едущих шгом, з кем-то или з чем-то охотящиеся. З мной?

Мой крбин "спенсер" лежл рядом, я протянул руку и подвинул его поближе, прижл к себе, чтобы зщитить от дождя. Крбин был новый, семизрядный, 56-го клибр, я его снял с убитого н индейских территориях. Абсолютно новый, удобный и грозный.

Я стоял, не шевелясь, среди густых зрослей, в которых можно пройти в шести футух от спрятвшегося человек и не зметить, что тм кто-то есть. Тким, кк я, в рисковнных местх ндо вести себя предельно осторожно, последние десять лет мне приходилось жить только в рисковнных местх. Вероятно, в этом был и моя вин, поскольку я всегд осторожен и держу оружие нготове.

Когд я увидел их в первый рз, то смог зметить лишь то, что они устло сгорбились в седлх, н одном всднике было потрепнное пончо, н втором - серя шинель южн.

Одно мгновение - и они скрылись н тропе, петлявшей среди деревьев, но скоро они покжутся снов ярдх в тридцти от меня. Я ждл, не двиглся, ндеясь, что меня не увидят, но н всякий случй держ крбин в рукх.

Эти мест я знл хорошо, с првой стороны меня зщищл топь, с првой почти непроходимые зросли кустрник, сзди лежли болот. Через них к моему холму вел троп, но любой, пробирющийся по ней, должен быть по крйней мере индейцем либо изгоем вроде меня. По кустм слев можно было пройти, однко с тким шумом, который срзу выдст чужк.

Люди в этом северо-восточном уголке Техс и рньше меня не любили, в эти тяжелые времен и подвно. Гржднскя войн зкончилсь несколько дней нзд, к новым, незнкомым лицм относились подозрительно.

В прежние времен, когд я был юнцом, меня ненвидели, я отвечл людям тем же. Меня не взлюбили с смого нчл, потому что я не сгиблся перед городскими мльчишкми, встречл злобу злобой, гнев гневом, кулки кулкми. Несмотря н войну, мне этого не збудут.

И все же я вернулся н эту землю, поскольку другого дом я не знл и, не взиря н вржду с местными, любил эти кря, любил глухое безмолвие збытых топей, тишину полей, когд н землю ложится тонкий вечерний тумн. Эти мест приндлежли мне, здесь я чувствовл природу, чувствовл неуемное желние жирной черной почвы рстить в себе урожи.

Всдники приближлись, что-то в них мне было знкомо, но эти Богом збытые кря Техс были обильно политы кровью, нполнены темной злостью и ненвистью врждующих клнов, теперь к этому добвилсь ярость, оствлення только что зкончившейся войной. Выйти и окликнуть незнкомцев было бы опрометчиво, особенно для меня.

Мой крохотный костер горел н другой стороне холм, спрятвшись з огромным бревном, которое отржло тепло и свет, посыля их в шлш. Убежище было мленьким и удобным, кк и должно было быть, потому что большую чсть жизни я прожил именно тк, последние дв год вообще не ночевл под крышей более или менее приличного дом. Легкий дым от костр исчезл в мокрой листве нвисвших ветвей, однко человек с хорошим нюхом может уловить зпх, если ветер подует в его сторону.

Всдники остновились н открытом учстке тропы, тм я зпросто мог достть их выстрелом. Они принялись переговривться, и один из голосов мне тоже покзлся знкомым. Я вышел из своего убежищ и нчл спускться по склону к тропе, осторожно ступя по мокрым опвшим листьям. В рукх держл крбин, з пояс зсунул "кольт дргун".

- Боб Ли, - скзл я громко, но не слишком.

Они резко обернулись. Я обрщлся к более худощвому всднику, который внимтельно взглянул н меня.

Ндо скзть, что смотреть-то было не н что. Черня потрепння шляп с провисшими полями, ветхя змшевя куртк, сделння индейцми ютми к зпду от Великих гор, поношенные рубшк и штны домшнего пошив и рмейские ботинки. См я худощвый, темноволосый, ростом в шесть футов и дв дюйм, весом почти в двести фунтов, лицо продубленное непогодой, хмурое и озбоченное: всю жизнь я встречл лишь одни неприятности и не знл ни любви, ни лски.

- Кллен? Черт возьми, сколько же лет мы не виделись?

- Три.

- Я думл, больше. Билл Лонгли, познкомься с Клленом Бейкером, именно ткой человек нм сейчс нужен.

- - Не ндо мне льстить, - скзл я, - я и рньше этого не любил.

- С тобой трудно иметь дело, Кллен. С тех пор, кк у тебя нчлись проблемы, ты решил, что все против тебя, все пять округов.

- У меня есть кофе.

Я повернулся и нпрвился к шлшу, не желя, чтобы они видели, кк я рсчувствовлся, встретив дружелюбие тм, где ждл одну неприязнь.

Боб Ли был джентльменом, человек обрзовнный и гордый. Он вышел из известной и увжемой н Юге семьи, его нрв и умение обрщться с оружием, готовность его применить звоевли ему увжение совсем другого род у людей тоже совсем другого род. Тем не менее, что бы ни говорили о Бобе Ли, все сходились, что он был блгородным человеком.

Билл Лонгли? Тогд ему было восемндцть - высокий, плотный юнош, который в будущем стнет одним из смых известных гнфйтеров Техс, но это время еще не подошло, я лишь однжды слышл его имя в зпдных землях и не помню, по ккому случю.

Присев у костр, я рзворошил угли и вынул свою кружку. Они тоже достли из седельных сумок почерневшие кружки и я нлил кофе из строго побитого кофейник. Двным двно отец нучил меня делиться с гостями всем, что у меня есть, пусть дже последним куском хлеб, хотя со мной делились нечсто.

- Ты вернулся в тяжелое время, Кллен. Люди из Восстновления* [* прогрмм реоргнизции южных шттов США после Гржднской войны (1861-1865 г.г.)] конфискуют собственность и обещют нкзть всех, кто воевл н стороне южн. Если они еще не збрли твою землю, то зберут обязтельно.

- Тогд их ждут неприятности.

- Боюсь, им и нужны неприятности. Здесь стоят рмейские чсти, н подходе еще. Рзня мрзь помогет им выбрть лучшие земли.

- Или ты тнцуешь под их дудочку, или воюешь с ними, - скзл Лонгли.

- Я уже нвоевлся. Мне нужно, чтобы меня оствили в покое, - ответил я.

- Твои желния мло что знчт, Кллен. Если у тебя есть то, что им ндо, они возьмут это. А если ты не примешь их зконы и не стнешь молчть, у тебя будут проблемы. - Боб Ли глянул в мою сторону. - У меня они уже есть.

Дождь пдл н мокрые листья, во мне росл печль и крепл ярость. Неужели человек не может жить в мире? В прежние времен я не мог не стть плохим прнем, хотя, видит Бог, я не очень-то противился. Когд в те дни меня нстигли неприятности, я с удовольствием поворчивлся к ним лицом.

Мльчишке это простительно, но теперь я взрослый человек, рссудительный и много повидвший, хотя и никогд, дже в смые горькие и одинокие дни, не рсстввшийся с оружием.

Я всегд любил землю и то, что н ней рстет. Проезжя по долгим, сухим тропм Зпд, я постоянно думл о роскошной зелени этого уголк Техс. Я вернулся, не желя испытывть последствия войны, н которой не воевл, и не испытывя симптии ни к одной из сторон.

Лонгли принес хворост и опять ушел в темноту, чтобы рсседлть коней и нйти им убежище от дождя. Под ветвями громдного киприс, где я стеножил своего мул, было достточно мест для дюжины лошдей, сквозь сплетение листьев и веток, поросших длинным, свисющим мхом, дождь почти не проникл. Лошди не нмокнут.

Вкусно пх кофе, шум дождя действовл успокивюще. Сидя у костр, прихлебывя кофе, я думл, кк стрнно, что моим другом окжется не кто иной, кк Боб Ли. Рньше мы с ним не были очень близки, тем не менее он единственный, понимл меня. Вероятно потому, что у нс обоих были похожие проблемы - нм обоим приходилось дрться.

Только он был обрзовнным. У его родителей было много денег и друзей. Время от времени доходили вести о его успехх н войне: он стл полковником, обрзцовым офицером. Теперь я понял, что Бобу, с его обостренным чувством гордости, непросто будет приспособиться к новым порядкм, мне и подвно.

Люди не збудут Кллен Бейкер. Они помнят, и этого достточно, солдты и переселенцы-мешочники Восстновления только добвят проблем. А переселенцы из Техс - те хуже всех: нищие белые и им подобные обязтельно воспользуются возможностью покзть, что они здесь хозяев и никто иной.

По дороге домой они то и дело попдлись мне по пути: шли скопом, кк срнч н кукурузное поле, это были нищие, срзу же примкнувшие к победителям в ндежде получить толстый кус хлеб с мслом. В кждом обществе есть те, кто первым пользуется плодми победы, кк и те, кто зботится только о собственной шкуре и собственном крмне.

Сидя у мленького костр, мы проговорили несколько чсов. Боб Ли рсскзывл о войне и Техсе, о том, что случилось, и о том, что должно случиться. И ничто из этого не сулило ничего хорошего человеку по имени Кллен Бейкер, который окзлся между двух огней.

Меня никто не ждл. Мм умерл двным двно, когд я был еще мльцом, отец умер во время моего путешествия н Зпд. Никто не беспокоился, приеду ли я в родные мест, но здесь у меня был собственность, и здесь я нмеревлся остться, вырстить урожй и стть человеком.

Н этот рз все будет по-другому, не тк, когд мы только что приехли из Теннесси. Может быть, мне удлось бы избежть тогд неприятностей, будь я пострше, но я был юнцом, гордым юнцом. По-нстоящему сильному человеку не ндо ничего никому докзывть, он знет свои возможности и не волнуется о том, узнют ли о них окружющие. Но с юнцми все ноборот. Они считют, что все должны увидеть, ккие они крутые, инче никто этому не поверит. В результте делют хуже только себе.

Когд нчлсь Гржднскя войн, я был к зпду от Рокки Мунтинс. Мне он кзлсь невероятно длекой и совсем не рзумной, хотя большинство людей восприняли ее серьезно. Я не принял ничью сторону, и поэтому войн меня не волновл, к тому же в штте Ют войну между Севером и Югом рссмтривли кк нечто длекое. Вернувшись н Восток, я подумл, что поскольку родился н Юге, то должен воевть н стороне южн. Ближйшим соединением комндовл Квнтрилл и я вступил в его рмию.

Мне с смого нчл не понрвилсь моя чсть. Солдты пили, убивли мирных жителей, грбили и сжигли фермы, мне это кзлось неспрведливым. Я приехл, чтобы воевть, не нсиловть женщин и жечь мбры с зерном. Срзу же после первой стычки с северянми я решил, что сел не н тот поезд.

Кпитн Уивер - он комндовл моей чстью - был плотным человеком с крсно-рыжей бородой, громоглсным голосом и огромным гонором. Он умел только орть и прикзывть, в сржениях он не смыслил ничего. У него в подручных ходил млолетний конокрд по имени Дингус и его брт, большой любитель Библии. Мне не нрвился ни тот, ни другой.

Н следующее утро после стычки я подъехл к Уиверу.

- Мне не по душе вш шйк. Я уезжю.

Он некоторое время сидел, уствившись н меня вместе с двумя бртьями, потом скзл: - Ты никуд не уедешь без рзрешения, рзрешения я тебе не дм.

- Я его и не просил. Я просто уезжю. Мне не нрвится, кк вы комндуете солдтми, которые уничтожют урожи, поджигют фермы и нсилуют женщин. Я см рботл н земле и ткого не потерплю.

Н его лицо стоило поглядеть. Уивер нчл ндувться тк, что дже его грязные и свлявшиеся бкенбрды встли дыбом, покрснел ярче фермерской дочки, поймнной с прнем н зднем дворе. Н ккое-то мгновение мне покзлось, что он сейчс лопнет. Зтем зговорил, кк по писнному: - У тебя две минуты, чтобы добрться до своей плтки, инче попдешь под трибунл з невыполнение прикз.

Мой крбин совершенно случйно мой крбин лежл поперек седл, дуло было нпрвлено прямо ему в грудь, плец лежл н спусковой скобе. Однко я не упускл из виду и бртьев.

- Вм лучше зняться своими делми, - скзл я, - не то дел у нс стнут общими.

Уивер потянулся к револьверу, но его остновил щелчок курк. Я тк и предполгл, что у него не хвтит смелости.

- Слушй, ты! - нчл он орть. - Ты не можешь...

- Уже смог, - ответил я и выехл из лгеря.

Конечно, кк только лгерь скрылся из вид, я посккл, кк удирющий зяц, через несколько миль свернул к месту вчершней схвтки, поездил тм, чтобы мои следы зтерялись, потом двинулся через лес.

После этого прошло много времени, сейчс я вернулся н свою землю, совсем рядом стоял мой дом, где я вырос, единственный дом, который я знл.

Но в те дни до меня никому не было дел. Я был грязным, оборвнным мльчишкой и к тому же слишком гордый, чтобы сдружиться с городскими прнями после той дрки. Поэтому я зчстил в болот. Когд у ребенк нет друзей, он иногд восполняет их отсутствие тягой к знниям, я многое узнл, бродя по долине Серной реки и дльше, до смого озер Кддо. Я обнружил мест, неизвестные дже индейцм.

Я исследовл болотные тропы, охотился, зня, где лежит твердя земля, где можно пробрться только н кноэ, зня укромные убежищ индейцев и беглых рбов.

И вот я вернулся. Здесь стоит моя ферм, хотя большинство нзывет ее рнчо. Тм должен остться сд, земля з сдом приндлежл мне, протянувшись до Большого Лес. Однко в те дни земля стоил не очень много, у кждого ее было вдостль.

Леж без сн, глядя в темноту, откуд н киприсы лил дождь, я с рдостью думл, что нконец-то вернулся домой. Здесь не было ни единого человек, которого взволновло бы это известие, но я знл эту землю, знл, что смогу н ней сделть, если предствится возможность. Слишком долго я чувствовл себя, кк измученный конь под потертым и сносившимся седлом.

Я все для себя решил. Снчл вспшу землю и посожу зерно. Кк только продм урожй, куплю племенную кобылу и нчну рзводить породистых лошдей. Если повезет, смогу нйти жеребц хороших кровей; с племенным жеребцом можно зрботть приличные деньги.

Когд я был мльчишкой и лзил по болотм и чщобм Восточного Техс мне ни рзу не попдлись по-нстоящему хорошие лошди. Конечно, они были, но нрод здесь рзводил крепких неприхотливых коней для тяжелой рботы. Однко мне хотелось иметь породистых лошдей.

Уехв их дом н Зпд, я проехл севернее, через Вирджинию и Кентукки, чтобы рзведть обстновку нсчет лошдей.

Большя чсть зводчиков н Юге пострдл от войны, поэтому человеку с хорошим жеребцом, прочкой кобыл и нормльными пстбищми было где рзвернуться.

Мльчишкой я мечтл сделться богтым. Кждый прень хочет модно одетым вжно пройтись по улицм, чтобы н него зглядывлись девчонки. Кждый считет, что если у него много денег, девушки от него глз не отведут.

С тех пор я понял, что не вжно, сколько у тебя денег, вжно, чтобы ты был доволен собой. Лично мне хвтило бы не голодть, хвтило бы крыши нд головой и земли, н которой рос бы урожй и лошди.

Когд-нибудь я, нверное, нйду себе женщину. Но не в этих крях. З ней придется куд-нибудь съездить. Здесь имя Кллен Бейкер вряд ли вызовет другие чувств, кроме неприязни.

У меня, конечно же, будут неприятности, но неприятности идут от людей, я не собирлся ни с кем связывться. Мне никто не нужен. Держться подльше от людей будет просто: Нш ферм нверняк в зпущенном состоянии, рботы у меня будет невпроворот, поэтому не остнется времени н поездки в город, всякие ухживния и связнные с ними проблемы.

Лонгли тихо встл, хотя я думл, что он уснул, и собрл охпку хворост. Если человек после трех дождливых дней может нйти сухие ветки, с ним можно иметь дело.

Боб Ли повернулся, сел и нщупл свою трубку. Лонгли присел н корточки перед костром.

- Похоже, вокруг тихо. - скзл он. - Боб, кк по-твоему, мешочники из Бостон погонятся з нми в болот?

- Вряд ли, если они не глупее, чем кжутся. - Боб Ли посмотрел н меня. - Ты не спишь, Кллен? У нс неприятности в Бостоне. Мы убили человек.

- Знчит, он см нпросился. Ты всегд был гордым человеком, Боб Ли, но я не помню случя, чтобы ты стрелял не думя, или стрелял в невиновного.

Мы немного поговорили, и они рсскзли мне кое-что еще о крях, в которые я вернулся. Ничто из их рсскзов не выглядело многообещющим. Одно они мне збыли сообщить: худший мой врг был здесь, в этих местх он был большим человеком, мло того - окружил себя переселенцми-мешочникми. Никогд бы не поверил, если бы вскоре не узнл см.

Через некоторое время мы зснули. Боб Ли был прв: только сумсшедший будет преследовть в болотх. Они об устли, устли кк люди, проведшие не один день в седле, скрывясь от погони, но если дже Боб Ли вынужден был убегть, кк смогу выжить я?

Н рссвете мы молч оседлли коней. Я объяснил им тйную тропу к Серным топям. Дело в том, что Серный ручей сильно извилистый, у него много руквов, упирющихся в непроходимые болот, к тому же в те дни его окружли густые зросли кустов и деревьев. Чуть дльше к югу лежло озеро Кддо, но о нем, кроме индейцев и меня, почти никто не знл.

Мы рсстлись у Корнерс.

- Поехли лучше с нми, Кллен, - скзл Боб Ли. - Ты не нйдешь ничего, кроме неприятностей, зня тебя, я уверен, что ты не стнешь терпеть.

- Я хочу спть под своей собственной крышей.

- Держись подльше от вдовушек. От них неприятностей больше, чем от всех солдт-северян, - скзл Лонгли, усмехясь.

Когд они скрылись из вид, я повернул своего мул н поросшую трвой дорогу. У меня хороший мул, он выносливей, чем большинство лошдей. Может не ткой быстрый, но в дльней дороге перескчет любого коня, н привле лучше сторожевой собки.

Лонгли упомянул вдов. С окончнием войны их здесь, нверное, хоть пруд пруди. В этих местх и без битв всегд было много вдов.

Со мной не стнет связывться ни одн приличня женщин, если кто-то их них и зхочет, это нверняк приведет к перестрелке с отцом или бртьями. Кллен Бейкер - известное имя, смутьян, кк говорили одни, и человек, склонный к убийству, кк говорили другие. Ходили ткже слухи, что я пьяниц, но это ложь. Я вообще не люблю спиртное, если меня и видели пьяным, то не от виски, от ярости.

Кроме того, н вдов у меня просто не было времени. У меня достточно збот с зкупкой семян, возделывнием земли и рботой н ферме: дом, скорее всего, стоит полурзрушенный.

Вынув свой "кольт" я проверил птроны, осторожность не помешет, хотя я ндеялся никогд больше не использовть оружие против человек - только для охоты. Тем не менее я зметил, что людей, готовых к любым неожиднностям, чсто обходят стороной, и если это тк, то больше ндежды, что меня оствят в покое. К тому же я всегд был готов к неприятностям, у меня это превртилось в привычку.

В потйном крмне сзди н поясе у меня н всякий случй лежл небольшой двуствольный пистолет 41-го клибр - дополнительня грнтия безопсности. Для меня снов нстли времен, когд спрятнное оружие может спсти жизнь. Вероятно, мне не пондобится ни "кольт", ни пистолет, но я не тот человек, чтобы считть цыплят не по осени.

Дорог повернул, и я нтянул поводья у ворот. Я был дом.

Три год я мечтл об этом мгновении, они покзлись мне десятью годми или дже пятндцтью. Я жил в другом мире, другой жизнью, но вернулся. Все было кк прежде, и в то же время все выглядело инче.

Рньше н дворе позди дом лежл сухя утрмбовння земля, теперь он зросл сорнякми и трвой. См дом был побит непогодой, стоял с облупившейся крской, прожренный солнцем, побелевший от ветр и дождя.

Солнце, дождь и ветер рушт все. Они терзют поверхность дерев и кмня, зтем сглживют ее, зтем опять лохмтят и покрывют трещинми, и тк до тех пор, пок не срвняют с землей. Я тоже нтерпелся от ветр и знойного солнц, но больше всего меня терзли те тысячи бурь, что сидели внутри меня смого, они вылепили мое лицо, кололи пльцы тысячми иголок, вливли в кровь гнев, когд мне приходилось дрться снов и снов.

Потому что слухи обо мне были првдой. Я был по природе убийцей, человеком, который всю жизнь сдерживл внутри себя ужсющую ярость. Иногд, когд что-то мешло мне, ярость вырывлсь нружу, он пугл меня, тк кк я не держу зл против людей, не зню, что ткое ненвисть. Д, я осторожен, поскольку понимю, что вокруг много тких, кто меня не любит, но см я не испытывю ненвисти ни к кому. Мной можно помыкть до определенного предел, дльше мной овлдевл холодный и смертельно опсный гнев.

Соскочив с седл, я не спеш открыл ворот, стршсь зходить во двор, стршсь вопоминний, которых избегл много лет.

Кзлось, что вот-вот выйдет н крыльцо мм и позовет меня ужинть, или появится отец с протянутой для приветствия рукой. Но они не выйдут, никто не выйдет из этой двери, которую не рспхивли уже дв год.

Проведя мул в ворот, я бросил поводья и с комом в горле медленно пошел к дому.

Тм никого не было. Дверь н кухню висел н стрых, высохших кожных петлях, которые тк тщтельно прибивл отец, когд строил дом своими собственными рукми. Я помогл ему кк мог. Тогд я почти ничего не смыслил в рботе и все, что мог предложить в помощь - это сильные и стртельные руки.

Ступени н клыльце покоробились и выцвели, в углх между крыльцом и домом скопились опвшие листья. Н тропинке цвел один только ирис, посженный мм, д рододендрон, который выкопли мы с отцом н берегу реки и который теперь превртился в целое дерево. Эти вещи остются ндолго деревья, которые сжет человек, и колодцы, которые он выкпывет... не зню, кк долго соят дом.

Дверь под моей рукой нехотя отворилсь, и когд я вошел в дом, н щекх у меня пролегли мокрые дорожки, словно я был мленькой девочкой.

Опустевший дом покзлся мне совсем незнкомым. Все, что можно было унести - унесли, з исключением большого медного котл возле очг, которого и к седлу приторочить неудобно. Комнты были пусты, тм и здесь в бревенчтой чсти дом н полу лежли осыпвшиеся кусочки сухого мх, которым утепляли потолок. Позже отец нчл пристройку из досок, он хотел, чтобы у ммы был, нконец, нстоящий дом. Однко он не успел ее достроить: тяжеля рбот скзлсь н мтери, у нее было не слишком крепкое здоровье.

Ее похоронили в дльнем конце сд, тм же положили и отц - мне об этом рсскзли, см я в это время был н Зпде.

Н кухне устроил гнездо сов, следов от нее было столько, что можно было подумть, что их здесь штук пятьдесят, впрочем, совы всегд ткие. Н всем лежл толстый слой пыли, которой никогд не было при мтери. Денег у нс вечно не хвтло, но мм содержл дом в ткой чистоте и тком порядке, ккого я не встречл ни в одном другом.

У очг влялись изгрызнные мышми объедки, оствленные теми, кто зезжл сюд переночевть.

Рздрженный гулким звуком шгов по пустому дому, я вышел во двор, увидел, что розы зросли сорнякми, и подумл, что меня ждет много рботы.

- Ну, пп, - произнес я вслух, - я сделю ферму ткой, ккой ты хотел ее видеть.

Мул псся во дворе и по скорости, с ккой он щипл трву, можно было подумть, что вот-вот рзддутся трубы Стршного суд. Если ему тм тк нрвится, пусть псется. Я стреножил мул во дворе и, прихвтив "спенсер", нпрвился к болотм.

Вы когд-нибудь возврщлись в те мест, где провели детство, бродили по тропинкм, по которым бегли мльчишкой? По стрым, незбывемым тропинкм? Жркое солнце пдет н трву, просвечивя сквозь зеленую листву, тропинк густо зросл кустрником, через который пробивются ветки черники... я и см не рз нтыклся н сучковтые ветки вереск, пытясь добрться до ягод, и рвл рубшку. Почему-то смые спелые, смые сочные ягоды рстут в местх, до которых труднее всего добрться.

Кждый шг отзывлся рзбуженной пмятью. Время от времени я остнвливлся, воскрешя в пмяти стрые дни. По утрм н этих болотх поднимлся тумн. Кроны деревьев н низкой земле кзлись зтерянными островми в необъятном облчном море. Сюд приходили пстись олени и чсто попдли н ппино кукурузное поле, много рз я удчно охотился н оленей в дльнем углу поля.

Купясь в теплом солнце, среди листвы лениво жужжл большой шмель. Люди утверждют, что пчелы трудолюбивые, это говорит о том, что они никогд з ними всерьез не нблюдли. Пчелы тк суетятся вокруг цветов, что все думют, что те рботют не з стрх, з совесть, однко можете мне поверить, что я чсми нблюдл з пчелми и зню, что это ерунд. Эти нсекомые летют в смых солнечных местх вокруг смых ромтных цветов, нслждясь игрой свет и тени н крю болот. Трудолюбивые? Не похоже.

По окринм болот чсто бродили олени, но сегодня мне не повезло, поэтому я подстрелил утку, которя лениво поднялсь с воды - темной, темной воды посреди кувшинок. Пуля оторвл ей голову, когд он только отрывлсь от поверхности. Ужин я себе добыл и отпрвился домой, подъезжя к ферме, услышл голос - предвестник беды.

Н дворе я увидел трех всдников, которые оценивюще оглядывли моего мул. Н крсивом гнедом жеребце сидел высокий человек, рядом с ним был Джоэл Риз, о ком я не мог вспомнить ничего хорошего, кк ни стрлся, лицо третьего стоило зпомнить - он был умным.

- Чей это мул? - спросил высокий. По его голосу я понял, что он привык комндовть, однко по-моему, он был пустым человеком, слишком много о себе возомнившим и тем не менее понимющим, что он ничего из себя не предствляет. - Вы говорили, что ферм пустует, Риз.

- Ккого-нибудь бродяги, - объяснил Риз. - Здесь уже несколько лет никто не живет, иногд в доме остнвливются н ночь проезжющие.

Мне покзлось, что пор вствить слово, поскольку они меня до сих пор не зметили.

- Ферм не пустует и не продется, - скзл я. - Это я живу здесь.

Они резко обернулись, Джоэл Риз ухмыльнулся со злым огоньком в глзх.

- Полковник, это Кллен Бейкер, о котором я вм рсскзывл.

Полковник холодно взглянул н меня, однко я смотрел н него через дуло винтовки, которое было еще холоднее.

Мое внимние привлек третий. Полковник хоть и был солдтом, но не был воином, Риз привык дрться только тогд, когд противник связн и не двигется, но третий был явно другого сорт - воин и боец до мозг костей. Я тких встречл.

- Похоже, мы встречлись, - я посмотрел ему прямо в глз.

- Меня зовут Джон Туэр. Я приехл сюд после того, кк ты уехл.

- Ты появлялся к зпду от Рокки Мунтинс?

Глз Туэр оживленно зблестели. - Может и появлялся. Я побывл во многих местх.

- Бейкер, - прервл полковник, - ты сржлся з южн. Тебя знют здесь кк смутьян. Мы не потерпим от тебя никких штучек. Млейшя провинность или помехи прогрмме Восстновления, и ты окжешься в тюрьме. Мы ткже конфискуем твою землю, поскольку ты врг своей стрне.

- Поглядите-к лучше в свои рхивы, полковник. Тм должно быть зписно, что я не воевл ни н чьей стороне. Всю войну я провел н Зпде и воевл лишь с комнчми и ютми.

- Что ткое? - Полковник повернулся к Ризу, лицо его покрснело. Видно, он был вспыльчивым. - Риз, это првд?

Риз збеспокоился. - Полковник Белсер, я только зню, что он симптизировл южнм, сэр. Д он не мог воевть ни з кого другого!

- Джоэл Риз, - объяснил я, - трусливя собк. Ему не стыдно вс обмнывть. Если ему хоть что-нибудь про меня известно, он должен знть, что всю войну я провел в Нью Мексико и Юте. Вскоре после того, кк нчлсь войн, я перегнл н Восток стдо, зтем три год нзд снов возвртился н Зпд. Риз ненвидит всех, потому что он ничтожество. Мой вм совет: не верьте всему, что он говорит. Он прнесет вм неприятности, пытясь поквитться с людьми, которые, кк он считет, обошлись с ним неспрведливо.

- Мне не нужны вши советы! - вскипел полковник Белсер. Он рывком рзвернул гнедого... зря он тк обрщется с хорошими конями, или с любыми другими, рз уж об этом зшл речь. - Мы проверим нши рхивы и тогд поговорим.

- Нйдете меня здесь, - скзл я.

Когд все тронулись, Туэр здержлся. - Ты был в Нью Мексико и Юте? А в Клифорнии?

- Моему мулу нрвится путешествовть.

- Нши дороги случйно не скрещивлись?

- Н моем пути попдлось много следов, но если уж я повстречл человек, я его не збуду.

- Хочешь скзть, что если бы мы встречлись, ты бы зпомнил? Тк?

- Я бы зпомнил.

Джон Туэр коснулся шпорми коня и поехл з остльными. Из всех троих следовло опсться его одного. Но Туэр будет дрться честно - лицом к лицу, те, другие - нет. Только когд они скрылись, я повернулся и увидел девушку, стоящую под кизиловым деревом.

Я двным-двно не видел девушек ткого сорт, потому что они не чсто встречются мне подобным, ведь я грубый человек, привыкший к грубой жизни, у меня нет ни воспитния, ни обрзовния, чтобы общться с ткими, кк он.

Девушк был выше среднего рост, с темными волосми и белой кожей, он спокойно стоял, положив руку н ветку кизил. Он был в белом плтье, молодя, но в ее глзх не было простодушия, свойственного юности. Он был прекрсн, кк кизиловое дерево, под которым стоял - дерево, покрытое белыми цветми, чсть которых осыплсь ей под ноги.

- Я вс не нпугл?

- Просто не ожидл никого увидеть, если вы это имели в виду.

- Меня зовут Кейти Торн, я из Блекторн.

У меня не было никких причин любить Торнов или дже думть о них, потому что моим единственным другом из клн Торнов был Уилл, тот был белой вороной среди Торнов, из Блекторн или любых других. Его двоюродный брт Чэнс был моим зклятым вргом. Кейти Торн я не помнил.

- Вы родственниц Чэнс?

- Я был женой его брт.

- Был?

- Он зхотел стть солдтом и геройски погиб при битве у Геттисбург. А вы были солдтом, мистер Бейкер?

- Нет, - в моем голосе прозвучл горечь. - Я не был никем, кроме кк Клленом Бейкером.

- Рзве не вжно быть смим собой?

- Может быть, - не зню, почему я тк скзл, - может быть, для меня вжно быть Клленом Бейкером. Но здешние меня не любят, я их - еще меньше.

- Зню. Я видел, кк это нчлось, я был н мельнице в тот день, когд вы вздули Чэнс.

- Вы тм были? - удивленно спросил я.

- Сидел в повозке вместе с отцом и Уиллом Торном. Я подумл, что Чэнс зслужил все, что получил.

Этот день я зпомню н всю жизнь, потому что я первый рз вышел из дом, чтобы привезти н мельницу мешок зерн. Мы приехли из Теннесси всего несколько дней нзд. Кк только я появился н мельнице, Чэнс нчл меня дрзнить, з ним - все остльные мльчишки. Он высмеивл мою струю одежду, злтнную и поношенную, но это был моя единствення одежд. Мльчишки кричли и смеялись ндо мной, но я, стрясь не обрщть внимния, зтщил мешок н мельницу, когд вышел и стл грузить муку н мул, они нлетели н меня, сдернули подтяжки и нчли кидться грязью.

Я по хрктеру неторопливый. В этот момент н нс обртили внимние взрослые, потому что я услышл чье-то змечние. Вокруг меня пдли комья грязи, но я подтянул штны, нкинул подтяжки и зкинул мешок с мукой н мул. Зтем поднял с земли сучковтую дубину и пошел н мльчишек, они рзлетелись в рзные стороны, кк стйк воробьев - все, кроме Чэнс.

Он меня ждл. Чэнс был н голову выше меня и тяжелее, одет в купленный в мгзине костюм, который я и видел-то всего несколько рз. Он презрительно посмотрел н меня и произнес: - положи дубину, и я тебя изобью.

Теперь з нми нблюдли с дюжину мужчин и ни один из них не зступился. Я не успел положить свое оружие, кк Чэнс н меня прыгнул, нмеревясь удрить в лицо обоими кулкми, прежде чем я выпрямлюсь, но в холмх Теннесси ребят дерутся чсто, мне иногд приходилось дрться дже со взрослыми. Поэтому я не выпрямился, нырнул ему в ноги и Чэнс тяжело шлепнулся н землю.

Он нчл поднимться, я, не дв встть ему н ноги, удрил тяжелым от рботы кулком в зубы, рзбив губу и збрызгв кровью его крсивую рубшку.

Чэнс нверное впервые в жизни увидел собственную кровь, это повергло его в шок, но и рзозлило тоже. Он пошел н меня, рзмхивя обоими рукми, однко во мне рзгорлся более сильный гнев, смешнный с одиночеством, потому что все мльчишки подбдривли его и ни один из них не выкрикнул мое имя. Чэнс не мог противостоять моей ярости, он попятился, в его глзх появился дикий стрх. Он хотел, чтобы ему помогли, он хотел зкричть, но я поднырнул и двинул его в живот и увидел боль н его лице и побелевшие губы. Я снов удрил в лицо, Чэнс упл и поктился в пыль, он мог встть, но не встл; Чэнс лежл в пыли, зня, что побежден, я получил врг н всю жизнь.

Зтем от мельницы ко мне побежли взрослые, среди них отец и дядя Чэнс, поэтому я снов поднял дубину. Я был мльчишкой, но во мне горел ненвисть ко всем и к себе тоже, потому что боялся, что зплчу, мне хотелось одного - уехть отсюд.

- Оствьте его в покое! - тогд я не знл, что это был Уилл Торн высокий худой человек ученого вид.

Лицо отц Чэнс покрснело от злости. - Знимйся своими ббочкми, Уилл! Я сейчс покжу этому мерзвцу...

Он остновился, увидев плку у меня в рукх. Я был юношей, почти мльчишкой, но высокий ростом и широкий в плечх, рздвшихся от тяжелой рботы в поле и лесх.

- Только подойди, - скзл я, - и получишь по бшке.

Он погрозил кулком. - Я тебя исхлестю кнутом, прень! Исхлестю до полусмерти!

Я збрлся н мул и уехл, но не слишком быстро.

И это было лишь нчло.

Когд я в следующий рз приехл в город, меня ждл Торн с кнутом. Я только нчл слезть с мул, но увидев, что он приближется, снов сел в седло и дл шпоры мулу. Торн поднял кнут слишком поздно, мул удрил его плечом и сшиб в грязь. З нми нблюдло полгород. После этого я уехл.

Дльше произошло ужсное, потому что Торны умели ненвидеть и считли себя лучшей семьей во всей округе, им нужно было поддерживть свою репутцию. Мы с отцом рботли в поле, когд подъехли четверо всдников. Отец попытлся остновить их, но один из них сбил его нземь дубинкой, и они принялись хлестть меня кнутми. Отхлестли в кровь, но я не кричл и не стонл, пок они не уехли. Зтем, окроввленный, едв способный двигться, помог отцу подняться, уложил его в постель, прилдив н лоб холодный компресс. Потом взял отцовское ружье и поехл в город.

Хс и Гибсон, двое из нпдвших, пропивли в слуне полученные з избиение деньги. Когд я слез с мул, уже стемнело, и н улицх почти никого не было, только нпротив отеля кто-то остновился и оглянулся. Я вошел в слун. Хс увидел меня первым.

- Гибсон! - голос его дрожл. - Гибсон, погляди!

Гибсон оглянулся и потянулся з револьвером, висевшим у него под пиджком, но я уже выстрелил, првд, не з тем, чтобы убивть. Ружье было зряжено крупной дробью, и я, стоя совсем рядом, выстрелил между ними. Об упли, чсть дроби попл в обоих.

Они, потрясенные и окроввленные, лежли в опилкх, которыми был посыпн пол.

- Я вм ничего не сделл, - скзл я, - но вы избили нс с отцом. Н вшем месте, я бы держлся подльше от ншей фермы, если отец умрет, я убью вс обоих.

Повернувшись к двери, я остновился и добвил: - И не вздумйте снов вствть мне поперек дороги, инче пожлеете.

В то лето мне исполнилось пятндцть лет.

Люди избегли меня, когд после этого я несколько рз по необходимости приезжл в город. Большую чсть год я провел в болотх по течению Серной реки, охотясь с ружьем и силкми, исследуя местность вместе с индейцми кддо. С тех пор я получил репутцию человек, с которым лучше не связывться, мтери держли своих дочерей подльше, и дже мужчины предпочитли не иметь со мной дел.

Отец продолжл рботть, однко тк и не стл тким кк прежде после удр дубинкой по голове. Может, дело было вовсе не в удре, в понимнии того, что он не смог здесь добиться ничего, не смог создть дом для меня и мтери. В этом не было его вины, но силы его покинули. После смерти ммы отец продолжл жить кк бы по привычке, и я знл, что он долго не протянет.

Кейти Торн рзбудил воспоминния, и они нхлынули н меня: вот мм взбивет мсло в деревянной миске, пп устло возврщется домой с поля, утренне пение птиц, ленивый всплеск рыбины в тихой воде, лй собки, поднимющей енот спокойной, злитой лунным светом ночью.

Эти вещи ознчли для меня дом, но отец и мть умерли, воспоминния об охоте н одичвший скот в Большом Лесу померкли, зпх земли и лсковое весенне солнце... зря я вернулся.

- У меня нет причин любить Торнов, - скзл я, - кроме Уилл. Я любил Уилл.

- Я пришл сюд собирть цветы, - скзл он, - и удивилсь, увидев вс.

Подойдя к дому, я поствил винтовку и нчл ощипывть утку.

- Вы выстрелили только один рз.

- Тм был только одн утк.

Некоторое время он молчл, нблюдя з мной.

- Утк должн немного повисеть.

- Знчит, повисит после того, кк я ее съем. Это мой ужин.

- Несытный ужин для голодного человек. Приходите н ужин ко мне в Блекторн. У меня есть копченый окорок.

- Вы понимете, кого приглшете, мэм? Чтобы Кллен Бейкер приехл в Блекторн? Я не пройду и двух шгов, кк меня зствят зщищться с оружием в рукх, если все же приду, люди перестнут с вми рзговривть. В этих крях у меня дурня слв.

- Вс долго не было, Кллен Бейкер. С тех пор, кк зкончилсь войн, Блекторн опустел. Я живу в доме Уилл, который он оствил мне в звещнии. Со мной живет тетя Фло, вряд вы ли увидите кого-то еще.

- А Чэнс?

- Он в Бостоне, или где-то в друшом месте, во всяком случе, он редко меня нвещет. Чэнсу нрвятся город Техс, не плнтции и рнчо.

Я не в первый рз был в доме Уилл, потому что в тот день у мельницы я приобрел не только вргов, но и друг.

Уилл Торн, по моему мнению, стоил всех Торнов вместе взятых. Он был тихим и нерзговорчивым, но он добился от жизни, чего хотел. Уилл изучл природу, и я многое от него узнл, кк, нверное, и он от меня.

Уилл писл сттьи. Я в этом ничего не понимл, поскольку с трудом нучился читть и едв умел подписывться, но Уилл писл для журнлов в Лондоне и Приже, одн из них - о редком виде цпли, который обитл в нших болотх, другя - о бобрх. По-моему, он писл о ббочкх и пукх и о многом другом. Внчле я этого не понимл; о природе я много знл с детств, и однжды он скзл мне, что любой нтурлист отдл бы несколько лет жизни з те знния, что были у меня.

Мы чсто бродили по болотм. Тмошние тропы были известны лишь индейцм и мне, хотя позже я покзл их Уиллу, иногд мы вместе собирли рстения, охотились н редких птиц и нсекомых. Обычно я знл, где можно нйти то, что ему было нужно, поскольку человек, проводящий много времени в лесх, облдет способностью к нблюдениям.

Уилл был мне другом, я никогд не збуду вопрос, который он здл после того, кк я рсскзл о ккой-то дрке - после встречи у мельницы их было достточно, кк нпример, в Форте Белнэп, где я убил человек - "Ты считешь, что поступил првильно?"

Ткой вопрос зпоминется ндолго. После этого я стл оценивть свои действия, чсто искл не те решения, что лежт н поверхности, другие. Уилл преподл мне хороший урок. У человек н протяжении его жизни много учителей, подчс смых неожиднных, однко все звисит от смого человек: может ли он учиться?

Человеку вжно жить в мире с смим собой, говорил Уилл, не с тем, что думют о нем люди. Они чсто ошибются, общественное мнение меняется, ненвисть редко бывет рзумн. Я слышу его слов до сих пор. Он утверждл, что нельзя двть волю гневу и ненвисти, этим ты вредишь лишь себе, и время покзло, что он прв.

- Уилл рсскзывл о вс, когд я был мленькой девочкой, - скзл Кейти. - Он нзывл вс хорошим мльчиком. Говорил, что у вс есть все здтки, чтобы быть нстоящим мужчиной, если вс оствят в покое. Но он ткже говорил, что в стрые времен вы могли бы стть вождем клн в Шотлндии, что в вс течет темня кровь, опсня кровь. Однко всегд зкнчивл тем, что вы здесь смый лучший, что в душе вы джентльмен.

При этих словх я смутился. Не привык, чтобы меня хвлили, и совсем не думл о себе кк о хорошем человеке. Одновременно я ощутил беспокойство, тк кк Уилл Торн ошиблся редко; если он считл меня хорошим, я обязн стть хорошим, обязн чтобы Кллен Бейкер стл не тким, кким его знли.

Мы сидели и рзговривли н кухне, мне нрвился шелест ее юбки, нрвился уютный звон стекл и фрфор и перестук столовых приборов. Мягко гудело плмя, в чйнике зкипл вод. Мне не знкомы были эти звуки, я привык к потрескивнию одинокого костр под открытым небом, не в кмине.

Пок Кейти готовил ужин, тетя Фло отдыхл нверху. Я с удивлением смотрел, кк уверенно и умело двиглсь по кухне Кейти, никогд не думл увидеть, кк кто-то из Торнов будет готовить ужин - и не себе, мне.

Он поствил трелки н меленький столик в углу комнты, уютный столик, не из тех, что стоят в обеденных злх, н которые стршно глядеть - ткие они длинные. Н столе он зжгл свечи, они мягко мерцли, и это было н руку, потому что я не упел побриться, одежд был строй и изношенной от долгих поездок в дождь и ветер. Я стеснялся, не стоил я того, чтобы со мной ужинл ткя девушк.

И все же с ней было легко, легче, чем с любой другой, я знл немло женщин, хотя и не лучших. Я знл тех женщин, которых зтскивют н сеновл или берут н прогулку в прерию, подльше от фургонов, однко не все из них были испорченными. Может быть, мне стоило с ними гулять, но когд нхлынет желние, про совесть почему-то збывешь.

- Рсскжите мне о Зпде, - попросил Кейти, когд мы пили кофе. Меня всегд волновли те кря. Если бы я был мужчиной, обязтельно бы уехл н Зпд.

Рсскзть ей о Зпде? Откуд же нчть? Где нйти слов, чтобы описть кртины, которые вствли передо мной? Кк поведть о пятидесятимильных перегонх без воды, когд скот умирет и дикими глзми смотрит н солнце? О поте, пыли и ядовитой щелочной воде? О походных лгерях, где хозяин - револьвер, о кровоточщих рнх, которые зтыкешь грязным плтком и молишься, чтобы они не восплились? Кк рсскзть женщине о Зпде? Кк передть крсоту быстрых ручьев, бегущих по кмням, крсоту гор, достигющих до неб, крсоту облков, укрывющих горные долины среди высоких вершин?

- Тм чудесня земля, миссис Торн, - скзл я, - нстолько просторня, что и з горизонтом можно ехть шесть дней и никуд не приехть. Тм есть кньоны, куд не ступл ни один белый, кньоны, окруженные кменными скелетми гор, почв с которых двно выветрилсь. Когд тм рзводишь ночью костер, то с неб светят миллионы других мленьких одиноких костров. Сидишь перед огнем, слышишь, кк жлуются луне койоты, вдыхешь едкий дым и осторожно прислушивешься, нет ли в ночи комнчей, конь жмется к костру и вглядывется в темноту с нстороженными ушми. Скорее всего, в темноте никого нет, но рзве можно быть уверенным, не зня, ккие духи бродят в той стрне? Иногд по утрм я лениво лежл после восход солнц и видел, кк идут к водопою олени. Около водопоя рзбивть лгерь нельзя, во-первых, это небезопсно, но есть еще одн причин: животным тоже нужн вод, они не подойдут к ней, если рядом человек, поэтому лучше всего нпиться, спть идти подльше, чтобы не боялись олени, птицы и дже коугр. Иногд в ткие моменты видишь удивительные вещи. Однжды утром к водопою спустились семь снежных брнов. Ни одно существо н свете, будь то зверь или человек, не может срвниться по своей величвой гордости со снежными брнми. Они подошли к воде и стояли, время от времени нклоняя головы, чтобы нпиться. Ростом они с осл, шерсть мягкя, кк у олененк. Человек, путешествующий в одиночку, лишен многого, но он видит ткие вещи, которые и не снились знятым городским людям. Д вот кк-то рз я стоял в десяти шгх от гриззли, который уплетл чернику. Медведь тк ею увлекся, что лишь искос посмтривл н меня, я сидел, нблюдл з ним и тоже з компнию бловлся ягодми. Он почти не обрщл н меня внимния, и я отвечл ему тем же, когд нелся, поднял руку, скзл: "Прощй, стрик" и пошел к своей лошди. Тк поверите, мэм, медведь повернулся и смотрел н меня с тким выржением, словно ему было жль со мной рсствться.

Я змолчл, неожиднно устыдившись своего крсноречия. Не в моих привычкх долго рзговривть. Вот что могут сделть с мужчиной свечи и общество крсивой девушки.

Тетя Фло тк и не спустилсь, хотя я слышл, кк он ходит н втором этже. Ну и хорошо. Я не люблю компний, по мне лучше выбрть человек и спокойно с ним потолковть. Не умею рзговривть и поэтому не имею успех у женщин. Я зметил, что женщины любят тех, у кого хорошо подвешен язык, с ткими они сходятся дже скорее, чем с богтыми.

- Если вм тк понрвилось н Зпде, Кллен, почему же вы вернулись?

Ну... я и см себя об этом спршивл, но тем не менее ответ не ншел.

- Здесь мой единственный дом, - скзл я, пытясь зодно убедить и себя, - здесь похоронены мои родители - в глубине сд, где любил гулять мм. Земля приндлежит мне, и это хорошя земля. Отец рботл от зри до зри, стрясь, чтобы он приносил доход. Не зню, может быть я вернулся, поскольку вспоминл о нем, или потому, что здесь все знкомо, н Зпде у меня ничего не было. Может быть потому, что в душе я совсем не бродяг, домосед, который предпочитет несчтливо жить среди знкомых лиц и обстновки, чем счстливо где-нибудь еще.

- Не верю. - Кейти встл, чтобы помыть посуду. - И не нзывйте меня миссис Торн. Мы стрые друзья, Кллен. Вы должны звть меня Кейти.

Поднявшись со стул, я почувствовл, что слишком велик для этой мленькой кухонки. Я помог убрть со стол и взял шляпу, собирясь идти.

- Приходите еще, Кллен, когд зхотите поговорить или отведть моей стряпни.

У двери я остновился.

- Кейти... мэм, погсите, пожлуйст свет, когд я буду выходить. Кое-кто из здешних может выстрелить, пользуясь удобным случем.

Очутившись снружи, я отступил в сторону от двери, слившись с ночной темнотой. Осторожность не помешет в чужих крях, эти будут оствться для меня чужими еще несколько дней, пок я к ним не привыкну.

У ночи свои зконы, и если хочешь чувствовть себя в безопсности, ндо с ней слиться, привыкнуть к ее звукм. Я постоял у стены дом Уилл, прислушивясь к ночи, перебиря в пмяти рсположение просторных лужек Блекстоун, лежщих слев, и сд спрв, з которым простирлись болот, с кждым годом придвигемые руквом реки все ближе и ближе к городу.

В темноте громко пели лягушки, рядом стрекотл сверчок. Койотов здесь не было, однко к югу и зпду в чще лесов водились волки. Где-то в отделении зухл сов, в болоте что-то плеснулось. Все было спокойно, и я подошел к своему мулу, зтянул подпругу и попрвил поводья. Тем не менее мул был нсторожен, и я ощутил беспокойство.

Может быть н меня подействовл чуждя обстновк после стольких ночей в пустынях и прерии, но, свернув с тропы н дорогу, обртно я поехл через сд и по полям, потому что возврщться тем же путем, что приехл глупость. Человек, побыввший н индейских землях, знет, что опсность лежит именно н обртном пути.

У ночи был непривычный и в то же время знкомый зпх. Нет чистой сухости пустынного воздух, припрвленного ромтом шлфея и кедр. Здесь чувствуется тяжесть влжности и рзлгющейся рстительности, зтхлой воды и мокрой от росы трвы. Ветки персиковых деревьев црплись о шляпу, пок я ехл через сд, вспоминя дорогу к огрде фермы в том месте, где был повлен изгородь. Естественно, ее никто не починил.

Подводя мул к дому по мягкой трве зднего двор, я вдруг ощутил чужое присутствие. Я нтянул поводья, стрясь не ерзть в седле, чтобы оно не зскрипело, и прислушлся. Зтем зухл сов, и я понял, что это не сов, кто-то, подделывющийся под нее, пытющийся что-то мне передть.

Я попытлся припомнить, что знл о ферме Боб Ли, если это был он, и где он мог меня ждть. Дом для тких встреч явно не годился.

У нс во дворе стоял стрый огромный пень, который отцу тк и не удлось выкорчевть, с гигнтскими корнями, толщиной в небольшое дерево, глубоко севший в плодородную землю. Без зряд порох вытщить его было невозможно, в то время мы не могли себе этого позволить, поэтому оствили стоять, где стоял, и пень превртился в место сбор для ночных охотников з енотми. Боб Ли должен его помнить, несколько рз он учствовл в охоте. Я по широкой дуге проехл к пню, и когд з спиной окзлся лес, нклонив голову зкричл совой. Посторонним нблюдтелям ткой крик покжется длеким. Знющий человек многое может проделть ночью со звукми.

Ответ был ясен. Со "спенсером" нперевес я нпрвился по зросшему сорнякми полю к пню. От его тени отделились две человеческих.

- Кллен? - Это был Боб Ли.

- Он смый. Что ты хочешь?

- О твоем приезде узнл Чэнс Торн. Он поклялся выствить тебя отсюд. Сегодня тебя кто-то увидел н дороге, потом ты рзговривл с Джоэлем Ризом.

- Если Чэнс зхочет, может нйти меня здесь. У меня много рботы.

- Если тебе пондобится помощь, - скзл Боб, - ты знешь, где нс нйти. У нс есть друзья, которые нс нкормят, спрячут и рсскжут, что где делется.

Мы проговорили около чс, спрятвшись з большим стрым пнем, они ввели меня в курс последних событий и слухов. У Боб было много друзей и родственников, в ткие времен это было большим подспорьем.

Билл Лонгли говорил мло. Для своего возрст он был спокойным и строгим, к его мнере поведения ндо было привыкнуть, но Билл мне нрвился.

- По-моему, - скзл Боб, поднимясь с земли, - нм повезет, если мы протянем еще лет пять. Нс нверняк уже приговорили к смерти.

- Пять лет? - Голос Билл звучл почти мечттельно. - Я буду рд прожить хотя бы год.

Боб молч стоял - крсивый молодой прень с хорошим воспитнием в знтной семье и злостью н северян, от которых он вынужден был скрывться. Н мой взгляд, им повезет, если они доживут до конц нынешнего год. Ну я собирлся держться подльше от неприятностей. Переселенцы-мешочники продут, кк проходит все в мире. Я буду терпеливым - хотя терпения у меня мло - и пострюсь переждть это время.

- У нс нет шнсов, - скзл Боб Ли, - если не достнем оружия и не будем готовы дть отпор. Тебе, Кллен, следует нд этим подумть, и когд будешь пхть землю, лучше держи крбин под рукой.

- Это моя земля. Я хочу собрть с нее урожй, купить скот, если смогу, и лошдей. Хочу рзводить здесь лошдей, когд стнет поспокойней.

- В лесх полно одичвшего скот, Кллен. Можем собрть стдо и перегнть его в Форт Уорт. Если хочешь, я з пру дней могу нйти человек пятьдесят.

- Тк много?

- В лесх? Тм их рз в десять больше. И если будет необходимо, они стнут сржться.

- Мне не нужны никкие сржения, я приехл сюд рди мир.

Когд они ушли, я подождл, пок шум копыт не зтерялся в ночных звукх. Боб Ли говорил дело. Если н меня нпдут в поле, оружие должно быть под рукой, потому что о мире ндо говорить, имея солидные оргументы. Крбин "спенсер" не ткой громоздкий, легкий и удобный, тем не менее мне пондобится еще один "кольт".

Однко когд пришл бед, я думл не о мире. Я думл о Кейти Торн.

В трве прошуршли споги, но мыслями я был длеко, и предупреждение н мгновение зпоздло. По спине тяжело удрил приклд, чья-то рук выдернул из-з пояс "кольт", другя чуть ли не из-под земли ухвтилсь з ствол "спенсер". С прижтым к спине дулом револьвер спорить опсно, поэтому я отпустил крбин и встл, не сопротивляясь.

- Добро пожловть домой, Кллен. - Это был голос Чэнс Торн, крсивый голос, хоть и издевющийся. - Я боялся, что ты удрл нвсегд.

В тот момент я не ншелся, что ответить, делть мне и вовсе было нечего. Я спокойно стоял и, похоже, мое молчние их обеспокоило.

- Отведем его в лес, - рздлся голос Риз, - или оствим здесь?

- С ним хочет поговорить полковник, но он уверен, что Бейкер будет сопротивляться, поэтому не удивится, если мы привезем его слегк помятым и в нстроении, в котором с удовольствием отвечют н вопросы.

- Чего же мы тогд ждем? - спросил Риз и злобно удрил. Но в эту же секунду я двинул его ногой в пх. Риз зорл, словно его режут, остльные нбросились н меня. Я рзмхнулся, удрил, с дикой рдостью почувствовл под кулком ломющуюся кость и рвнулся вперед, пытясь выбрться из круг нпдвших. Зтем по голове удрил ствол револьвер, колени подогнулись и я упл. Нпдвшие кинулись ко мне, кждый хотел удрить побольнее, но они лишь мешли друг другу.

Вдруг вмешлся Чэнс и со словми "Я долго этого ждл!" ногой со всего рзмху хрястнул меня по голове.

В последний момент мне удлось отклониться - только это меня и спсло, но я ткнулся лицом в мягкую трву и сделл вид, что потерял сознние, особо, впрочем, не притворяясь. В голове глухо стучло, я дже испуглся, что он проломил мне череп; сквозь зстилющую мглу услышл, кк кто-то скзл: - Киньте его н лошдь. - И прежде чем сознние покинуло меня, я с ликовнием подумл, что дерринджер они не ншли.

Я понимл лишь то, что должен выжить. Несмотря ни н что должен выжить и отомстить. Они нпли н меня трусливой толпой, ни один из них не посмел выйти со мной один н один. Когд избивет шйк - это гнусно, потому что в шйку сбивются подлецы. Но трусы и подлецы тоже умирют, и смерть для них во сто крт стршнее любого испытния, которое выпдет смелым.

- Послушйте моего совет, - услышл я Джоэл Риз, - и повесьте его прямо тут.

- А я спршивл твоего совет? - презрительно скзл Чэнс, - Я когд-нибудь следовл твоим советм?

Когд они перебросили меня через лошдь, сознние во мне едв теплилось, но когд они нпрвились по тропинке в сторону город, я понял, что могу спстись. Возможность был небольшя, но другой у меня не было.

Всдник, н лошди которого меня везли, сдясь в седло, попл мне ногой по голове, стремен болтлись у моего лиц и я слышл, кк позвякивют шпоры. Тропинк свернул, проходя по крю болот. Вот он, мой шнс! Схвтив всдник з ногу, я изо всех сил вонзил шпору в бок лошди.

Он испугнно рвнул с дороги в кусты, всдник не успел срегировть, и я рухнул с седл н мягкую зболоченную землю.

Прежде чем они сумели понять, что происходит, я вспрыгнул н ноги, тремя прыжкми кинулся в зросли и нырнул в них, перевернувшись через голову. Позди услыхл вопли, крики ярости, зтем несколько пуль сбили мелкие ветки нверху. Земля превртилсь в жидкую грязь, и нконец я, с трудом продирясь через трву и водоросли, погрузился в темную воду.

Рук скользнул по покрытому мхом бревну, меня передернуло при мысли, что это может быть ллигтор, потом, брхтясь по пояс в воде, помогя себе рукми, я выбрлся н илистый берег и упл, хрипло и тяжело дыш.

В голове тяжело стучло, кждое биение сердц отдвлось отчянной болью, тело кзлось одной сплошной окроввленной рной, кровь в болотх - это дополнительня опсность.

Я знл, что могу отдыхть лишь несколько минут, после этого придется двигться.

Крики позди не утихли, к ним добвился плеск воды и проклятья тех, кто меня искл.

Первя ночь дом - и з мной уже охотятся. Глубоко внутри я почувствовл ненвисть к тем, кто сделл со мной ткое. Они без всякой причины нпли и избили меня. Они объявили войну, не я. "Сми виновты", скзл я себе. - "Что бы дльше ни произошло, они нпросились сми".

Глв 2

Через некоторое время дыхние успокоилось, я недвижимо лежл, обдумывя свое положение. Я прошел не более шестидесяти футов от того берег, по которому проходил тропинк, мне были знкомы эти мест, потому что здесь я не рз рыбчил. Я нходился н узкой зболоченной косе, выдввшейся, словно укзующий перст, в темные воды топей.

Именно в этих крях обитл громдный стрый ллигтор, которого нзывли Стрый Джо, говорили, он съел то ли трех, то ли четырех человек, однко здесь мне придется плыть, поскольку иного выход не было. Через пру минут Чэнс Торн либо Джоэл Риз вспомнят об этой косе.

Н берег возврщться нельзя - голос уже слышлись поблизости от перешейк. Поднявшись, я зхромл к дльнему концу косы.

Бок рздирл остря боль, одн ног почти не слушлсь - возможно, н ней порвли мышцы. Придется смириться с тем, что Стрик Джо нверняк издлек почует кровь. С другой стороны, его присутствие здержит охоту н меня до рссвет.

Зйдя в темную воду по грудь, я поплыл, стрясь плескть кк можно тише. Я должен преодолеть две сотни ярдов густой, кк жиж, болотистой воды, несмотря н боль в голове и онемевшие от побоев мышцы. Плыл я не торопясь, стрясь не думть ни о чем, в особенности о Стрике Джо.

Позди рздлся торжествующий крик - они ншли мои следы. Оглянувшись, я зметил н берегу свет фонрей.

Где-то тм, впереди стояли посреди воды несколько огромных киприсов, я должен попсть прямо к ним. Киприсы густо зросли мохнтыми лишйникми, их спутнное переплетение ветвей может послужить убежищем н ночь. Через несколько минут моя рук нтолнулсь под водой н корень, зтем, пошрив нверху, я ухвтился з низко висящую ветвь и подтянулся.

После теплой воды воздух покзлся холодным, зубы зстучли. Я крбклся с ветки н ветку, пок не нтолкнулся н сплетения, н которых можно устроиться. Сняв пояс, я привязл себя к дереву и улегся, дрож от холод, окруженный тучей москитов.

Последнее, что я помню - огни н берегу, потом я, должно быть, зснул или потерял сознние, потому что когд снов открыл глз, небо н востоке было уже серым, костры вргов ярко пылли, они ждли дневного свет, чтобы пуститься в погоню.

Что-то случилось с моим глзом. Ощупв его, я обнружил н месте глз громдную опухоль. Нд ухом вздулсь шишк, кож н голове глубоко рссечен. Мышцы зтекли и болели, голов рсклывлсь. Левя рук рзбит подковми спог и только густя, пружинящя трв и мягкя земля спсл меня от перелом. Кк мне ни было плохо, ндо идти дльше, поскольку днем киприсы хорошо просмтривлись.

Неуклюже поворчивя голову из-з того, что один глз не открывлся, я осмотрелся в поискх путей отступления и увидел полускрытое линми толстое, строе бревно. Оно плвло, зцепившись з корни киприс, н котором я сидел.

Вокруг костров двиглись люди, их голос долетли до меня, пок я спусклся по стволу. Кждое движение двлось с трудом, голов был тяжелой и пульсировло болью.

Я кое-кк освободил бревно. Судя по громким голосм, мои преследовтели ночью пили, знчит, мне тем более нельзя попдться им в лпы. Обломв длинную ветку, я оттолкнул бревно и стл пользовться кк шестом. Это болото соединялось с озером Кддо, о котором мло кто знл; по-моему, и через сто лет люди вряд ли изучт все его извилистые рукв, топи и зросшие гицинтом зливчики с густой коричневой водой. Однко в этих топях, зливчикх и болотх по течению Серной реки я провел детство и считл, что зню эти кря н грнице Техс и Луизины лучше других.

Держсь между берегом, где горели костры, и кучков выступющих из воды киприсов, медленно оттлкивясь шестом, я поплыл в глубину болот. Туд, куд я нпрвлялся, з мной не погонятся, дже зня то место, я был уверен, что они не знли. Я нпрвлялся н остров.

Перед войной о нем знли не более полудюжины человек, после войны и подвно никто не узнл, если только его не привели туд з руку. Остров был длиной в четверть мили, в смом широком месте достигл футов ст, его скрывли опутнные линми и мхом киприсы, зводи вокруг остров зросли гицинтом и водяными лилиями. Без проводник, который хорошо знл окресности, его просто невозможно было отыскть. Остров был невидим с рсстояния в дюжину ярдов, спрятвшись з стеной деревьев, мх и лин. О нем было известно лишь индейцм кддо и метисм со смешнной негритяно-индейской кровью, жившим неподлеку.

Тких островов было несколько, хотя остльные, з исключением одного были меньше и более открыты постороннему взгляду. А те прни, что приехли из город и сейчс охотились з мной, нверняк о них не знли.

Впереди н широких крыльях взлетел цпля. Я плыл, превозмогя боль в голове и мышцх, оттлкивясь шестом посреди широких листьев водяных лилий, которые бесшумно смыклись з моим бревном.

Сколько я проплыл? Милю? Две? Я двиглся кк в тумне, думя только о том, кк бы подльше уйти от преследовтелей, ведь если они меня поймют здесь, мне конец, у меня нет ничего, кроме дерринджер, н рсстоянии он бесполезен. Более того, мне нужно было отдохнуть и восстновить силы после жестокого избиения. Мой единственный шнс н спсение - это остров, н котором нверняк жили Боб Ли, Лонгли и может быть Биккерстф.

Светило горячее солнце, поверхность болот был мертвенно спокойной. Изредк попдлись широкие открытые учстки воды, но большую чсть пути приходилось продирться через зросшие лилиями и гицинтми зводи. Если Стрик Джо и был поблизости, он не покзывлся.

Кждое движение причиняло боль. Иногд я не мог нщупть дно шестом, иногд не мог оттолкнуться от гицинтов. Тогд я либо подгребл рукми, либо пытлся оттлкивться от ближйших кустов.

Немилосердно жгло солнце, мне хотелось пить. Если приспичит, можно пить воду из болот, но я слышл, что от нее болеют лихордкой, у меня без того достточно неприятностей.

Когд бревно воткнулось в землю, я был в полубредовом состоянии и долго пытлся продвинуться дльше, зтем сквозь пелену боли посмотрел вперед и увидел поднимющийся берег остров, но не ту его чсть, которую хорошо помнил. Я неуклюже вскрбклся нверх и упл плшмя н теплую землю, некоторое время лежл, отдыхя, чувствуя, кк рсслбляются здервенелые мышцы. Голов был кк в тумне, я с трудом поднялся н ноги, понимя, что необходимо идти дльше. В болотх все беспомощное погибет, поэтому мое единственное спсение - двигться вперед.

Кк только я отошел от берег, земля стл сырой, поскольку нходилсь в густой тени, только местми через листву пробивлся солнечный свет. Один рз нткнулся н свернувшуюся н бревне гремучую змею. Я нстолько ослб, что будь он несколькими футми ближе, я не смог бы отскочить. Однжды, покчнувшись, упл и подумл, что подняться сил не хвтит, но кким-то обрзом встл. Зтем постепенно нчл узнвть местность. Я без сил шел вперед, спотыкясь, пдя, зпутывясь в кустх, иногд по горло в воде, пок не пробрлся через последние зросли кустрник н поросший трвой берег возле лгеря. Тм и ншел меня Билл Лонгли.

Три следующие дня нпрочь выпли из пмяти. Потом рны и порезы медленно зтянулись, в голове перестл стучть боль. Яростный гнев понемногу утих, двя место упрямой ненвисти и отчянию, потому что я чувствовл, словно з мной зкрывется дверь, з ней остется все то, з чем я вернулся.

Штясь без дел по острову, я стрлся обдумть свое положение. Мне нельзя остнвливться. Д, меня подкрулили и избили, но если я хочу стть чего-то добиться в жизни, мне нужн собственность, для этого ндо возвртиться к людям, зсеять землю, собрть урожй, купить жеребц и чистокровных кобыл и выигрть схвтку с Чэнсом н своих собственных условиях.

Первым моим побуждением было взять винтовку и одного з другим перестрелять всех нпдвших, оствив Чэнс нпоследок.

Однко мне ндоели убийств, к тому же кем я в конце концов окжусь? Преступником и изгоем без друзей и дом. Успокоиться и признться, что я побежден, тоже нельзя. Они зствили меня стрдть, но своя земля и дом того стоили.

Н острове жили человек двендцть, среди них Боб Ли, Билл Лонгли и Биккерстф - хороший прень, но жесткий. Отцы всех этих людей дрлись в Алмо и Сн Хсинто* [* - 1836 г. - войн з незвисимость Техс от Мексики. Штт Техс вошел в соств США в 1845 г.].

Слушя их рзговоры, я думл о себе. У отц был клочок плодородной земли в Биг Сйпресс Бйу, в местечке Фэрли, рсположенном вдли от дорог, окруженном с трех сторон болотми и лесом. Н зпде по грнице учстк пролегл узкя, зросшя трвой троп. Учсток был огорожен, отцу он достлся почти дром, и вряд ли кто в Бостоне или Джефферсоне предполгл, что он приндлежит мне. Итк, мой единственный шнс - это Фэрли.

Боб Ли возржл. - У тебя слишком много вргов. Тебе не ддут дже зсеять землю, не говоря уж о том, чтобы собрть урожй.

- Мне кжется, прикз о моем ресте не было. Чэнс Торн действовл по собственной иницитиве. Еще есть возможность, что меня не тронут.

- Может быть, - сухо соглсился Лонгли. - Но некоторые тебя помнят и боятся, люди всегд стрются уничтожить того, кого боятся.

- Тут ндо еще кое о ком поговорить, - вмешлся Биккеррстф, - о Брлоу. Его бнд грбит и убивет, нс обвиняют во всех его грехх.

- У него генты по всей округе, - скзл Джек Инглиш, - он знет, где нет рмейских чстей.

Пок они говорили о Брлоу, я снов здумлся об этом уединенном учстке земли в Фэрли. Если повезет, можно его зсеять, и никто об этом не узнет. Потом можно будет двинуться в лес, чтобы собрть одичвших коров и отогнть стдо в Седлию или Монтгомери.

В одном я был уверен: врсплох меня больше не поймют. Я буду дрться до последнего. И это нвело меня н мысль об обороне. Без крбин и "кольт" я беззщитен.

Я встл и нпрвился к мулу, которого Билл Лонгли с Джеком Инглишем привели н остров. Теперь я их должник.

Ли смотрел, кк я оседлывю мул.

- Куд-нибудь собирешься, Кллен?

- Думю вернуть оружие. Поеду з ним.

Лонгли лежл н земле, теребя в зубх трвинку. Он сел и с удивлением уствился н меня, но промолчл.

- Хочешь ехть один? - мягко спросил Ли.

- В этих крях ндо смому упрвляться со своими мустнгми, - ответил я, - но если хочешь, поехли вместе.

- Ну, - Лонгли встл, - по-моему, н это стоит поглядеть.

Мы выехли впятером: Боб Ли, Джек Инглиш, Биккерстф, Лонгли и я.

Джефферсон лениво грелся в полуденном солнце. Вдоль деревянного тротур мльчишк ктил колесо, посреди улицы в пыли рзвлился пес, он постукивл по земле хвостом, чтобы покзть полное удовлетворение жизнью. Двое мужчин дремли у стены мгзин, нслждясь тенью и вечным бездельем.

Н улице было тихо. Н нс, нескольких человек, въехвших в город, никто не обртил внимния, в те дни это было в порядке вещей. Повсюду ездили бродяги, исктели приключений или люди, потерявшие в войне все, что имели, и в глубине души мечтвшие нчть жизнь снчл.

Едв ли кто-то из горожн узнет меня, хотя Джоэл Риз узнл. Но в тогд я встретился с ним н ферме и см зявил, что ферм моя.

Спешившись, я бросил н себя взгляд в витрину мгзин - крупный прень, широкие плечи рспирют тесную домоткнную рубшку. Кк только зведутся деньги, первым делом куплю себе одежду, инче скоро придется ходить голым. Н воротник спдют черные волосы - я походил н оборвнц.

Мы остновились нпротив рмейского штб, и я, не спршивя ни у кого рзрешения, зшел внутрь. У двери с винтовкой н коленях дремл солдтик. Он с рскрытым ртом посмотрел н меня и нчл было поднимть винтовку, но что-то в моих глзх зствило его изменить решение. Может быть он не помешл, потому что в противном случе я бы его хорошенько вздул.

Этот солдт пришел в рмию в период Восстновления, он не был ветерном. Скорее всего ему не приходилось убивть ничего крупнее белки или стрелять во что-то ближе двухсот ярдов. Совсем другое дело видеть перед собой взрослого мужчину, готового переломть тебе ребр. Этот мльчик был одет в форменный китель и фуржку и домшние брюки... ему не нужны были неприятности.

В кбинете сидел полковник Амон Белсер. Он откинулся в кресле, читя ккие-то документы, когд поглядел поверх них, то увидел меня. И по-моему, не обрдовлся.

- Полковник, - скзл я, - несколько дней нзд ко мне приехл Чэнс Торн с дружкми и здорово избил. Они отобрли мой "спенсер" и "кольт". Я приехл з оружием.

Белсер удивился, но он был не дурк. Он молч сидел, думя, что ответить. Я считл, что Чэнс действовл н свой стрх и риск, однко полковнику не хотелось портить с ним отношения, поскольку Чэнс не тот человек, который прощет обиды, к тому же у него множество связей.

- Если вс избили, - сухо скзл Белсер, - знчит, вы того зслуживли. Я ничего не зню о вшем оружии.

- В этих крях без оружия не обойтись. Ночми по дорогм рзъезжют бнды. Отдйте мой крбин и револьвер, полковник.

Белсер рссердился. Он чувствовл себя нчльником и не привык, чтобы с ним рзговривли в тком тоне.

- Убирйтесь, Бейкер! - скзл он. - Убирйтесь прочь из город! Ничего не зню о вшем оружии, но судя по тому, что я о вс слышл, вм будет лучше без револьвер.

Ну, тогд я нклонился и взял со стол новехонький "кольт" - точно ткой же, кк мой. Зтем крутнул брбн и проверил курок. Револьвер был зряжен и рботл отлично.

- Мне придется збрть этот, - вежливо скзл я. - Похоже, неплохя штучк.

- Сейчс же положите! - Белсер, когд хотел, мог говорить нчльственным тоном. - Это мой револьвер!

Зсунув револьвер з пояс, я прошел з брьер, которым был огорожен чсть кбинет, и открыл оружейную пирмиду. Тм стояло несколько винтовок, одн из них - "спенсер" в горздо лучшем состоянии, чем мой. Он ткже был зряжен.

Белсер вдруг встл и нпрвился ко мне, я просто повернулся, держ крбин в руке, дуло его смотрело прямо в ременную пряжку полковник. Свинец в желудке не перевривется, очень вредня штук для здоровья, особенно в середине дня.

Белсер остновился. Я видел, что у него не было желния остнвливться, но, нверное, у него и без того были проблемы с пищеврением, ему не хотесь их усугублять. У тких людей, кк он всегд есть причины для беспокойств. Он кипел от возмущения, однко остновился.

- Полковник, - скзл я ему очень спокойно, - я приехл сюд не для того, чтобы воевть или ссориться, однко меня подстерегли и избили. Я зню кто, и когд подойдет время, поговорю с кждым. Почитю им из Библии, полковник, но всему свое время. Похоже, вм здесь не нужны лишние проблемы, инче в Вшингтоне и Остине* [* - столиц штт Техс] могут подумть, что вы не спрвляетесь. Советую вм оствить меня в покое, зодно передйте Чэнсу Торну, чтобы не лез не в свое дело, и я обещю, что у вс будет меньше неприятностей. Если же пойдете против меня, полковник, то я с треском выгоню вс из этих крев.

Солдтик у дверей сидел тихо, опустив глз. Я вышел н улицу с оружием, которое взял у Белсер.

Высокий, поджрый Лонгли прислонился к столбу нвес нпротив штб, покуривя черную сигру. Боб Ли со скучющим видом стоял у коновязи н этой стороне улицы. В конце ее сидел н корточкх Джек Инглиш, кидя в землю нож.

- Рз уж мы сюд приехли, - скзл Лонгли, - по-моему, стоит выпить.

Инглиш остлся н всякий случй н посту, мы нпрвились к слуну. В это время дверь его отворилсь и вышел Джоэл Риз.

Он потянулся и тут же змер, не сводя с меня глз, словно увидел мертвец, лицо его посерело.

- Боб, - скзл я, - этот хмырь - один из тех, кто рзвлекл меня той ночью, и дже зкзывл музыку. Пор его нучить любить ближнего.

- Есть, сэр. - Выржение лиц Боб было совершенно серьезным. - Нчнем с книги Иов, глв четвертя, стих восьмой: "Орвшие нечестие и сеявшие зло пожинют его".

Джоэл Риз, беспомощно оглядывясь, сделл полшг нзд. Лонгли отрезл его от вход в слун, стоя с беспечным выржением, зсунув пльцы з ремень, однко хоть он и был почти подростком, связывться с ним не стоило.

Риз поглядел н меня, хотел было что-то скзть, но я не был рсположен к рзговорм. Я лдонью шлепнул Риз по лицу. Я рослый человек и в свое время много порботл, к тому же помнил, кк они нкинулись н меня всем скопом, поэтому шлепнул от души, и Риз покчнулся.

Он выбросил вперед руку. но я уклонился и снов шлепнул. Н этот рз у него из нос пошл кровь.

Н улицу с винтовкой выскочил полковник Белсер. - Эй! Прекртите!

У Билл Лонгли появился "кольт", нцеленный в полковник.

- Мистер Белсер, - произнес он, рстягивя слов, - Господь нкзывет грешник, покзывя, что путь грех тяжек, тк что, полковник, если сми решите встть н путь грех, то окжетесь н том свете с животом, нбитым свинцом.

Для того, чтобы поднять винтовку, полковник Белсер должен был слегк рзвернуться, до него дошло, что он проигрл, потому что прямо перед ним, поигрывя револьвером, стоял Билл Лонгли, дльше по улице вроде бы беззботно сидел Джек Инглиш. Брвый полковник понимл, что если нчнет поворчивться, получит пулю в живот. Дю голову н отсечение, что в ту минуту он пожлел, что не остлся в кбинете, притворяясь глухим, немым и слепым.

Пок полковник стоял, не рискуя двинуться, я хорошенько врезл Ризу и скзл Белсеру: - В следующий рз я буду стрелять.

Тогд я не знл, что н другой стороне улицы судья Том Блейн сидел в своей конторе и нблюдл з происходящим. Но судья не был мешочником, он учствовл в войне с Мексикой и сейчс с горечью смотрел, кк Джефферсон испугнно преклоняется перед этими солдтми прогрммы Восстновления.

Когд мы покончили с Ризом, я зшел в мгзин купить птронов и кое-кких припсов. Я рсплчивлся с продвцом, когд н мою беду в мгзин вошл Кейти Торн. Он увидел мое лицо, в глзх у нее появилось удивление и боль. Н мое лицо стоило поглядеть: все в синякх и полузживших порезх.

- Чэнс говорил, что они сделли, - скзл он, - но я не думл, что они вс избили до ткой степени.

- Мне ндо поговорить с Чэнсом.

Он схвтил меня з рукв. - Кллен, почему вы не уедете? Вы должны знть, что они не оствят вс в покое! Дже если другие успокоятся, Чэнс ни з что не отвяжется. Он ненвидит вс, Кллен.

- Я не могу удрть... К тому же эт земля моя. Я зсею ее, построю ферму ткой, ккой хотел построить отец. Если я убегу, получится, что он рботл зря.

- Он рботл для вс. Вжн не земля, вжн вш жизнь.

- Вы тк хотите от меня избвиться?

- Нет. Я хочу, чтобы вы остлись живым.

И в тот момент, глядя н нее, я произнес то, что не имел прв ни говорить, ни дже думть: - Тм, где нет вс, я не хочу оствться живым.

Зтем резко повернулся и вышел н злитую солнцем улицу, испугнный тем, что скзл, и не зня, зчем скзл, и тем не менее понимя, что все это - чистя првд.

В то время человек, который осмелился ткое произнести женщине не своего круг, хлестли кнутом или вызывли н поединок. Но что сделно, то сделно.

Ткя девушк кк Кейти Торн вряд ли зинтересуется Клленом Бейкером. Кто я ей? Косолпый деревенский увлень и бродяг без грош з душой. Никто. И остнусь никем.

Вспомнив свое отржение в витрине мгзин - крупный, нестриженый прень в полинялой крсной шерстяной рубшке - я подумл, что никому не нужен, и меньше всего - девушке из семьи Торнов или их родственникм. Я носил оружие. Местный нрод меня не любил, и првильно делл. В кком-то отношении я был не тким плохим, кк они себе рисовли, однко в другом нмного хуже. Я не врл, не пил виски, хотя чсто утверждли обртное, но убивл людей в поединкх и изъездил немло темных и суровых троп.

Рзве может прень, скрывющийся в болотх, словно рненый волк, что-нибудь знчить для ткой девушки? Прень, у которого нет ничего, кроме трех рубшек и одной пры брюк, прень, который ездил и дрлся с смым отборным сбродом Зпд?

Мть у меня был из хорошей семьи, отец обыкновенный сельский фермер, прорботвший всю свою жизнь. Ему не везло: дом его сгорел, срнч дв год подряд уничтожл урожй, отец не по своей вине злез в долги.

Боб Ли был знющим человеком, он оглядел меня и скзл: - Я тебя не виню, Кллен.

- А что он сделл? - вмешлся Джек Инглиш. - З что ты его не винишь? З то, что он вмзл этому Джоэлу Ризу? Я и см бы тк сделл, будь я н его месте.

- Знешь, Кллен, - скзл Боб Ли, - по-моему, он пойдет з тобой н крй свет.

- Не унижй ее, Боб.

- И не думл. Я вообще ни рзу в жизни не унизил ни одну женщину. Только он тебя любит.

- Это смо по себе унизительно. Ккя здрвомыслящя женщин посмотрит н меня? Сколько мне остлось жить, Боб? Сколько остлось жить кждому из нс? У всех нс есть врги, у тебя Пикоксы, у меня Чэнс Торн, д еще северяне со своим Восстновлением, которым мы кк кость в горле. Вот что я тебе скжу, Боб: дже если я ей нужен, я не допущу, чтобы он плкл нд моим трупом.

Некоторое время мы ехли молч, потом Боб Ли скзл: - В любви нет здрвомыслия, Кллен. У нее свой собственный смысл, и нверное, смый здрвый. Любят кровью и телом, Кллен, не умом. Смысл любви ткой же глубокий, кк вод в Блэк Бйу, и ткой же крсивый, кк цветы гицинт. Его понимют любящие, и этого достточно.

- Но не для меня и для нее, Боб. Д у нее и в мыслях ткого нет. Просто нм обоим нрвился ее дядя Уилл, и он сохрнил симптию ко мне.

- Делй кк хочешь, Кллен, - скзл Боб Ли, - но тебе еще много предстоит узнть о женщинх.

Едв ли кому-то понрвится ткое услышть. Кждый мужчин считет, что он знет женщин лучше всех, я в свое время общлся не с одной девушкой, некоторые в меня влюблялись или говорили, что влюблялись, однко Кейти Торн не т девушк, чтобы зинтересовться тким прнем, кк я. Он был крсив, с фигурой, глядя н которую зхвтывет дыхние, я смущлся всякий рз, кк думл о ней, я ведь не вчер родился.

События этого дня нм еще отзовутся, хотя н острове мы чувствовли себя в относительной безопсности. Солдты не пойдут з нми в болот, д и никто в своем уме туд не пойдет, однко у полковник Белсер есть гордость, он не збудет, что я сделл из него посмешище, не збудет, что со мной был Боб Ли, з голову которого был объявлен нгрд.

Больше всего нс возмущло, что здесь не нужно было никкое Восстновление. В Техсе войн прошл стороной, не зтронув территорию, тем не менее переселенцы-мешочники хлынули толпой, потому что здесь можно поживиться.

Пок губернтором был Трокмортон, он сдерживл их, но когд его выкинули и посдили в его кресло Дэйвис, мы поняли, что пришл бед. Всю местную полицию и полицию штт рспустили и влсть повсюду взял рмия под флгом прогрммы Восстновления. Мы знли, что им нужно одно - огрбить Техс и побыстрее убрться, широкя информция и обсуждение их деятельности в гзетх им только повредили бы.

Во время войны н севере кипели стрсти, но сейчс стли слышны голос трезвомыслящих политиков, желющих сохрнить стрну и возродить экономику, групп стрых фнтиков-болиционистов нчл сдвть позиции. Людям, рботющим в прогрмме Восстновления, было прикзно соблюдть осторожность, потому что любой скндл мог повернуть общественное мнение против них.

- Я двно приглядывюсь к этому Белсеру, - скзл Джек Инглиш. - Он положил глз н Кейти Торн и Лейси Петрейн. Он хотел бы приудрить з обеими, но его убьют, если он скжет хоть слово Кейти, Лейси Петрейн мужики вообще не нужны.

Я впервые услыхл это имя и нчл прислушивться к рзговору. Он недвно переехл в нши кря из Нового Орлен, перед этим жил где-то еще. У Петрейн водились нличные, для нших мест это было редкостью.

Говорили, что он крсив - темноволося и темноглзя, эффектня женщин, которя ведет себя кк нстоящя леди. Он выкупил собственность у людей, переселившихся н Зпд, однко, что у нее было н уме и почему он вообще приехл сюд, никто не знл.

Той ночью н острове опять зшел рзговор о Сэме Брлоу. Мэтт Кирби принес весть о том, что бнд Брлоу сожгл ферму возле Сн Огстин. Тм они убили хозяин и угнли его скот.

- Если он появтся в нших крях, - предложил Джек Инглиш, - ндо его выгнть. Или выгнть или повесить.

Здесь, н острове можно узнть все новости, дже не уезжя: у людей, которые ншли здесь приют, повсюду были друзья. Передть известия можно рзными способми - оствить зписку в дупле, нкидть в определенном порядке ветки или кмни рядом с тропой, дже в болотх у нс были свои источники получения информции. Сэм Брлоу был опсен тем, что люди могли обвинить нс в его злодеяниях, и тким обрзом мы потеряли бы много друзей. З нми охотились солдты Восстновления, местным мы не причинили никкого вред.

Н следующий день я оседлл своего гнедого мул и поехл с остров. Есть только одн троп, пригодня для лошди или мул, которя соединяет остров с берегом, он требовл предельного внимния и точного знния, где ндо поворчивть. Тропинк шл под водой, по ней можно было проехть, но вдли от берег он круто згиблсь. Ее мне покзли индейцы, первый белый узнл о ее существовнии от меня. Если ехть, не сворчивя, то очутишься в глубокой воде или в топи.

Я ехл в Фэрли. Рсстояние было небольшим, мне хотелось осмотреться и прикинуть, что тм можно сделть. Вообще-то место здесь было лучше, отец приобрел его, когд земля ничего не стоил... по првде говоря, он и сейчс ничего не стоил. У многих было по нескольку тысяч кров земли и ни цент нличных. Больше того, у них не было шнсов выручить з нее хоть сколько денег. Земледелие почти не приносило прибыли, скот збивли лишь из-з шкур.

От Фэрли к моему учстку вел узкя дорог, проходящя по крю болот. Собственно, учстков было несколько - мленьких, окймленных деревьями и берегом, рсположенных буквой S - всего трист кров. Учсток был огорожен, з воротми нчинлсь дорог, по которой теперь никто не ездил.

Здесь рньше стоял богтя усдьб, но однжды ночью, еще до ншего приезд, он сгорел дотл, ее влделец потерял всех близких, продл учсток отцу и уехл в Новый Орлен. Кжется, чсть денег, пошедших н оплту земли, влделец здолжл отцу з ккую-то рботу, когд тот помогл отстривть усдьбу, поэтому учсток достлся нм фктически бесплтно.

Земля здесь плодородня, лежит в укромном месте, тк что можно приехть, вспхть ее и зсеять тк, чтобы никто ничего не узнл.

Я слышл приближющихся всдников минуты две, прежде чем понял, что ознчет этот звук. Кто-то ехл по безлюдной дороге, приближясь к моему учстку. Ей и рньше редко пользовлись, сейчс, судя по проросшей густой трве, ее вовсе збыли.

Если всдники нпрвляются сюд, неплохо бы узнть, кто они и чсто ли здесь бывют, но я подозревл, что они и сми боялись посторонних глз, рз злезли в ткую глухую местность.

Стояло ясное весеннее утро, тепло и лсково светило солнце. Длеко в болотх з моей спиной спиной зкричл ггр. Подойдя к изгороди, я положил "спенсер" н верхнюю переклдину, держ укзтельный плец н спусковом крючке, большой - н курке тк, чтобы взводить и стрелять одним движением кисти. Я не зря приготовился к худшему, потому что первым всдником окзлся Сэм Брлоу.

Это был широкий, плотный мужчин в рсстегнутой рубшке, через вырез которой пробивлсь густя шерсть. О Брлоу говорили, что с ним лучше не связывться, он был опсным человеком. Во время войны он пртизнил против северян, потом стл изгоем. Под флгом борьбы с Восстновлением он мродерствовл и убивл по всему Техсу, ткже в Луизине и Аркнзсе. Многое, из того, что он нтворил, люди припипсывли Биккерстфу, Бобу Ли и другим. Сэм Брлоу был не только грозным, но и хитрым, кким-то обрзом он узнвл, где в днный момент нходятся рмейские подрзделения, и избегл этих рйонов. З ним ехли с дюжину обрвнных, грязных и лохмтых подонк, по которым двно плкл виселиц.

Брлоу увидел меня футов з пятьдесят и внчле уствился, словно не мог поверить своим глзм. Зтем поднял руку, остновив мленькую колонну всдников и подъехл чуть ближе.

Он вынул изо рт окурок сигры, покзв желтые зубы, и скзл: Привет! Ты здесь живешь?

Я незметно переместил дуло крбин, чтобы оно смотрело в грудь Сэм Брлоу. Он лежл н изгороди и чстично был скрыт кустми. По-моему, Брлоу его не зметил.

- Я здесь живу.

- Я Сэм Брлоу.

Если он ожидл, что я зтрясусь от стрх, он ошибся. Имен меня не пугли, людей мне приходилось встречть покруче этого Брлоу.

- Я зню, кто ты. Збрлся длековто н север, тк ведь?

Брлоу снов сунул окурок в зубы.

- Поеду еще дльше. Мне здесь нрвится.

В этот момент он увидел крбин, и его губы сжлись. Когд он посмотрел н меня, глз у него были нстороженными.

- Ты кто? требовтельно спросил он.

- Это моя земля, Брлоу. Держись от нее подльше.

Он явно рзозлился. Больше того, он не был тким уж умным, кк о нем говорили, потому что собрлся нпсть, несмотря н то, что был под дулом винтовки 56-го клибр. Он считл, что я промхнусь, и готов был поствить н кон свою жизнь. Я прочитл это у него в глзх, когд зговорил сидящий рядом человек: - Сэм, это Кллен Бейкер.

Мое имя его остновило. Может слышл об убийстве в Форте Белнэп, может о чем-то еще, но он передумл и этим спс себе жизнь, потому что если бы он двинул коня хоть н фут вперед, я бы убил его.

Он это тоже понимл. Одно дело смять конем испугнного фермер, другое пойти против человек, готового и умеющего стрелять.

В то же время ему не хотелось терять лицо перед своими бндитми, поскольку единственный путь упрвлять тким отребьем - это быть жестче и хитрее них.

- Мне нужен человек вроде тебя, Бейкер. Я слыхл о тебе.

- Убирйся, Брлоу. Оствйся к югу или зпду от Большого Лес. Если снов появишься в нших местх, тебе не поздоровится. Я убью тебя, Брлоу.

Он хищно осклил зубы и собирлся пришпорить коня, когд я взвел курок. В тишине громко прозвучл щелчок, и Сэм Брлоу нтянул поводья.

- Вон отсюд! И збери своих подонков. Н юге достточно мест для тебя, ндумешь открыть рот, я рзмжу тебя по седлу.

Сэм Брлоу рзозлился не н шутку, но я не собирлся дть ему возможность ответить, хотя он должен был что-то скзть, чтобы опрвдть себя в глзх своей шйки. Нверное, двно ему не прикзывли зткнуться и провливть.

Они нверняк вернутся. Сэм Брлоу никому не мог позволить помыкть собой, но теперь прежде чем отомстить, он кк следует все продумет. Тем не менее если он не появится в нших крях, Кейти Торн будет в безопсности.

"Именно об этом ты и думл, - скзл я себе, - потому что слышл, что делет с женщинми этот бндит."

Повернувшись, я увидел, что через поле, рзвернувшись широкой цепью, ко мне подъезжют четверо всдников. Это были Мэтт Кирби, Биккерстф, Билл Лонгли и Боб Ли.

- Сэм Брлоу отступил, - скзл Кирби. - Отступил, не скзв ни слов.

- Это ничего не знчит, - ответил я. - Он был у меня н мушке, 56 клибр делет приличную дыру в животе.

- Они вернутся. - Боб Ли был умным прнем, он всегд смотрел вперед и понимл последствия.

- Тогд не ндо зствлять их ждть, - усмехнулся Билл Лонгли. - Двй догоним их, Боб. Отпрвимя з ними в большой Лес прямо сейчс.

Они все смотрели н меня, но я, взвшись з луку седл, подумл: - "Ты должен придумть, кк можно очень быстро стрелять из револьвер, Кллен Бейкер. Инче тебе не жить. Ты должен нучиться стрелять быстрее смого быстрого стрелк, быстрее человеческих возможностей. Должен обдумть, кк они могут к тебе подобрться, и чем ты ответишь. В противном случе тебя нверняк убьют."

Глв 3

Револьвер носили в кобуре или з поясом. Оружейный пояс с кобурой н бедре в обиход еще не вошел, ревльверы стли поулярными совсем недвно. "Кольт дргун" и "кольт уокер" были слишком тяжелыми. Обычно они лежли в седельной кобуре, но для человек, которому требовлось без промедления пустить оружие в дело, револьвер стновился необходимым.

Много лет нзд в Форте Белнэп я поменял несколько винтовок н пистолет. Винтовки были стрые, зряжющиеся с дул, в те времен их продвли индейцм. Их я выигрл в крты.

Тогд один солдт нучил меня зряжть "кольт дргун" тк, кк это делют в рмии - н ходу или н скку - и гонял меня дор тех пор, пок я не стл делть это лучше любого квлерист. Мне всегд легко двлсь любя рбот, нверное потому, что я нучился рботть н ферме с детств. Тк что с оружием я упрвлялся не хуже, то и лучше других.

Ни одно оружие не поможет, если его не вынуть из кобуры и не выстрелить, следовтельно, вопрос в том, чтобы быстро выхвтить револьвер и метко послть пулю в цель.

Последнее зтруднений не предствляло. Когд я ошивлся в Форте Белнэп, я много стрелял вместе с солдтми и докзл, что могу делть все, что делют они, и не хуже. Чсто я выигрывл при н меткость стрельбы из винтовки и револьвер, добывя тким обрзом деньги н жизнь.

Вернувшись вечером н остров после встречи с Сэмом Брлоу, я рстянулся н трве неподлеку от костр и принялся обдумывть свое положение. Мне нужно было решить одну проблему, я не считл себя умным человеком, однко нстойчивости мне не знимть. То есть я думл нд здчей, крутил ее тк и сяк, рссмтривл с рзных точек зрения, пок не вырисовывлось решение.

В конце концов, что ткое обдумть проблему? Это знчит определить несколько возможных решений и по одному отбрсывть неподходящие. Тогд остнется одно, которое и будет верным.

Это похоже н рботу золотоисктеля. Зчерпывешь лоток с идеями и промывешь, пок не остнется золото. Првд, иногд в лотке не остется ничего.

Револьвер будет у меня з поясом - тк легче до него добрться. Мне нужно его выхвтить и выстрелить, причем цель может нходиться не только спереди. Придется стрелять в любую сторону.

Легче скзть, чем сделть. Поднявшись, я прошел по тропинке н поляну, где меня не могли видеть. Вынув револьвер, я прицелился - слишком меденно.

А зчем вообще целиться? Когд я покзывю н что-то пльцем, я же не целюсь, знчит, и револьвер можно просто нпрвить н противник. А если стрелять из любого положения, не из стойки - тем лучше: появляется преимущество неожиднности. Првд, нжимть н спуск ндо осторожно, если нжимть с силой, дуло собъется с цели. Тем не менее, стрелять я буду с близкого рсстояния и метить в тело, не в голову.

У того, кто придет со мной рссчитться, будут помощники, я же почти нверняк буду один. Следовтельно, если первый быстрый выстрел стнет удчным, я могу выигрть схвтку. Девять из десяти кулчных дрк выигрывются первым удром, тк почему же не победить в вооруженной стычке первым же выстрелом?

Проблем в том, чтобы мгновенно выхвтить револьвер...

Прямо тм я нчл тренировться снов и снов доствя оружие и нводя его н рзные цели. Мушк все время цеплялсь з рубшку или пояс, знчит, ее ндо спилить. В ближнем бою сойдет и беля тонкя линия, оствшяся от мушки.

Моя здч - быстро выхвтить револьвер, тут же выстрелить и, глвное, первым выстрелом порзить противник.

Не было смысл тртить птроны, пок не нучусь одним движением вынимть оружие и нводить его н цель сбоку или позди. Ндо срзу сосредоточиться н цели, дуло должно следовть з нпрвлением взгляд.

Я повторил упржнение рз пятьдесят, стрясь свести к минимуму ненужные жесты. Для нчл попытлся кк можно быстрее и увереннее ухвтиться з рукоятку, от этого звисело очень многое. Если мне это удстся, полдел решено, потому что тогд револьвер будет соствлять единое целое с рукой.

Н рссвете следующего дня я пошел в дльний конец остров, где остльные не могли видеть, чем я знимюсь, и упржнялся три чс. После этого минут тридцть отдохнул и подумл, потом снов нчл рботть и упржнялся до смого вечер. От успех звисел моя жизнь, поэтому я не собирлся тртить время впустую.

Если прижимть локоть к бедру или боку, оружие лежло в руке крепче и нводить н цель его можно было одним движением тел.

До того времени никто не рзрботл нвык выхвтывть револьвер, в этом просто не было необходимости, поскольку поединки проходили н тщтельно отмеренном рсстоянии, соперники стяли лицом к лицу с оружием в рукх. Обычно споры решлись н дуэлях с пистолетми, ножми или шпгми. Более того, единчтвенным многозрядным револьвером, который изготвливли в мссовых количествх, был "кольт уокер", изобретенный Сэмуэлем Кольтом и сконструировнный для техсских рейнджеров* [* - полувоенное формировние грждн, знимвшихся борьбой с преступностью.] по зкзц Уокер. Но, кк и "кольт дргун", он был слишком тяжелым.

Способность быстро выхвтить оружие было преимуществом для человек, который в любую минуту с любой стороны ожидл нпдения.

В тот день я рботл семь чсов, пок не устл и не нбил мозоли н руке. Но я чувствовл, что нткнулся н что-то новое и оно мне пригодится н прктике, это проверк н верность всякой идеи.

Н следующий день уехл в Фэрли, одолжил у сосед, который знл отц, упряжку и нчл вспхивть землю. После перерыв в несколько дней, чтобы не попсть в зсду, если кому-то вздумется н меня нпсть, снов вернулся. Кждый рз, приезжя в Фэрли, прежде чем нчть рботу я рзведывл округу. Возможно, Сэм Брлоу не подозревл, что учсток приндлежит мне, и решил, что я просто проезжл мимо.

Н четвертый день взборонил поле и зсеял кукурузой. У меня было немного денег, и большя чсть ушл н семен.

Иногд, см того не желя, я думл о Кейти Торн, хотя понимл, что не имею прв этого делть. Однко н пмять приходило ее лицо в свете свечи, приятное ощущение уютного дом и не менее приятное чувство, что есть женщин, которя о тебе беспокоится. Но кк бы ни хотелось мне ее повидть, я держлся подльше от Блекторн. Ни к чему мучить себя невыполнимыми желниями. Во-первых, я нищий, во-вторых, есть люди, ндеющиеся, что я вряд ли доживу до конц лет. Однко по поводу последнего у меня было собственное мнение. Мне совсем не улыблось умирть, д еще от рук этих подонков, которые знимются Восстновлением.

Сэм Брлоу больше не совершл нбегов в нши кря, которые протянулись от озер Кддо до грницы шттов Оклхом и Аркнзс. Боб Ли с друзьями стокнулся с солдтми, они не пострдли, чего нельзя скзть о солдтх.

Зкон о Восстновлении, з которым последовл отствк губернтор Трокмортон, был воспринят многими техссцми кк новое объявление войны. Мешочники и северяне хлынули в нш штт з обогщением, многие из них не отличлись честностью, принципми и подвно. Иногд, првд, и среди них попдлись приличные люди, кк првило, они оствлись в Техсе и стновились его достойными гржднми. Но тких было слишком мло.

Большинство переселенцев были плохими людьми, они быстро нходили общий язык с ткими же, кк они, техссцми и пытлись нвязть нм свои порядки стрельбой и грбежми, но это лишь рзжигло сопротивление. Многим пришлось скрывться в болотх и лесх и учиться пользовться оружием, чтобы выжить.

Т чсть Восточного Техс, которую я считл своим домом, был покрыт густым сосновым лесом, некоторые дже торговли древесиной, тм, где лес вырубили, появились фермы и рнчо, где вырщивли урожи и псли скот.

Если вы не видели лес Восточного Техс, вм трудно предствить, что они из себя предствляют - миллионы и миллионы кров непролзных, похожих н джунгли зрослей сосны, кизил, бузины, мирт и опунции, в особенности опунции. Тм много других рстений: ппортников высотой с дерево, диких орхидей, но повсюду росли огромные стрые опунции с длинными колючкми, о которые можно выколоть глз, местми они выстроились в сплошные непроходимые стены.

Лежщий к югу Большой Лес длиной был в сто миль и шириной около пятидесяти, рядом лежли другие чщобы: Мустнг, Джеонигн, Блекджек. В них бежли ручьи, били источники, были дже небольшие пруды и озер, кишщие рыбой. В лесх было полно дичи и одичвшего скот, нстолько злобного, что иногд они подстерегли человек точно тк же, кк коугр подстерегет олененк.

Во время конфликт в Шелбивилле в этих лесх и болотх скрывлись бойцы и беженцы вместе с преступникми из Нчес и Трммел Трейсес. Эти мест я знл вдоль и поерек, поскольку здесь вырос, однко н то, чтобы узнть все их тйны, не хвтит и жизни.

Мло рек н Земле петляют тк, кк Серный рукв Крсной реки. И еще меньше рсполгют тким количеством укромных мест, кк изгибы, поймы, остров и болот Серной. Одни были известны многим, другие нет, но я, вероятно, был единственным, кто знл все. Большинство из них мне покзли мои друзья-индейцы кддо.

Боб Ли с прнями меня не беспокоили. В те времен не здвли много вопросов, считя, что не стоит вмешивться в чужие дел. Првд, иногд ребят ндо мной подшучивли.

- Он звел себе девушку, - предположил Мэтт Кирби.

- Ухживет з той вдовушкой, - скзл Джек Инглиш, - все возле нее крутятся, чем же он хуже?

- Иной рз он тк посмотрит, что не себе стновится, - скзл Биккерстф. - Он нстоящя женщин, и удержть ее сможет только нстоящий мужчин.

Они говорили о Лейси Петрейн. Ее обсуждли больше, чем любую другую женщину, нзывя "орленк" или "вдов", кк будто кроме нее вдов у нс не было. Но когд ткя женщин приезжет в нищую местность с мешком денег, о ней нверняк пойдут рзговоры.

Чэнс Торн тоже не сидел н месте. Время от времени я слышл, что он появлялся то тм, то здесь, в основном его видели к югу от нших мест. Что его могло тм зинтересовть? Может он см з кем-нибудь ухживл? Но Чэнс Торн не стнет утруждть себя рди женщины, он ничего не делл без достточно серьезной причины. Что же вжного для него было н юге?

Когд я догдлся, я дже подпрыгнул от неожиднности. Боб Ли резко обернулся, подумв, что я уловил ккой-то угрожющий звук.

- В чем дело, Кллен?

- Кое-что пришло н ум. - Я обнл колени рукми. - Билл, - спросил я Лонгли, - ты сможешь мне помочь?

- С удовольствием.

- Пострйся выяснить, куд ездит Чэнс.

Лонгли здумлся.

- Есть ккя-нибудь идея?

- Только догдки. Скорее всего, он ездит в Большой Лес.

- Тм орудует Сэм Брлоу. Чэнс туд не стнет совться, - возрзил Биккерстф.

- Может и не стнет.

Боб Ли вынул из костр ветку, чтобы прикурить сигру.

- Думешь, это он доклдывет Сэму Брлоу о передвижении рмейских чстей? - Он внимтельно посмотрел н меня. - Ты его не любишь и можешь рссуждть предвзято.

- Не исключено, - медленно соглсился я, - но не думю, что ошибюсь. Чэнс очень рссудительный человек, когд дело ксется его блгосостояния. Семья Чэнс обеспечен, но не тк богт, кк остльные Торны, он всегд им звидовл. По-моему, он решил зшибить деньгу и невжно, кким способом.

Через дв дня, когд я выплывл сорняки со своего кукурузного поля, невдлеке послышлся стук копыт. Я подошел к "спенсеру", который прислонил к ближйшему дереву и срзу же обртил внимния н коня, который появился н дороге.

- Вы смотрите не туд, куд нужно, мистер Бейкер, - скзл всдниц.

Голос был низким и уверенным, и когд я поднял глз, то увидел смую крсивую женщину, которую мне приходилось встречть. Я понял, что это "орленк", Лейси Петрейн.

- У вс великолепный конь, - скзл я.

Выржение ее лиц не изменилось.

- Д, это прекрсное животное. Кк и вы, мистер Бейкер.

Он повел рзговор без обиняков, и я внимтельно оглядел ее - все было при ней, не нпрсно знющие люди утверждли, что он нстоящя женщин.

- Именно о тком коне я мечтл, - здумчиво произнес я.

- Я приехл поговорить о рботе.

- Не могу вс взять, - ответил я, - у меня нет денег.

Он пропустил это мимо ушей. - Мне нужен мужчин...

- Кк и большинству женщин, - с невинным видом скзл я.

Ее губы сжлись. - Мистер Бейкер, я очевидно зря трчу время. Я зню о вших неприятностях с солдтми, и могу их улдить, потому что имею кое-ккие связи. Если вы примете мое предложение, обещю, что вс не стнут беспокоить.

Он злилсь, однко не оступлсь от своего. Может быть, одежд у меня стря и изношення и тнцую я, кк медведь, но когд вижу ткой огонек в глзх у женщины, зню, что у нее н уме.

- Мистер Бейкер, я покупю землю, иногд вожу с собой нличные, поэтому мне нужен мужчин-сопровождющий, которого увжли бы и который умел бы пользовться оружием. Когд поблизости бнд Сэм Брлоу, я не чувствую себя в безопсности.

- Вм лучше поговорить с полковником Белсером. Он с рдостью выделит вм охрну, то и см будет вс сопровождть.

- Он предлгл свои услуги, но я не хочу, чтобы меня связывли с ним или тем, что он здесь предствляет. Понимете, мистер Бейкер, я собирюсь здесь обосновться и понимю, что тем, кто поддерживл Восстновление, после уход солдт придется нелегко.

- Ндо передть вши слов Чэнсу Торну.

Опершись н изгородь, я перемхнул через нее и подошел к ней. Лейси Пертейн сидел в седле с хлыстом в руке и пистолетом в притороченной кобуре, я, присмтривясь, обошел вокруг коня. Мне всегд нрвились хорошие лошди - женщин я тоже ценил.

Подойдя к ней с другой стороны я протянул руку и похлопл коня. Лейси смотрел н меня, и ндо отдть ей должное - он не боялсь. Кжется, он считл, что сможет спрвиться с любой неожиднностью.

- Если интересуетесь породистыми лошдьми, - скзл он, идите рботть ко мне. У меня есть несколько очень хороших.

- Откуд вы узнли, кк меня нйти?

- Мне вс описли, я проезжл мимо. Меня интересует собственность, мистер Бейкер, я ищу то, что можно купить.

- Я не продюсь.

Тогд он по-нстоящему рзозлилсь.

- Вы себе льстите, мистер Бейкер. Я беру нзд свое предложение о рботе.

Он уехл, излучя гнев, но когд я вернулся к мотыге, желние рботть пропло. Я вел себя, кк неотесный деревенщин, кким и был н смом деле, только покзывть этого не стоило. А он был смой привлектельной женщиной, которую я когд-либо видел. Женщиной, которя дст своему мужчине все, что он просит, и еще кое-что впридчу.

Спрятв мотыгу, я взобрлся н мул и отпрвился в болот, где ншел спокойное местечко, и нчл тренировться с револьвером. Бросил, когд с меня ручьем потек пот и зболел рук. Выхвтывть я стл быстрее, деля меньше лишних движений и увереннее зхвтывя рукоятку. Тк и ндо, потому что когд грянет бед, одн ошибк будет рвнознчн смерти.

Встреч с Лейси Пертейн нпомнил мне о Кейти Торн. Кейти не ткя броскя, кк "орленк", но не менее крсивя. Мнеры ее были горделивыми, спокойными, грциозными... ндо нйти предлог, чтобы повидться с Кейти.

О Лейси Петрейн рсскзывл Мэтт Кирби. Он знл о ней больше всех. Он выглядел год н двдцть три-двдцть четыре, однко Мэтт считл, что ей должно быть лет н шесть больше. Ее отец влдел плнтцией возле Нового Орлен, в роду Лейси были фрнцузы, испнцы и ирлндцы. Когд он был еще девочкой, отец проигрл большую чсть семейного состояния, и он переехл в Новый Орлен. В тот год, когд ей исполнилось шестндцть, отец умер от желтой лихордки, и он вышл змуж з профессионльного кртежник, ирлнц по имени Теренс О'Доннелл.

Мтт говорил, что он был джентльменом тридцти двух лет, крсивым, умным, сноровистым и везучим не в пример ее отцу.

Они уехли из Нового Орлен в Атлнту, потом, по словм Мтт, побывли в Чрльстоне, Ричмонде и Нью Йорке, поговривли, что дже в Гвне. Зтем однжды ночью н речном проходе Теренс сдл не ту крту не тому человеку и был убит н дуэли, оствив молодой вдове свои познния в крточной игре и четырндцть тысяч доллров.

В восемндцть лет он уехл в Европу с двумя негритянскими девушкми-рбынями и огромным негром лет шестидесяти, но сильным, кк бык. Следующие дв год жил в Приже, Лондоне, Вене, Риме, Венеции и Мдриде, потом увлеклсь кким-то мужчиной. Ромн не удлся. Он вышл змуж з Андре Петрейн, внебрчного сын одного влиятельного фрнцуз. Андре пытлся шнтжировть отц и был тут же убит. Лейси предложили билет до Нью Йорк с пожелнием больше не покидть родной континент.

Н обртном пути ккие-то люди попытлись нучить ее игре в покер, потеряв при этом три тысячи доллров. Снбдив деньгми строго приятеля О'Доннелл, он открыл в Чрльстоне игорный дом. Перед войной он его продл и вложил деньги в пртию хлопк, который с выгодой прродл в Лондоне, где и прожил большую чсть войны.

Мтт Кирби служил с человеком, который вел дел Лейси в игорном доме, именно от него Мтт узнл ее историю. Лейси Петрейн вернулсь с приличной суммой денег и принялсь скупть землю в Восточном Техсе, рссчитывя, что с окончнием Восстновления стнет одной из смых богтых женщин в этой чсти стрны.

Плн ее был хороший. Мы слышли, что он покупет землю то здесь, то тм и ей совсем не мешли нлеты Сэм Брлоу или любого другого бндит, если уж зшл об этом речь. Чем больше было нпугно нселение, тем с большей охотой оно рсствлось со своими нделми. Судя по всему, Лейси Петрейн знл, чего хочет и кк этого добиться.

Обнружив, что он приобрел стрый учсток Дрммонд, нходившийся к северу от Фэрли, и еще одну ферму к югу от моего поля, я здумлся нд причиной, побудившей ее предложить мне рботу.

Невжно. У меня хвтет других проблем, к тому же, зсеяв землю, ндо решть, что делть дльше. В Шривпорте и Седлии иногд скупли скот, в лесх бродили тысячи неклейменных коров и бычков. Глубоко в болотх под темно-зелеными киприсми и нвисющими линми я обдумывл, что можно сделть и кк. И кждый день тренировлся с револьвером.

Однжды ночью мы сидели вокруг костр, когд в воде неожиднно плеснул рыб. Звук был знкомым, однко его внезпность зствил нс подскочить: через мгновение около костр никого не было. В ночной темноте под киприсом я взглянул н револьвер в своей руке и понял, что выхвтил его втомтически.

Знчит, тк оно и делется. Я кое-чему нучился и стл быстрее, нмного быстрее.

Никто не двиглся, то здесь то тм поблескивло в кустх дуло винтовки. Мы прислушивлись и вдруг уловили другой звук, не приндлежщий лесу. По тропе к острову приближлся всдник. Когд он въехл в круг свет, отбрсывемый костром, мы узнли Мэтт Кирби.

Это был плотный, кряжистый человек с широким лицом и тяжелым подбородком и спокойным хрктером. Он слишком любил выпить, однко всегд окзывлся тм, где не было солдт. Он спешился, подошел к костру и нлил черного кофе в потемневшую от копоти кружку.

- Н юге нлет, - скзл он, когд мы стли выходить из темноты, убит женщин. Говорят, что это сделл Кллен.

- Вот тк, Клл, - скзл Лонгли. - Теперь ты видишь, что это серьезно.

- Выехли три погони, - продолжил Кирби, - поэтому пришлось смтывться. Прикзно стрелять н поржение, если ты попдешься им живым, повесить н месте.

- Это Брлоу, - скзл я. - Когд мы с ним повздорили, я предупредил, чтобы он здесь не появлялся.

Биккерстф встл. - Кллен, тебе ндо бежть. Небезопсно стло дже здесь.

- Я остнусь.

- Можем перебрться в Логово дьявол, - предложил Ли. - Это дльше н севере, тм они нс не нйдут.

Логово дьявол было отличным убежищем, до него было нелегко добрться и удобно зщищть. Никкя погоня не посмеет и близко к нему подойти.

- Вы поезжйте, - скзл я, - мне ндо проехться в Большой Лес.

Все сидели, глядя н меня, стрясь понять, что я здумл. У меня был лишь одн мысль: тм Сэм Брлоу, пришло время с ним рссчитться. Мне ндо встретиться с ним и почитть ему из Библии.

- Я слыхл кое-что еще, - скзл Кирби. - Дюжин всдников остновились у Блекторн. Видел их по дороге сюд.

Если это люди Брлоу, то Кейти грозит бед. Поднявшись, я подошел к мулу и нчл седлть. Возможно, я уже опоздл.

Лонгли подошел, когд я зтягивл подпругу.

- Что тебя грызет, Клл? Бежишь, кк испугння куроптк?

- В Блекторне живет Кейти Торн с теткой. Они одни.

- Он тебе дорог?

- Д.

- Тогд подожди, пок я возьму седло.

Боб Ли подошел к своему коню с седлом под мышкой.

- Мне обидно, что ты собирешься отпрвиться в одиночку, Клл. Можно подумть, у тебя нет друзей.

- Спсибо, Боб.

Я смотрел, кк они собирются в дорогу, и в душе у меня возникло незнкомое теплое ощущение. З всю мою жизнь у меня было мло друзей, я зню, что их стновится меньше, когд приходит бед.

Нельзя скзть, что я стрлся звоевть друзей. Жил я в одиночку, с обидой н сердце, хоть и скучя по дружбе, но остерегясь предлгть ее, поскольку не знл, что из этого получится. Штук в том, что если хочешь зиметь друзей, то должен быть дружелюбным. Похоже, всю жизнь придется учиться смым простым вещм.

Мэтт Кирби перебросил седло н зпсную лошдь Биккерстф, и когд мы отпрвились в дорогу, я почувствовл себя лучше, чем король с смой сильной рмией з своей спиной, потому что рядом со мной ехли отличные прни; кк и меня, их згнли в угол, им ндо было дрться з себя и з то, во что они верили. Если в Блекторн прибыл Сэм Брлоу, ему стоит побыстрее смтывться, инче тм его и похоронят.

Когд мы ехли по черным лесным тропм, лун был скрыт з облкми, копыт коней звонко цокли по утоптнной дороге или шелестели в трве лугов, но темнот нс не пугл, ведь он был ншим союзником. Лошди у нс были темные, одежд тоже, дже человек с хорошим зрением нс не зметил бы.

- У них уйдет много времени, чтобы устроить лгерь, - успокоил меня Кирби. - Они остновились под стрыми деревьями между домом и рекой.

Домом он нзывл большую усдьбу, собственно Блекторн, нходящуюся н рсстоянии трехсот ярдов от бывшего дом Уилл, где сейчс жил Кейти. Усдьб много месяцев стоял зколоченной и пустой, бндиты нверняк рссчитывли в ней поживиться, поживиться тм было чем.

Мне все рвно, что они возьмут из Блекторн, но если тронут Кейти или дже пригрозят ей, я пристрелю Сэм Брлоу. Мне нечего терять, кроме жизни, и дже теперь я не могу скзть, что прожил ее не нпрсно.

Когд мы свернули н зросшую трвой тропинку, ведущую к сломнной изгороди, нд окймляющим горизонт лесом появилсь лун, с неб сквозь листву полился смутный свет, но его было недостточно, чтобы зметить нс н дорожке, протянувшейся через сд. Если повезет, мы зстнем бндитов врсплох.

Было очень тихо, рздвлось только квкнье лягушек, но, проехв половину огромного сд, мы услышли около дом Уилл пьяные голос, зтем стук. Кжется, мы прибыли вовремя.

- Открывйте! Открывйте или мы взломем дверь!

Внутри меня стл постепенно нрстть глухя черня ярость, пок не зполнил целиком, зтем появилось стрнное пугющее спокойствие. Я себя знл и боялся этих приступов гнев, но не сейчс.

Мы вели лошдей по длинной, нетронутой трве сд и слышли, кк из дом ответил Кейти: - Уходите! Уходите, инче я буду стрелять!

- Послушй-к меня, - отозвлся один из бндитов, - нс всех ты не сможешь перестрелять, мы все рвно ворвемся. Будь хорошей девочкой и открой дверь.

Ночь был тихой, мы уже подъехли к дому, и поэтому когд его голос змер, я спокойно и отчетливо произнес: - Он вс всех не сможет перестрелять, но мы сможем.

Они испуглись, мы почувствовли это безошибочно. Никто не вствл поперек бндитм Сэм Брлоу, но н этот рз их остновил голос из ночи.

Эти люди, стоящие перед домом, где меня дружелюбно принимли, были убийцми, нсильникми, конокрдми, дезертирми и подонкми; кким плохим я бы ни был, я никогд не опусклся до уровня этой мрзи.

- Не лезь не в свое дело, убирйся подобру-поздорову.

Я кипел от ярости, но ншел в себе силы рссмеяться, хотя, боюсь, смех не получился веселым.

- Вы люди Брлоу?

- Ну и что из того?

- Я предупредил Брлоу, чтобы он держлся подльше от этих мест. Хотите удрть или умереть?

Лун стоял з деревьями, но ее свет пробивлся сквозь листву киприсов и пдл н дверь дом, где жил Кейти и где стояли бндиты, но мы рссеялись по крю сд, скрытые ночной тенью, скопившейся под деревьями, и бндиты не могли видеть нс, слышли только мой голос.

Они нчли беспокойно перешептывться. Им не понрвилось вмештельство, однко кто-то из них подумл, что в сду лишь один человек, и я увидел, кк двинулсь в мою сторону винтовк.

Мой "спенсер" лежл н седле и смотрел н ближйшего к двери бндит, н чье лицо пдл полоск свет из зпертых ствен. Я рзглядел жилетку и серую рубшку, и когд его винтовк шевельнулсь, я выстрелил.

Н крю сд спрв от меня тишину рспороли громкие резкие звуки, упли первые бндиты, и я пришпорил мул, прицелившись в голову стоящего человек, понимя, что могу промхнуться, и тем не менее нжл н спуск и зметил, что человек грохнулся нземь менее чем в трех футх.

Ночь гремел выстрелми, люди Брлоу рзбеглись, пдли, всккивли, штясь, и снов пдли. Атк был внезпной и успешной. Мы увидели, что ккой-то рненый ктется по трве, пытясь потушить плмя, которое выбил пуля у него н груди. Черный дымный порох сгорл не полностью и чсто восплменял одежду, мне приходилось встречть людей, у которых н всю жизнь сохрнились отметины от порох.

Их лгерь нходился з усдьбой, и мы помчлись мимо деревьев, крич и стреляя во все, что двиглось в бледном лунном свете между стволов деревьев и в кустх.

Зтем мы увидели их костер, от него бежл человек и Билл Лонгли выстрелил, человек и н всем бегу полетел н землю, словно подбитя куроптк, потом нчл поднимться, но три пули пригвоздили его к темной трве, н которой остлись борозды от его пльцев, и он умер, смешв крсную кровь с черной землей.

- Хороший выстрел, - скзл я, - осенью ндо съездисть поохотиться н гусей.

Мы спрыгнули с коней, и Биккерстф перевернул н спину убитого: н щекх его тянулись црпины от ногтей. Возможно, это он изнсиловл и убил женщину, о которой говорил Мэтт.

В лгере мы обнружили дв "кольт дргун", винтовки "генри" и "бллрд" и дв стрых мушкет. Ншли ткже кофе, схр, рис и хлеб. Мы збрли все, поскольку сми скрывлись от зкон и с продовольствием было у нс туго. Один "колт" я взял себе, второй отдл Лонгли. Ли достлсь винтовк "бллрд"

Когд мы вели лошдей по просторным лужйкм, я остновился и посмотрел н усдьбу. - Двным-двно, - скзл я Ли, - здесь устривли тнцы. По вечерм, когд н бл съезжлись великолепные креты, я сидел з деревьями и нблюдл исподтишк. Из крет выходили нрядно одетые пры, они поднимлись по ступеням, из дом доносилсь музык.

- Ткого уже никод не будет, - хмуро произнес Ли. - Это было в другом мире.

Он првильно скзл, однко я сожлел об этом, хотя и был посторонним.

Дверь дом Уилл был открыт, в проеме Кейти нклонилсь нд телом тяжелорненного.

- Помогите мне, пожлуйст, положить его н постель.

- - Он собирлся вломиться к вм, мэм, - скзл Биккерстф, - Пускй лучше помрет. Это плохой человек.

- Тогд вм ндо было его добить. Я не позволю дже собке умирть н своем пороге, он человек.

Мы знесли его в комнту, и Кейти поствил кипятить воду. Среди нших потерь не было - ни единой урпины, поскольку тк был внезпной, и люди Брлоу могли отвечть беспорядочными, неприцельными выстрелми.

Под деревьями мы ншли еще трех убитых, в добвок к зстреленному у двери, и одного с тяжелым рнением. По крйней мере двое рненых влялись н трве около лгеря и, по-моему, один убитый. Нм ндо было их отыскть.

- Сэму Брлоу это не понрвится, - скзл Мтт Кирби, рскуривя трубку. - Точно не понрвится.

- Он приедет, - скзл Биккерстфф. - Я думю, он скоро приедет сюд.

- Пусть поторпливется, - ответил я, - потому что инче я поеду з ним. Не убирйте лопту после того, кк мы всех похороним. Я собирюсь приготовить Брлоу могилу и выкопю ее у Корнерс. Поствлю ндгробную ндпись и оствлю открытой.

Лонгли рссмеялся. - Хорошя мысль. Я многое отдл бы з то, чтобы поглядеть н его рожу, когд он о ней узнет. Я с удовольствием помогу тебе копть, Кллен.

Н меня взглянул рненый.

- Ты вкопешь могилу смому себе, кто бы ты ни был. Брлоу убьет тебя з это.

- Кто бы я ни был? Меня зовут Кллен Бейкер, я живьем сдеру шкуру со всякого, кто поднимет руку н Кейти Торн.

Рненый быстро повернул голову к Кейти. - Вы из Торнов? - Он был потрясен. - Брлоу меня з это повесит!

- Брлоу друг Чэнс, тк ведь? - спросил я.

Кейти бросил н меня резкий взгляд, но рненый молч смотрел в потолок. Больше он не произнес ни слов.

При лунном свете мы вырыли нстоящую могилу и зкончили ее, когд лун скрывлсь з вершинми деревьев. Н холмике у изголовья поствили доску с ндписью, выженной рскленным твром.

ЗДЕСЬ ЛЕЖИТ СЭМ БАРЛОУ

ТРУС

ВОР

УБИЙЦА

СРАЖЕННЫЙ КАЛЛЕНОМ БЕЙКЕРОМ

Предже чем солце прошло четверть пути, ндпись у пустой могилы у Корнерс повидло человек десять, и поскольку все любили хорошую шутку, к вечеру о ней рсскзывли от Люфкин до Бостон.

В болотх тоже любили соленые истории, и скрывющиеся от зкон крутые ребят посмеивлись и с нетерпением ожидли продолжения.

А в Большом Лесу об этом узнл Сэм Брлоу. Говорили, что он чуть не лопнул от злости. Говорили, что он ярился и руглся последними словми, но в конце концов успокоился и здумлся. Люди, рсскзыввшие мне об этом, предупреждли: - Будь осторожней, прень. Теперь он должен тебя убить или покинуть эти кря. Он приедет н север, когд ты меньше всего будешь этого ждть.

А н поляне з полем в Фэрли я продолжл упржняться с револьвером, рукоятк уверенно входил в руку, он вылетл из кобуры легко и плно, дуло нходило цель, слоно было живым. Пусть приходят. Я готов.

Глв 4

Моя кукуруз выросл довольно высоко, когд я снов поехл повидть Кейти Торн. Я не мог збыть ее тихий дом, нши спокойные рзговоры и хороший кофе при свечх. Окзлось, что во мне есть мягкость, которую я почти збыл, я с удовольствием сидел у нее н кухне, откинувшись в кресле, слушя шелест ее юбок, когд он двиглсь по комнте, иногд рзговривя с тетей Фло.

Мне, суровому человеку, выросшему в суровых условиях стрнно было рзговривть с этой блгообрзной струшкой и с Кейти, но в доме чувствовлсь приятня теплот. Я знл, что я не единственный посетитель этого дом, потому что Кейти любил принимть у себя, иногд зхживл дже Чэнс, хотя его присутствие не приветствовлось. Был еще один чстый гость, учитель местной школы по имени Томс Уоррен, с ним я не встречлся.

Это был чопорный молодой человек, неуверенно держвшийся в седле, поглядывющий н всех свысок, что вызывло немло шуток среди прней в болотх. Тем не менее он много говорил о книгх, Кейти этого очень не хвтло, я не мог ей этого дть. Я читл все, что попдется под руку, в основном стрые гзеты и реже - журнлы.

Листья нчинли покрывться первой желтизной, когд я снов решил поехть к Кейти. Было еще рно, но из трубя дом уже поднимлся дымок, зня, что тетя Фло любил поспть, я догдлся, что по дому хлопотл Кейти.

Он увидел меня в окно и открыл дверь. - Поствьте лошдь и проходите. У меня готов звтрк.

Это было приятное известие, потому что прошлым вечером я рботл допоздн и слишком устл, чтобы приготовить себе ужин, вместо еды опрокинул н себя ведро воды, вытерся и тут же улегся спть.

В те дни я временми оствлся н строй ферме, поскольку не хотел нкликть неприятности и стрлся не ездить двжды одной и той же дорогой.

Солдты меня не тревожили, хотя ходили рзговоры, что меня собирются рестовть з то, что я отнял оружие у полковник Белсер в Джефферсоне. Я отослл ему зписку, в которой протестовл, утверждя, что взял только то, что его люди отняли у меня.

В сду стоял срйчик, где я ствил лошдь и держл для нее овес и зерно. У срйчик были две двери, ведущие в противоположные стороны, он весь зрос вистерией и другими вьющимися рстениями и стоял з деревьями, о его существовнии знли немногие, кто знл, почти о нем позбыли.

Кейти встретил меня в дверях, в глзх ее светилось беспокойство. З вми могут приехть, Кллен. Это ужсно неприятно. Томс говорит, что люди требуют, чтобы вс рестовли.

- Люди?

- Люди, с которыми он рзговривл: фермеры н севере и поддерживющие Восстновление.

- Не сомневюсь. Всегд будут те, кто меня не любит. Они не знют меня, но знют мое имя. Меня обвиняют во всем, что случилось в округе, будь то грбежи Брлоу или бндитов-одиночек. Мне жль, Кейти, но я предостерегл, что обо мне будут плохо говорить.

Он улыбнулсь. - С кких это пор деревенщин стл учить Торн, с кем общться, с кем нет. Приходите, когд хотите, Кллен, и оствйтесь, сколько зхотите.

- Ну, тогд не беспокойтесь, что з мной могут приехть. Один мой человек сторожит н дороге, второй н тропе. Когд нужно, нс предупредят.

Тетя Фло был нверху, в комнте рненого. Он попрвлялся медленно, и одно время дже кзлось, что он не выкрбкется. Теперь ему стло лучше.

Кейти обртил внимние н револьверы. - Неужели обязтельно носить их, не снимя?

- Вы хотите, чтобы я обходился без них, Кейти? Они мне тк же необходимы, кк вм зколки для волос или кольцо н пльце, и дже более того, поскольку от них звисит моя жизнь. Я живу по зкону оружия и, вероятно, от него же погибну, однко пок я жив, револьверы должны нходиться под рукой. Когд берешься з рукоятку револьвер, Кейти, появляется прекрсное, ни с чем не срвнимое чувство, потому что это оружие мужчины. Но оружие преднзнчено для того, чтобы убивть, и обрщться с ним ндо соответственно, не кк с игрушкой. Револьвер похож н женщину или лошдь тем, что не всем дно влдеть им в совершенстве.

- Знчит, вы понимете женщин?

- Я лишь зню, что, кк и с хорошим револьвером, с ними ндо обрщться мягко, инче рно или поздно они взорвутся. - Я усмехнулся. Болот ведь не то место, где можно узнть женщин.

- А н Зпде? Я слышл, что вы побывли в крях мормонов. Тм у вс тоже было три жены?

- Ни одной, Кейти. Всего лишь лошдь, винтовк и больше ничего.

Он нливл кофе и вдруг поствил кофейник н стол.

- Кллен, почему бы вм не уехть отсюд? Почему бы не уехть туде, где не нужно оружие? Вы собиретесь прожить тк всю жизнь?

- Я не могу бросить все, Кейти, и тем смым покзть, что жизнь отц был бесполезной. А если я убегу н этот рз, кто может скзть, когд придется бежть в другой? И когд и где я остновлюсь? Отцу не везло всю жизнь, и вот, в конце концов, он купил эту землю, пусть дже в Техсе он стоит немного, но это все, что у него было. Он оствил ее мне, здесь мой дом и здесь я буду жить.

- Здесь вс ненвидят, Кллен. Вс боятся дже хорошие люди. Невжно, что послужило тому причиной, по-моему, они не смогут до конц доверять вм.

Я помрчнел, потому что знл, что он говорит првду, и почувствовл, что от злой судьбы не убежишь.

- Они првы, что хотят меня убить, - ответил я нконец, поскольку я не ткой, кк они, я другой. Дже в животных сидит желние убивть подобных себе, если они чем-то отличются. Считется, что из-з тких увеличивется опсность для сти. Когд я только что здесь появился, н меня нлетели, потому что я был чужим и кзлся беззщитным. Они подумли, что я слбый, потому что одинок, однко я не был слбым именно по той смой причине.

- Вы должны уехть. Это единственный выход.

Возможно они првы, что хотят убить меня, - повторил я, зхвченный собственными мыслями. - Белому волку, чтобы выжить среди серых, приходится всю жизнь дрться не н жизнь, н смерть, инстинкт зствляет волков бросться н своего же собрт, потому что белую шкуру зметить горздо легче, это предствляет для сти опсность.

- Сэм Брлоу будет вс рзыскивть?

- Будет. Он обязтельно придет з мной. Держитесь от меня подльше, Кейти. Я приношу одни лишь несчстья. А мне не следует видеть вс, потому что из-з меня вы подвергетесь опсности.

- Вы спсли меня от опсности.

- Д... и если меня убьют, я оствляю вм Фэрли и тот урожй, что я тм посдил.

Он с удивлением посмотрел н меня. - Вы вырщивете урожй? Кк вм удлось?

- Это было первое, что я сделл. Я вернулся сюд, чтобы нчть новую жизнь, мне не нужны были неприятности. Но мне их нвязли. Прежде всего Чэнс, зтем Брлоу и все те, кто твердит, что я преступник. Во мне есть любовь к земле, Кейти, земля - это все мое достояние. Кроме нее у меня есть только мул, винтовк и желние дрться. Я ткой же, кк те солдты удчи, которых рньше ннимли н службу короли. Но если что-то спсет меня от смого себя - то это земля, Кейти. Нверное, во мне игрет черня ирлндскя кровь.

- Вы соберете урожй, что потом?

- Сохрню его н корм, зтем мы собирлись согнть в стдо одичвший скот и продть его н севере. Н деньги, вырученные от проджи, я куплю жеребц, пру хороших кобыл и нчну рзводить лошдей. Об этом я мечтл. Я помолчл, глядя н плмя свечи. - И я это сделю, если не погибну.

- Не в вших привычкх, Кллен, рзговривть о смерти.

- Вы меня плохо знете. Я живу рядом со смертью. Я не из тех дурков, которые думют, что первым умрет другой. Я зню, что смерть может прийти к любому, в любой момент. Я зню об этом, поэтому не хочу умирть, пок тольком не пожил.

- Уезжйте, Кллен, - продолжл Кейти, - уезжйте н Зпд, куд угодно. Ведь это не нзывется убежть: если вы выживите, вы победите их. Д и кому ккое дело, что они подумют?

В дверях, когд почти нступил полдень, я скзл: - Вм не следует тртить н меня время. Я того не стою.

- Если это вше мнение, - резко ответил он, - то не удивляйтесь, если это будет мнением остльных. Увжение нчинется с смоувжения.

- А вы знете, вы првы, - скзл я. - Вы чертовски првы.

Зйдя в срй, я вывел лошдь, н которой сегодня ездил, дв возможность восстновить силы своему мулу. Хоть он и был крепким и неприхотливым, однко ему тоже требовлось отдохнуть. Теперь я чсто пользовлся сменной лошдью Биккерстф.

Я доехл до Джек Инглиш, который ждл н тропинке, вместе мы добрлись до дороги, где стоял в укрытии Билл Лонгли. У нс был нзнчен встреч, и мы проехли совсем немного, когд увидели Боб Ли и Мэтт Кирби.

Они сообщили новости. Брлоу снов совершил нлет и опять н севере. Сожгли и огрбили ферму неподлеку от Линден, но здесь Брлоу получил отпор от соединившихся фермеров и отступил, не желя дрться тм, когд то же смое в другом месте можно было получить без всяких зтруднений. А вызвнные рмейские чсти, конечно, опоздли.

Трое пьяных бндитов подъехли к дому Лейси Петрейн, стли что-то орть, но когд попытлись взломть дверь, из-з угл неожиднно появился человек и зговорил с ними.. Двое умерли срзу же, второго, тяжелорненого, отвезли.

- Знешь, кто это был? Н вдову рботтет Джон Туэр.

Уложить троих в темноте, двоих нсмерть... хорошя рбот.

О Джоне Туэре не стоит збывть.

Пок они рзговривли, я отъехл подльше в поле и подождл, пок зквкет лягушк и только тогд выхвтил револьвер. Тяжелый "кольт" вылетел быстрым, плвным движением и лег в руку со взведенным курком. Я Опустил курок и попробовл еще рз. Получилось быстро. Но достточно ли быстро?

Я угрюмо прошгл к остльным, усевшимся под деревьями в двух шгх от дороги. Чем мы здесь знимемся, скрывясь в кустх, словно згннные животные? Нстороженные, грязные, редко ночующие под крышей, редко пробующие нормльно приготовленную еду. Конечно, это можно опрвдть ромнтикой преступников и беглых... ткую жизнь должны испытть пистели подобных историй, жизнь в болотх, в пыли и грязи, рядом со смертью.

- По-моему, - скзл я, - Чэнс Торн поствляет информцию Сэму Брлоу.

- Кто тебе поверит? - спросил Боб Ли. - Говорят, что сегодня ты грбил в пятидесяти милях отсюд.

- Тогд поехли в город, и я покжусь влстям. Зствим их выглядеть лжецми.

Первым мы увидели полковник Белсер.

- Ходят слухи, что я учствую в грбежх в пятидесяти милях к югу, скзл я. - Вы видите меня здесь н неуствшей лошди.

Белсер топорщился от гнев, поскольку з рзговором с тйным любопытством нблюдли горожне. Они меня не любили, однко я был одним из них, солдт они не любили еще больше.

- Ндеюсь дожить до тех пор, пок вс повесят, Кллен Бейкер! - скзл Белсер. Мое пребывние в гороже привело его в ярость. Это был вызов его влсти, которой он тк гордился. - Я лично зтяну петлю!

Я ему верил. В те дни я не поствил бы и цент против того, что меня вскоре не повесят, но прежде я собирлся зхвтить н тот свет смых ретивых плчей.

- Полковник, - я положил обе руки н луку седл. Впогруг стояли с дюжину зевк, и я пострлся, чтобы они услышли мои слов. - Полковник. скзл я, - если я через неделю нйду вс в этих или соседних крях, вы получите то. чего двно зслуживете. Пор гнть вс, мешочников, отсюд погной метлой.

- Ну-к послушйте! - с гневом возрзил Белсер. - Я...

- Вы меня слышли, полковник. Одн неделя.

Он остлся стоять с побледневшим лицом и обеспокоенным взглядом.

- Вы ничего не добьетесь, Кллен Бейкер, - скзл он. - Те смые люди, которые сегодня провозглшют вс героем, будут охотиться з вшей шкурой, кк только мы уйдем.

Когд мы выезжли из город, я подумл, что он прв. Здешние меня не любили рньше, не любят и теперь, хотя, считя, что я окзывю сопротивление мешочникм, много говорили обо мне, однко когд все кончится... ну, они остнутся теми же, но нчнут вспоминть, что со мной трудно иметь дело.

После того, что я скзл Белсеру, усилия по моей поимке должны были утроить, и что бы я ни собирлся предпринять в ответ, мне требовлись деньги. Живя в болотх, не нуждешься почти ни в чем: охот тм богтя, ребят с друзьями н фермх всегд привозили припсы. Однко деньги, которые я привез с собой, кончились. Нстло время отпрвиться з одичвшим скотом.

Н это был еще одн причин: меня стнут рзыскивть в болотх, я буду в Большом Лесу. Но нельзя никому рскрывть свои плны вплоть до последней минуты.

В Большом Лесу было жрко и безветрено. З неделю отчянно тяжелой рботы нм удлось собрть всего трист голов. Это были рослые и упрямые коровы и бычки, и спрвляться с ними было трудно. Человеку трудно предствить, кк можно потеть, пок он не отпрвится собирть скот в зрослях кустов. Иногд не чувствовлось ни дуновения ветерк, слепни водились здесь величиной с воробьев. Мы рботли, кк проклятые, и вот мы вели нзд всего трист голов.

- У Брлоу примерно двести воровнных коров, - скзл Лонгли. - Может отберем?

Ох уж этот Лонгли. Всегд нрывется н неприятности. Крутой прень.

- Отберем, Билл, - скзл я, - но деньги это не нши. Те люди, у которых угнли этот скот, зхотят получить их.

- Я не думл ни о деньгх, ни о скоте, - ответил Лонгли. - Я думл, кк нсолить Сэму Брлоу.

- Мэтт, - спросил я Кирби, - что ты знешь о Зтерянной реке?

- Кое-что зню. Мльчишкой я тм рыбчил.

- Недвно слышл рзговор, - скзл я, - ккой-то прень говорил, что по берегм Зтерянной полно скот и совсем нет нрод.

Кирби помолчл. - Ну, тм есть много зливных лугов с сочной трвой. Я бы скзл, что лучше этой земли для скот не придумешь. Но я тм двным-двно не бывл.

С север пришли известия о том, что Белсер и Чэнс прочесывли болот по Серной реке дюйм з дюймом. Проводником у них был Джоэл Риз, однко пок они не ншли ничего, кроме стрых костров. Не нших. Тем не менее, они нблюдли з домом Кейти Торн.

Мы узнли еще одну вещь: з рненым приехли двое и увезли его без всяких происшествий.

Мы стли сгонять скот в рйоне Зтерянной реки. Это был дикя и нехоження земля, но и очень крсивя. Здесь нм больше повезло.

Первые белые, пришедшие в Техс после войны з незвисимость, обнружили здесь в чщх и по течениям рек множество одичвшего скот, оствшегося после испнских путешественников. Зтем скот стл сбегть с рнчо, во время Гржднской войны тысячи голов остлись неклейменными и присоединились к стдм, псшимся н свободе.

В лесх было много полян с сочной трвой, воды, листья деревьев и кутрников шли з добвочный корм. Скот протоптл собственные тропы и совершенно одичл, некоторые быки стли невероятно огромными и грессивными. Я см видел стрых быков высотой под шесть футов с тким же рзмхом рогов, говорили, что попдлись с рогми больше десяти футов.

Кирби знл многие их тропы, в чще я ншел еще несколько. Прочесв рйон Зтерянной реки, мы з одну неделю собрли голов трист и нпрвились к северу, где был оборудовн большой корль.

Он нходился в кустрникх, н грнице Большого Лес, сделли его двным-двно мексикнцы, тк переплетя между собой ветви соседних кустов, что получилсь плотня изгородь, способня сдержть дже слон. корм м воды тм было достточно.

Згнв стдо в корль, мы снов въехли в лес в том месте, где нд ручьем нклонился огромный стрый киприс, и обнружили едв зметную звериную тропу. Мы ехли колонной по одному, с обеих сторон тропы нс црпли ветки. Мы знли, что нм предстоит жестокя схвтк, и можете поверить, были к ней готовы.

Было душно. Прямо из-под ног моей лошди выскочил зяц, несколько рз в кустх мы слышли хрюкнье диких свиней, но ни одной не видели. Мне совсем не хотелось н этой узкой тропе повстречться с кбном.

Той ночью мы устроили лгерь н небольшой проглине, костр не рзводили и рзговривли только шопотом. В воздухе чувствовлось приближение грозы. Мы провели вечер з чисткой оружия и подготовкой к нпдению. Когд Сэи Брлоу нпл н ферму в нших крях, он искл неприятностей. Теперь он их получит.

Из оружия у меня был "спенсер", дв "кольт" и двендцтидюймовый охотничий нож, который я постоянно носил с собой. Это было немного. Некоторые из людей Брлоу носили по пять-шесть револьверов, потому что перезряжть их было сложно и долго, зряженное оружие всегд должно нходиться под рукой.

Когд я в тот рз пытлся служить в рмии, я видел, что у многих есть по нескольку пистолетов - з поясом, в кобуре, у седл. Дингус - конокрд, прислуживвший Уиверу, носил четыре или пять револьверов. У него были припухшие крсные глз и нервное зболевние, выржвшееся в том, что он постоянно хлопл глзми, кк сов в сильный грд. Говорят, теперь он стл преступником. Нстоящее его имя - Джесси Джеймс* [* - рельное историческое лицо, бндит].

Мы сели н коней около полудня. Люди Брлоу к этому времени уже пообедли и сейчс отдыхли. Подъехв к их лгерю, я нтянул поводья. Ворвемся с боем.

Где-то впереди в кустх зкричл женщин и громко зсмеялся мужчин. Кто-то зорл, чтобы они зткнулись.

Перед нми был корль с лошдьми, пр костров для приготовления пищи, рядом в тени лениво рзвлились бндиты. Они с интересом нблюдли з центром поляны, где ккой-то прень одной рукой держл з зпястье молоденькую девушку, в другой сжимл кнут.

- Только попробуй еще рз от меня убежть, понял? Я тебя тк отделю, что век будешь помнить. Люблю хорошо избитых и послушных женщин.

Вместо четырндцти человек, о которых говорил нш рзведчик, тм было около тридцти. Несколько лошдей все еще были в мыле, знчит, чсть бндитов только что вернулсь.

- Их довольно много, - беззботно зметил Лонгли, - но мы же з этим сюд и ехли, верно?

- Делем по одному выстрелу, - скзл я, - и врывемся в лгерь. Пострйтесь выпустить первую пулю в цель. - От нс до поляны, где был рзбит лгерь, было ярдов пятьдесят. - Похоже, здесь все люди Брлоу, поэтому не церемоньтесь.

Коснушись кблукми коня, я повел его шгом. В лесу не слышлось ни звук, если не считть смех н поляне и громкий голос человек с кнутом. С кждым шгом коня с земли поднимлось облчко пыли.

Было очень жрко. По щеке сктился ручеек пот, я вытер руку о джинсы. Где-то вдлеке, нрушив тишину лес, зкричл ворон. Скрипя седлми, мы вытянулись в цепь н крю поляны, нс был горстк по срвнению с численным превосходством бндитов, но мы рвлись в дрку, к тому же есть еще ткя штук кк внезпность. Когд мы выстроились, примерно треть бндитов могл нс увидеть, однко все были зняты борьбой этого прня с девушкой.

Подняв револьвер, я нпрвил его н грудь человек с кнутом, тот кк рз отвел руку для удр.

- Поехли, - скзл я негромко и выстрелил.

Звук револьвер утонул в грохоте злп.

Один бндит, очевидно почувствоввший приближение беды, поднялся из-з стволов деревьев и тут же свлился, срженный пулями, кк и несколько других. Прень с кнутом отпустил руку девушки и упл лицом в пыль. Мы пришпорили лошдей и ворвлись н поляну двумя группми по четыре человек, стреляя нпрво и нлево.

Повсюду рзбеглись люди. Ккой-то хрбрец потянулся з ружьем, и срзу получил пулю в голову. Лонгли, нклонившись в седле, выхвтил из костр горящую ветку и зшвырнул ее н крышу шлш, который немедленно вспыхнул обжигющим плменем.

Мы рзъехлись по поляне, выискивя бндитов, но тех уже и след простыл.

Боб Ли подсдил к себе в седло девушку, которую собирлись высечь, и посккл прочь от лгеря. Мэтт Кирби рспхнул ворот корля и рзогнл лошдей. С опушки лес прозвучл выстрел, ему ответили три и из кустов, кчясь появился человек, грохнулся лицом н землю, перектился и уствился н солнце невидящими глзми.

А зтем мы глопом умчлись, оствив позди рзгромленный лгерь Брлоу. Полян полыхл, скот и лошдей, которых удлось нйти, мы гнли перед собой по тропе. Неожиднно из зрослей выскочил еще одн женщин и зкричл о помощи. Ее здесь держли пленницей, и теперь он воспользовлсь случем убежть. Биккерстф поймл свободную лошдь, и женщин вспрыгнул ей н спину с ловкостью, свидетельствующей, что ей не впервой сккть без седл.

К ночи мы выбрлись из лес и нпрвились к грнице Луизины. Девушк обнружил три коровы и коня, которые приндлежли ее отцу, и мы отдли их ей. Мы пересекли ручей, потом поехли по дороге к Форт Уорту и корлю, где оствили свой скот.

Девушк с тремя коровми и конем повернул к дому, но вдруг остновилсь. У нее был прямой, честный и гордый взгляд.

- З кого мне блгодрить Господ? - спросил он.

- Вот это Боб Ли, - скзл я, - меня зовут Кллен Бейкер. - Потом я нзвл всех своих друзей, и он внимтельно посмотрел н них.

- Говорят, что Кллен Бейкер хуже Сэм Брлоу.

- Не верьте, - ответил Билл Лонгли. - Кллен честный, но нм не дют покоя мешочники и солдты. Именно Кллен привел нс сюд, чтобы преподть урок Брлоу, дбы тот не совлся к северу от озер Кддо.

- Спсибо, - скзл он, - мне очень повезло, что вы это сделли. Я всем буду рсскзывть, что меня спсли вы.

- Отпрвляйтесь домой, - скзл я, - либо стройте себе новый, если строго уже нет. Все пройдет.

Мы погнли стдо в Форт Уорт, продвя чсть скот по дороге. Весь путь знял у нс несколько дней, мы ехли медленно, выбиря безлюдные тропы. Новость о нлете н лгерь Брлоу обогнл нс. В Форте Уорт шли рзговоры, что Кллен Бейкер с пятьюдесятью людьми нголову рзбил бнду Брлоу. Большинству известия нрвились.

Н смом деле нс было восемь, и ни один не получил ни единой црпины. Н поляне в лгере мы провели меньше трех минут, ншим глвным оружием был внезпность. Впервые кто-то нпл н лгерь Брлоу... и дже ншел лгерь Брлоу.

И мы совсем их не рзгромили. Мы полгли, что убили не больше семи и рнили столько же. Брлоу потерял много припсов, одежды, одеял и оружия, ткже скот и лошдей, которых мы увели с собой.

- - Здесь, нверное, живет тысяч людей, - утверждл Бк Тинни. Он был изумлен и потрясен рзмерми Форт Уорт. До этого ему не приходилось бывть в больших городх.

- Есть мест и покрупнее, - скзл его брт Джо. - Возьмем, нпример, Новый Орлен. Или Нтчес.

Мы снли комнты в отеле, помылись, побрились и постриглись. Мы приехли в город, похожие н шйку оборвнцев, теперь же приобрели божеский вид.

См форт н утесе был огорожен деревянным чстоколом, однко дом внутри пустовл. Деревянное здние продовольственного склд збрли себе гржднские, близлежщие дом окружли сотни плток, нвесов и фургонов. В городе был кузниц, продовольственный мгзин, слун, конюшня и множество мелких мгзинчиков. Н площди перед зднием суд собрлось несколько фургонов, груженых тюкми с хлопком.

Мы остновились н углу у скобяной лвки Хейвен и огляделись. Бртья Тинни возбужденно рзглядывли прохожих, Билл Лонгли подошел к витрине бклейной лвки Бейтмен.

- Двйте встретимся вечером в отеле, - предлжил я. - Если все будет хорошо, можем остться, в противном случе смоемся.

Н другой стороне площди стоял человек, покзвшийся мне чем-то знкомым, и это меня обеспокоило. Нм не хотелось встречться с теми, кто нс знл, хотя при тком скоплении нрод сделть это было нелегко. Меня здесь знли мло, Боб Ли или любой другой из ншей группы был больше известен, чем я, однко увидев нс вместе, могли сделть выводы.

Когд мы рзошлись, мы с Бобом перешли н другую сторону, чтобы пропустить по сткнчику.

- Ндо бы кк следует поесть и купить новую одежду, - скзл я ему.

Моя одежд совсем поистреплсь. З скот мы получили хорошие деньги, поэтому я подумывл о покупке новой. Кроме того, в ней меня труднее будет узнть, поскольку никто не видел меня в приличном костюме - по крйней мере здесь.

- Тебе когд-нибудь хотелось н Зпд? - неожиднно для смого себя спросил я Боб.

- Здесь моя семья, - помолчв скзл Боб, - у нс вржд с Пикокми и неизвестно, когд он кончится. Д, мне хотелось уехть н Зпд или в Мексику.

- Я, нверное, уеду.

- Ты одинок.

- У меня нет ничего, кроме дурной репутции.

- Поэтому ты и отпрвился з скотом? Чтобы получить деньги и уехть н Зпд?

Боб не дождлся ответ, потому что в этот момент я поднял сткн и, глянув вдоль стойки, увидел смотрящего н меня Джон Туэр.

Я стоял левым боком к бру, левя кобур висел под стойкой, в првой руке я держл сткнчик с виски.

Туэр зшгл к нм, Боб Ли, зметив выржение моего лиц, понял, что у нс неприятности.

- Стой спокойно, - прошептл я. - Этот человек рботет н Лейси Петрейн.

- Рньше он рботл н Белсер.

Туэр был одет в ккуртный черный костюм из добротной шерсти, он был глдко выбрит, нд губми - полоск усов.

- Рзвлекетесь? - спросил он.

- Присмтривемся, - ответил я. - Хотим купить мгзин готовой одежды.

К нм присоединился Билл Лонгли. - Или открыть похоронное гентство, скзл он. - У нс будет куч дел.

Джон Туэр бросил взгляд н Лонгли. - Я и см могу вм подбросить рботу, но не стоит н меня незжть - я не ищу неприятностей.

- Мы тоже, - скзл я.

- По городу ходят рзговоры будто прень по имени Кллен Бейкер рзгромил логово Брлоу. Ты не предствляешь, нсколько лучше люди стли отзывться о Кллене Бейкере. Еще пр тких оперций, и он может бллотировться в губернторы.

Он поствил свой сткн. - Между прочим, миссис Петрейн в городе и хочет с тобой поговорить.

- Попозже, - скзл я.

В слун вошли Мэтт Кирби и бртья Тинн.

- Здесь Дд Бтлер, - прошептл он, - с ним четверо или пятеро.

Я вспомнил Бтлер. Это он стоял н другой стороне улицы. Бтлер был среди тех мльчишек, которые дрзнили меня у мельницы много лет нзд, сейчс, судя по слухм, прислуживл в бнде Сэм Брлоу. В дестве он был крупным, грязным и придурковтым, повзрослев6 он ни кпли не изменился.

- Я с ним спрвлюсь.

- Бтлер меня знет, - скзл Боб Ли. - Он рботет н семью Пикоков.

В телье мы приоделись в черные суконные костюмы. Когд мы рссчитывлись, вошел Туэр.

- Хорошо бы тебе сейчс поговорить с миссис Петрейн, - скзл он. Он очень просил тебя зйти.

- Осторожней, - скзл Лонгли, - это может быть зпдней.

- Я не нуждюсь в ткого род штучкх, - ответил Туэр, - и привык честно решть свои проблемы.

Лейси Петрей сидел в мленьком кфе, рсположенном н глвной площди, где пожиля вдов и ее незмужняя сестр готовили еду для обеспеченных путешественников.

Он был одн и н ккое-то мгновение принял меня з другого, не узнв в новой одежде. - Вы нстоящий джентльмен, мистер Бейкер. Вм следует все время тк одевться.

- Вы хотели меня видеть?

- Я хотел купить вшу землю - всю.

Я сел и положил шляпу н соседний стул. Все мои воспоминния были связны с этой чстью Техс. Н этой земле оствили свой след и мои родители, н ней я рботл вместе с отцом, рсчищя ее от сорняков и деревьев.

- Он не продется, - скзл я.

- Кллен, - нклонилсь ко мне Лейси, до меня долетел ромт ее дорогих духов, - я понимю вс, но здесь для вс нет больше будущего. Я вс понимю, потому что мы во многом схожи. Единствення возможность для вс остться в живых - это уехть.

И это был првд, кк мне ни горько было ее слышть. Я и см это знл. Мешочники уйдут, но остнется Чэнс Торн. Он опрвдвется, придумв ккую-нибудь историю, с его семейными связями это будет нетрудно. Но кто змолвит хоть слово з меня?

Остнется ли жить Боб Ли, Биккерстф или кто-то из моих друзей?

- Поверьте, Кллен, это сржение вм не выигрть. Я не один рз пытлсь нчть все с нчл, но не могл убежть от своей репутции. Но вы можете уехть н Зпд, где уже были, и где никто вс не знет.

- Нверное вы првы.

- Вы пугете их, Кллен, они з вми охотятся и пострются убить.

Я допил кофе, положил н стол деньги и встл. Мне неожиднно зхотелось вдохнуть глоток свежего воздух.

- Поговорим позже, - скзл я, - теме не менее, спсибо з предложение.

- Смотрите не опоздйте с ответом, - предупредил Лейси.

Отвернувшись от столик, я посмотрел в окошко н улицу. Если в городе Дд Бтлер, Боб Ли тоже в опсности, ему не следует ходить в одиночку.

- Кллен, - очень тихо произнесл Лейси, - если вы думете о Кейти Торн, нпрсно. Он скоро выходит змуж.

Хорошо, что я повернулся к ней спиной. Кейти выходит змуж? Это невозможно. Он мне что-нибудь скзл бы... Он бы... Но с ккой стти?

- Я об этом не слыхл.

- Они знкомы двно, Кллен, еще до того, кк вы вернулись. Стрнно, что вы об этом не знете.

- Кто он?

- Том Уоррен, учитель. Он нчл ухживть з Кейти около год нзд, по-моему, в его семье есть ккие-то дльние родственники тети Флоренс.

Лейси подошл сзди, пок я смотрел н улицу. - Можете не продвть мне землю, но умоляю, уезжйте отсюд.

- Почему это вс тк беспокоит?

Вопрос зстл ее врсплох, я по ее глзм я увидел, что он см этого не знет. Мы стояли друг против друг, и я понял, что не встречл еще ткую крсивую женщину. У меня появилось ощущение, что если я сейчс обниму ее, он не будет сопротивляться, нисколько. В этот чс мы были в комнте одни.

- Я должен идти, - скзл я, чувствуя себя последним дурком. С ккой стти у меня появились подобные мысли?

Лейси положил руку мне н плечо. - Приходите ко мне почще, Кллен. Пожлуйст.

- Ясное дело. Конечно, Лейси, я буду приходить почще.

Револьвер торчл у меня з ремнем под полой пиджк. Выйдя н крыльцо, я огляделся, но не зметил ничего подозрительного.

Площдь был зполнен фургонми, дело шло к вечеру, и город постепенно успокивлся. Внезпно я почувствовл непреодолимое желние выбрться отсюд, усккть, скрыться. Мне нужно было посидеть у походного костр и кк следует подумть. У меня не было причин огорчться по поводу змужеств Кейти. Кто он мне?

Я считл, что внимтельно осмотрел площдь, кждый фургон, кждую дверь, кждый уголок, где можно спрятться, но неожиднно рздвшийся голос прозвучл сзди, это был Дд Бтлер.

- Сейчс я убью тебя, Кллен!

Все движение н улице зстыло, и я понял, что Бтлер стоит с револьвером низготовку, готовый выстрелить, кк только я нчну поворчивться.

Я действовл инстинктивно, чувствуя только этот голос и сноровку от многих месяцев упорных тренировок с оружием, поэтому прежде чем Бтлер произнес последнее слово, я уже стрелял. Тишину город рзорвл грохот "кольт".

Дд приподнялся н носкх, поштывясь сделл шг вперед и упл. Он умер, еще не коснувшись земли. Дд не ощутил ничего, кроме кинжльного плмени выстрел и оглушющего удр в сердце.

Кк из-под земли появились Ли, Лонгли, бртья Тинни, с оружием нготове они окружили меня, повернувшись лицом к улице, Кирби верхом вел в поводу лошдей. Около одного из фургонов с хлопком стоял со "спенсером" Джек Инглиш, дльше, прикрывя другую сторону, - Биккерстф с винтовкой "генри" 44-го клибр.

Подошел высокий человек с седыми усми, нклонился нд трупом Дд Бтлер и с убеждением произнес: - Это был честный поединок, но я никогд не видел, чтобы стреляли тк быстро.

Стли собирться зевки, один мужчин долго не отрывл от меня глз, потом скзл: - Он нзвл ккое-то имя, похожее н Кллен.

- Никкой он не Кллен, - ухмыльнулся ему в лицо Лонгли. - Это нш босс, скотовод с побережья Мексикнского злив.

Мэтт Кирби нтянул поводья нд телом Бтлер. - Д ведь это один из бнды Сэм Брлоу! Клянусь, его зовут Дд Бтлер!

Мы збрлись н лошдей. После змечния Кирби никто не осмелился выступить вперед и зявить, что он друг убитого, тем смым рискуя быть рестовнным з причстность к преступлениям Брлоу.

Быстро выехв из город, мы нпрвились по дороге н зпд, зтем свернули н тропу, которя чстично скроет нши следы, поскольку по ней гоняли скот, зтем опять свернули н юг и немного погодя - н восток, держсь низин, стрясь никому не попдться н глз. Погони мы не ждли, однко в ткое время стоит быть осторожными.

После того, кк проехли несколько миль по воде, чтобы скрыть следы, мы рзбили лгерь у небольшого ручья, впдвшего в реку Тринити. Нчли уклдывться после полуночи. Стягивя споги, Лонгли скзл: - Тот стрик прв. Я тоже не видел, чтобы револьвер выхвтывли тк быстро.

Н утесе н другой стороне реки пронзительно тявкл н луну, в листве тополей мягко шелестел ветерок.

Вынув из крмн трубку, я зкурил, чувстыуя себя довольно мрчно. Боб Ли свернул сигрету - этой штуке он нучился у мексикнцев.

- Может быть ты прв, Кллен. Может быть нм всем следует подться н Зпд.

Глв 5

Когд в холодном рссвете я выбрлся из-под одеял, у меня было желние бросить все и бежть. Рскопв серый пепел костр, я ншел несколько орнжевых угольков, нбросл н них сухих листьев, добвил веточек.

Зчем я вообще вернулся? Я неплохо нчл н Зпде и свлял дурк, возвртившись сюд, где был предметом ненвисти.

Поздно вечером в нш лгерь збрел незнкомец и хотя никто из нших его не знл, мы не стли его прогонять. Он окзлся клдезем новостей тким же кк оствшяся не у дел фермерш. Незнкомец рсскзл, что в Мршлл прибыл полк содт, одн рот которого должн был рсквртировться в Джефферсоне, вторя - в Клрксвилле. Это были не зеленые, необстрелянные юнцы, которых присылли к нм до сих пор, зкленные ветерны прошедшей войны, нстоящие воины. Чэнс Торн, по словм незнкомц, вместе в группой северян обыскивл болот в поискх того смого Кллен Бейкер.

Когд я поствил кипятиться воду для кофе, я уже знл, что делть. Я поеду в Блекторн.

Кирби увидел, что я бреюсь, и поспешил зявить: - Когд прень нводит лоск, он обычно едет н свидние к девушке.

- Меня ждут дел, - скзл я ему, - хотя по дороге остновлюсь в Блекторне.

- Они тебя будут ждть, Клл. - Кирби помолчл. - Хочешь, чтобы я покзлся где-нибудь и отвлек их? Мы примерно одного рост и сложения, цвет волос у нс с тобой одинковый. Говорят, со спины нс не отличишь. Я бы мог помочь тебе.

- Нет смысл, чтобы в тебя по ошибке всдили пулю. Я спрвлюсь.

- Мы будем в Элбоу, - скзл Боб Ли. - Приезжй туд.

Тяжело было сознвть, что кждую минуту можешь нрвться н неприятности, когд все, чего хочешь, - это спокойствия. Нбив седельные сумки, я некоторое время рздумывл нд этим, понимя, что нпрвляюсь прямо в лпы к тем, кто н меня охотится.

Было уже поздно, когд я подъехл через сд к Блекторну. Я поствил своего мул в срй под огромной вистерией, и зметив, что возле дом был привязн лошдь, почувствовл рздржение. Я ндеялся зстть Кейти одну.

Зглянув в окно, я увидел в комнте незнкомого молодого человек. По описнию я догдлся, что это Томс Уоррен, тот смый учитель, который, кк уверил меня Лейси, должен был жениться н Кейти. Меня охвтило рздржение, хотя причины для него я нйти не мог; я не мог претендовть н Кейти.

Меня приятно удивило теплое приветствие тети Фло, потому что я не знл, кк меня здесь встретят, улыбк Кейти прибывил мне нстроения.

- Кллен! Тебя мы ожидли меньше всего! Мы слышли, тебя рзыскивет рмия. Кейти быстро повернулсь. - Кллен, это Томс Уоррен, он учитель в ншей школе.

- Рд познкомиться, - скзл я и протянул руку. У Уоррен был револьвер, вероятно, "пттерсон кольт". Он сделл вид, что не зметил мою руку.

- Не могу скзть того же. Если вы увжете мисс Торн, вы тотчс же должны уйти.

- Прекрти, Том! - Н лице Кейти читлось удивление. - Кллен мой друг, очень хороший друг.

- Это для меня сюрприз, - пренебрежительно ответил Уоррен. - Не могу понять, кк леди с тким воспитнием может выносить присутствие этого... этого...

Не обрщя н него внимния, я скзл Кейти: - Рд вс видеть, Кейти, очень рд.

Приятно было видеть, что он с удовольствием смотрел н мою новую одежду. Я знл, что мне идет темный костюм, тем не менее, любя одежд выглядел бы лучше, чем т, что я носил до сих пор.

- Вс не отличить от нстоящего джентльмен-южнин, - скзл Кейти. - Вы ели?

- У походного костр.

Тетя Фло, для которой голодный человек был нходкой и предлогом похозяйствовть н кухне, срзу принялсь з дело. Уоррен стоял в стороне с гневной миной. Любому другому человеку, в любом другом месте я бы почитл из Библии з то, кк рзговривл со мной, но я нходился в доме Кетти и был ее гостем... он, Уоррен, должен был жениться н ней.

- Вы подумли, - прервл нс Уоррен, - что случится, если появятся солдты?

Кейти повернулсь к нему. - Кллен Бейкер был желнным гостем, когд этот дом приндлежл моему дяде Уиллу, он нвсегд остнется желнным гостем. Мне жль, Том, что вм не нрвится мое отношение к Кллену, но если вы не возржете против присутствия мистер Бейкер, мы были бы рды, если бы вы остлись с нми.

Он побледнел, и н мгновение мне покзлось, что он уйдет, однко он плюхнулся н ближйший стул.

Кейти спросил меня о Форте Уорт, знчит, он слышл о Дде Бтлере.

- Не удивительно, - тихо скзл он, - он всегд бы жестоким и нехорошим мльчиком.

Уоррен изумленно посмотрел н нее.

- Мистер Уоррен, - объяснил Кейти, - приехл из Новой Англии* [* Новой Англии* [* - рйон н северо-востоке США, включющий штты Коннектикут, Мэн, Мссчусеттс, Нью Хэмпшир, Род Айленд и Вермонт] по-моему, он нходит нс в некоторой степени врврми.

- Только не вс! - торопливо ответил Уоррен. - Только не вс!

- Это все еще грниц освоенных территорий, - скзл я, - в свое время без оружия не ходили в церковь дже в Новой Англии.

- Это нельзя срнивть. Тм были индейцы.

- Дикри не только индейцы.

- Вряд ли есть основния для прллелей. - Тон Уоррен не был вежливым. - Отржть нпдения крснокожих не то же смое, что убивть белых людей посреди бел дня.

- Однжды Уилл Торн рсскзл мне о пуритнх, которые хотели поехть в Блтимору и сжечь людей только потому, что они любили музыку, тнцы и вечеринки. Для меня это звучит дикостью.

Уоррен встл. - Пожлуй, мне пор идти, - скзл он, - не думл, что у вс будут гости.

Когд он ушел, мы сидели молч, и я не знл, что скзть или с чего нчть рзговор. Если он должн был выйти з него змуж, это было ее личное дело, но Уоррен был ей не пр. И дело было не в том, что я ему не понрвился, в Уоррене угдывлось нечто порочное кк угдывется что-то плохой лошди, но что могло быть порочного в школьном учителе? Может быть, меня оттлкивло его чувство смоуверенности, доходящей до фнтичности, фнтики - опсные люди.

Но кто я ткой, чтобы укзывть ей? Кейти по-доброму отнеслсь ко мне, когд я был одинок. Я повернул голову, увидел, кк игрет плмя свечей н ее щекх и неожиднно подумл то, о чем еще не думл никогд: я люблю ее.

Откуд ткой прень, кк я, знет, что ткое любовь? Ничто в моей жизни не могло подскзть мне, но я ощущл то, что не ощущл ни к кому н свете, никогд.

- Вш пшениц выросл, - скзл вдруг Кейти, - пор собирть урожй.

- Я собирюсь уезжть из Техс, - произнес я.

- Н смом деле?

- Д.

- Когд, Кллен? Когд?

- Скоро... Н днях.

- Кллен, я... Вы не имеете предствления, кк я н это ндеялсь!

- Хотите от меня избвиться?

Он положил свою руку н мою. - Вы знете, что это не тк. Просто здесь у вс нет ни единого шнс, где-то еще вы сможете нчть жизнь зново, сможете стть человеком.

- Все, что у меня есть, нходится здесь, - упрямо скзл я. - Если я уеду, меня не ждет ничего хорошего.

- Вс ждет все, Кллен. Вы молодой, сильный и умный. Вы сможете получить все, что зхотите, если зхотите.

Глядя н нее, я подумл, что есть одно, чего я не получу, кк сильно ни желл бы.

Я встл, рзозлившись н себя, н то место, которое отвел мне в жизни судьб. Но он был прв, здесь для меня не было ничего, и чем рньше я уеду. тем лучше.

- Я должен идти.

- Подождите.

Кейти здел свечку, открыл дверь, и мы ступили в темноту. С болот дул легкий ветерок, принося зпх древней земли, мертвых листьев и рзлгющегося дерев. В нем был слдкий ромт цветов и прохлды тихой, зтененной воды, которую я скоро не увижу.

Внезпно вновь возник гнев, и я понял, что несмотря н то, з кого он собирется змуж, я должен скзть, то, что нкопилось.

- Кейти, - промолвил я, - вы...

Они выступили из темноты тк тихо, что я не успел ни подумть, ни срегировть. Их было двендцть человек с нцеленными винтовкми, в лунном свете были ясно видны поблескивющие дул. Единственной моей мыслью было: "Если я хоть шевельнусь, может пострдть Кейти"

- Не двигйся, Кллен. Н сей рз ты в нших рукх. - Я узнл голос Чэнс Торн.

Он вышел вперед и стоял в лунном свете - высокий, стройный и крсивый.

- Теперь, Кллен Бейкер, тебе не уйти от виселицы.

Кто-то подошел ко мне сзди и вытщил "кольты". Кейти оствлсь рядом со мной, он поднял голову и глядя мне в лицо прошептл: - Что, Кллен? Что вы хотели скзть мне?

- Дурцкую вещь, - скзл я. - Ничего особенного. Совсем ничего особенного.

Кк может человек, которого должны повесить, спршивть ткие вещи? А Чэнс Торн н этот рз не дст мне сбежть, и я не удивлюсь, если они повесят меня по дороге, не доезжя до Джефферсон.

- Иди в дом, Кейти, - скзл Чэнс. - Если что-нибудь случится, я не хочу, чтобы ты это видел.

- Я остнусь. - Из-з дом появился Берт. Он был вывшим рбом, который вернулся, не сумев нйти рботу. - Берт, оседлй, пожлйст мою лошдь.

- Я тебе не позволю, - сердито скзл Чэнс. - Ты можешь попсть под пули.

Кейти улыбнулсь ему. - Именно поэтому я еду. я хочу убедиться, что рестовнный в добром здрвии доберется до тбрьмы.

Чэнс зколеблся, не зня, кк остновить ее. Я знл, что он собирется повесить меня и понимл, что между веревкой мной стоит только Кейти.

Однко я мог подождть, послушть и может быть может, мне повезет. В то же время млейшее неверное движение обернется для меня злпом из винтовок.

- Все в порядке, - скзл я Кейти, - ничего не случится.

Джон Риз с издевкой зхохотвл. - Не будь тк уверен. Веревку я уже приготовил.

Здесь были люди, которые меня боялись, они ненвидели меня из-з своего стрх пердо мной, и Кейти могл окзться в опсноти, если они нпьются или стнут слишклм безрссудными. Тем не иенее, любя толп состоит из трусов и любой из них ндеется совершит любую подлость под влянием толпы, под кжущейся безопсностью толпы. Любой дурк в толпе не хочет, чтобы его выделяли.

Поэтому я рссмеялся, хотя совсем не чувствовл рдости, но я знл, что необходимо что-то зделть сейчс, инче потом будет поздно, сейчс, пок они были слишком уверены, чтобы мспытывть стрх.

- Ты приготовил веревку, Джоэл? А есть у тебя глз, чтобы видеть в темноте?

Вот сейчс я звлвдел их внимнием; если я доберусь до Бостон или Джефферсон живым, тогд мне повезет.

- Думете, я здесь один? Мои ребят в лесу, н крю темноты и нблюдют з вми. Если со мной что-то случится, я не дм з вшу жизнь и грош.

- Ты врешь! - зорл н меня Джон Риз. - Ты врешь, будь ты проклят! Но в его тоне звучл животный стрх.

Мы выехли, я был привязн к мулу, которого ншед Риз, споги прикручены к стременм. По обе стороны от меня ехли охрнникм, трое проверяли путь впереди, трое сзди, остльные рзъехлись по сторонм с ружьями низготовку.

Мои слов оствили свой след, они были испугвны до дрожи в коленкх. Один рз, когд в лесу хрустнул ветк, они дже подскочили, припоняв вмновки.

- Нет смылс дрьбся - скзл я им. - Когд моя друзья зхотят взять вс, то возьмут. сейчс вы живы только отому, что они видт, что вы меня не тронули. Если со мной чт-то случтся, все вы не доедете до говод.

- Зткнись - крикнул Риз. - Когд мы доберемся до город, с тобой поговорят по-другому.

К нем у нклонился кряжистый человек, ехвший спрв. - Я помогу тянуть веревку, н которой тебя будут вешть, Бейкер! Эт веревк будет стоит приличную сумму. Ее можно будет порезть н трех-четырехдюймовые куски и продвть кк ту, н которой повесили Кллен Бейкер! Н эту прибыль я смогу нпивться целый месяц!

В глубине темного лес зухл сов, и я понял, что пугл их не нпрсно, потому что кричл не сов, Билл Лонгли! Впереди зкричл еще одн, потом крики послышлись сзди, по боеим сторонм дороги.

Риз грубо вруглся, однко в его голосе явстсвенно слышлся стрх. Всдники столпились в кучу, словно боялись быть поймнными по-одному.

- Лучше отрустите меня по-хорошему, - скзл я. - Если вдруг я упду с мул, вм не уйти живыми.

У друзей не было возможности выручит меня, потому что по чисоенности противник превоходил их трое к одному, в стычке мог погибнуть и я. Мы ехли по дороге в город, сбившись в темную кучу, меня ждл тюрьм.

Чэнс подошел к двери тюрьмы. - Ну вот, терерь все, Кллен, потом мы переловим остльных.

- Никогд.

- Мы их подмнили, теперь остется только привести солдт из других городов и окружить их. Зтем мы сомкнем колцо вокруг город и кничтожим.

Когд я н это ничего не ответил, Чэнс добвил: - У нс есть информторы. Боб Ли умрет тот чс, кк появится дом, с ним и Лонгли.

- Вм повезло, что вы поймли меня - скзл я. - С нмим вм не совлдть.

Он зсмеялся. - Нм донесли, что ты был у Кейти, хотя донес не нш информтор.

Из окн был виден кр покрытого трвой пустыря, если смотреть сбоку, можно было зметить офис судьи Том Блейн: он был стрым другом Кейти.

Было жрко и тихо. В ночи ничего не двиглось, несколько горящих окошек освещли зтемненныую улицу, нверху шелестел листьями вяз мягкий ветерок. Время от времени кто-то проходил под окнми, и их шги гулко отдвлись по деревянному тротуру.

Приподнявшись, я схвтился з зкрыввшую окно клетку и потряс ее. Ни один человек, не считя немц в шхтх Колордо мог поднять вес, больше чем я. Взявшись обеими рукми з прутья решетки, я попытлся выдрть их; хоть они были укреплены в кмне, иногд кмень держит хх недостточно крепко.

Прутья держлись твердо. Я пострлся дернуть их посильнее, но ничего не вышло. Ну, я особо н это не ндеялся. Кмер был квдртн, футов десять н десять, и я пострля нйти в ней ккую-нибудь слбинку, через которую я мог выбртся. Дверь, ведущя в коридор, кзлсь смым слбым местом, но я не хотел испытывть ее н прочность, опсяь побеспокоить охрннков. Мне покзлось, что стльные прутья были вделны лишь в деревянную рму, и если это тк, я выну и прутья, и рму, и все остльное.

Кто-то доложил обо мне. Кто? Кейти? Невозможно. А если учитель, Уоррен? Но он тк переживл, если вруг в дом Кейти нгрянут солдты. У него просто не было причин.

У меня остлось одно оружие - дерринждер.

Когд у меня отобрли "кольты" и винтовку, они не взяли больше ничего, кроме охотничьего нож. Но в этих крях дерринджеры были прктически неизвестны, кроме того, они считлись дмским оружием. но в пулях 44-го нет ничего женственного.

Человек, принесший еду был одет в синий солдтский мундир. Он был высоким, сутулым и неуклюжим, с большим кдыком.

- Это ты Кллен Бейкер?

- Я Бейкер.

- Они собирбтся тебя повесить.

- Когд?

- Может звтр. Окуд я зню. - Охрнник здумчиво н меня посмотрел. - Ты жент?

- Нет, тк мне не повезло. После себя я оствлю две вещи: мул и урожй кукурузы.

Он несколько рз удивленно мигнул.

- Урожй кукурузы? Тк ведь говорят, что ты преступник.

- Это первый урожй, который я см посеял. Рньше я помогл отцу, но он умер, когд я уехл н Зпд. Хороший урожй, только жль, что не смогу им рспорядиться, кк зхочу.

- А кк нсчт мул?

- Верховой мул гнедой мсти и очень норовистый. Упрямый и злой, кк и все его собртья. но если его нпрвить в првильную сторону, он домчит без пищи и воды, не в пример людой другой лошди.

- В округе Пйк у меня был упряжк мулов.

у вход в тюрьму прозвучл голос: - Эй, Уэлси!

Ед, которую он принес был неплохя: говяжья вырезк с яйцми и кукурузой, кофе был крепчйшим и черным.

Я не увижу больше своего урожя - еще одн мечт, которой не суждено воплотиться в жизь, но я был уверен, убежден, что им не удстся меня повевить.Чем больше я поглядывл н эту дверь, тем больше он мне нрвилсь, тем болнн теплое чувство я ипытывл к лентяю-плотнику, который ее соорудил. Метллические прутья решетки не были укреплены в кменном полу, и смог бы вибить дверь из рмы тк, кк вы к примеру выбивете из той же рны кртину.

Уэсли принес гзету, он был недельной двности, но в ней писли и обо мне, нзывя "стрым лисом Серных болот", объявляли, что нчлось новое восстнеи и перескзывли множество приписывемых мне ужсов.

Стоя у окн, я зметил н улице Сет Реймс. Сет был жестким прнем и близким бругом Боб Ли. Хотя его хорошо знли во многих округх, нпрмер, в Луизине в Джефферсоне он почти не был известен.

Меня не нужно было предупреждть, зчем он здесь. Сет Реймс быд крутым прнем и ярым противником Восстновления. Про него говорили, что н его счету числится по крйней мере один убитый солдт. Если Сет был здесь, то только потому, что был другом моих друзей, неизвестный в Джефферсоне. Знчит, они думли обо мне. Однко мне хотнлось, чтобы все, кто мне были дороги, нходились родльше отсюд, потому что не хотел, чтобы из-з меня стрдли.

Пок я стоял и думл, чем знимется здесь Сет Реймс, снружи у кмеры послышлись шги, и я обернулся и увидел Джон Туэр. Он стоял, рзглядывя тесную комнтушку шериф, примыквшую к тюрьме. - Лейси этого и боялсь.

- Он предупреждл меня.

- Он хочет тебя вытщить отсюд. - Он говорил очень тихо. И все еще хочет купить твою землю.

- Именно з этим он и хочет меня вытщить?

Губы Джон Туэрс сжлись, в его лице не остлось и след того блгодушия, с кким он н меня смотрел. - Он не ткя, - скзл он прохлдно. - Он хочет, чтобы ты отсюд вшел, вот и все.

- Не будем спорить.

- У тебя есть идеи?

Приздумвшись, я вынужден был признться, что идей не было. Все, что я знл, - это должен был удрть, но стены были кменными и тостыми, круглосуточно стоял охрн. Дверня коробк был сделн из мощных и толстых деревянных брусьев и прочно крепилсь к кменному полу, дверь кмеры висел н этой коробке. Коробку можно было выбить, если иметь достточно времени и если поблизости никого не было. Я бы смог это сделть, но не хотел ствить лишь н одну крту.

В полдень меня пришл нвестить Кейти Торн. Он побледнел, лицо ее осунулось, глз стли больше. Было зметно, что он был испугн.

- Ну-к послушйте, - скзл я, - что вс беспокоит?

- И вы это спршивете? О, Кллен! Я этого боялсь, тк этого боялсь!

Я посмотрел н свои руки, лежщие н брусьях кмеры, зтем н нее. Может мне следовло промолчть, учитывя, что он выходит змуж и все ткое прочее, но я не скзочный герой и вообще скверный тип, тк что с моей точки зрения, ответ мог быть только один.

- Чэнс скзл, что кто-то нвел н меня солдт. И случилось это срзу после того, кк уехл Уоорен.

- Кллен, - воскликнул он. - Этому невозможно поверить! Это еще один бсурд!

- Кто же тогд?

Это зствило ее приздумться. Некоторое время он молчл, зтем произнесл: - Может быть, поможет судья Том?

- Вы имеешь в виду избежть повешения? - Увидя ее удивление, я добвил:- я все об этом зню.

Несколько минут мы стояли спокойно, зтем я тихим голосом скзл, чтобы он обязтельно связлсь с ребятми и передл им, чтобы они ни в коем случе не приближлись ни к Джефферсону, ни ко мне, потому что их используют в кчестве нживки. Мне передли, что меня повесят, но кк они это сделют? Конечно, проще простого вздернуть человек, и дело c концом. Если это случится без суд, нрод нчнет требовть, по ккому прву, и всем этим солдтм Восстновления смим придется отвечть н вопросы. А некоторые из них, я слыхл, были честными.

Тогд у меня появилсь идея, которыя мне не слишком понрвилсь: допустим, Сэм Брлоу совершит нлет н тбрьму. И кк только понял, в чем дело, я знл, кк хотел провернуть это Чэнс, при этом никого не могли обвинить в убийстве, кроме другой бндв преступников. Это именно то, что сделл бы Брлоу и придумл Чэнс.

- Лушче уезжй из город, Кейти. Возврщйся в Блекторн и оствйся тм. Прежде всем все это кончится, нм предстоить пережить достточно неприятностей, но если ты сумеешь остновит ребят, я буду тебе очень блгодрен.

Потом мы рзговоривли, кк обычные люди - обо всем и не о чем, но я говорил, потому что не хотел, чтобы он уходил, и я понял, что желния уходить у нее тоже не было.

Что бы ни должно произойти, должго случиться в городе, и я чувствовл ндвигющиеся проблемы, кк громоздящиеся тучи перед грозой.

- Кллен, я боюсь.

И он боялсь. Нверное впервые с тех пор, кк я был ребенком, кто-то з меня беспокоился. У меня не было никкого желния вмсеть рди удовольствия Чэнс Торн и остльных, однко выход я для себя не видел.

Конечно, у меня еще оствлся дерринджер. С одной стороны он был бесполезен: в нем было дв зряд, с ним можно было идти против безоружного, но если из него придется стрелять нверняк и с двумя пулями... это будет для них приглшением всдить в меня столько пуль, сколько они успеют.

- Лучше вм поехть домой, Кейти. Кжется, скоро здесь нчнут стрелять, и вс может здеть шльной пулей.

- Я боюсь з вс.

Я усмехнулся, хотя никогд в жизни не чувствовл меньшего желния усмехться. - Збудьте. Нет смысл, чтобы мы об волновлиь.

Повернувшись, он хотел что-то скзть, но зтем осклсь и поспешил прочь, я стоял, глядя ей вслед и понимя, что бы он ни думл, я людил ее, и любил двно. Я не тот человек, чтобы уступить своего, более того, я встречусь лицом к лицу с любым, кто зявит, что хочет получить мое, однко в случе с ней было совчем другое, нстолько безндежное, что я дже не хотел признвться себе, что люблю ее.

Когд он ушд, во мне что-то взорвлось, может быть, это был гнев, ничего не зню нсчет человеческих эмоций - их слишком много, их нелегко рссвить по полочкм. Тем не менее, что-то случилось, мне вруг зхотелось вырвться отсюд. Не могу скзть, что я сошел с ум или у меня поехл крыш. Я не тот прень, чтобы проявлять эмоции, но снружи я был спокоен, кк лед, и я нчл думть. Посдите человек или животного в зпднб и он тут же стнет прикидывть, кк из ее выбрться. Здесь должен быть выход, и его ндо определить с бсолюной точностью, потому что мне не хотелось ни быть повешенным, ни погибнуть в достойной восхищения попытки борьтбы з жизь. Для меня все рвно быть повешенным или зстреленным. Тепеь же, когд я решил, что для меня открыты широкие просторы Зпд, мне тем более не имело смысл нхожиться здесь.

Я снов принялся обмеривть шгми пол. Снов попытлся оттянуть решетеи н окнх - ничего. Потом подошел к двери, взлся з ее железные прутья, уперся ногми в пол и потянул, желя не освободиться, просто проверить их крепость. Ничто не пошевелилось, однко у меня появилось впечтление, что с ней можно совлдть.

Пол был сделн из целых блоков кмня, хорошо подогннных между собой. Стены тоже были толстыми и крепкими. Мленький шнс предствлял дверь, но в тком случе мне придется выбирться через контору шериф, охрнние тм дремть не будет. Однко сегодня я попробую, можете поверить, попробую.

Я подошел к койке и лег. Было почти дв чс пополудни. Было жрко.

Вошел Уэсли со свежим ведром воды. Он поствил его в проходе и дл мне квош с ручкой, достточно длинной, чтобы им можно черпть из-з решетки. Пей н здоровье. В ткую погоду человек пересыхет.

Может я немножко здремл, но нендолго, потому что кк только открыл глз, увидел Чэнс Торн. - Тртишь дргоценную жизнь н сон? - скзл он. - если бы у меня было всего несколько чсов жизни, я бы ею нслждлся.

Я встл с грязной койки и неторопливо потянулся, все всоим видеи покзывя, кк мне здесь нскучило. Н смом деле мне хотелось добрться до его горл и выдвить по кпельке его погпную жизнь.- Не смущйся. Я еще доживу, чтобы сплюнуть н твою могилу.

Ему это не понрвилось. Чэнс ндеялся зстть меня униеженным, умоляющим, неожиднно я повуствовл себя просто отлично. Может от того, что человек до смой последней минуты не верит, что может умереть. До смого последнего мгновения он нддется, что случится чудо. Ну, в моем случе чуду уже пор бы и произойти.

- И не думй, что можешь отсюд вырвться, - скзл Чэнс. - Боб Ли тебе не поможет. Никто не поможет. Боб Ли см слищком знят поискми убежищ. Этот город нводнен солдтми, остльные прочесывют болот тк, кк никогд еще не прочесывли. Пикоки нблюдют з домом Ли, ты знешь, кк все Пикоки ненвидят Ли вобще, Боб в чстности. Если он не умрет в течение нескольких чсов, то нверняк погибнет через несколько дней.

В нстоящий момент я думл о сегодняшнем вечере и кк пережить его. Окзлось, что не потребовлось никких деликтных слов, чтобывсе встло н свои мест.

- Тебе не пройдет дром убийство без суд, - скзл я, - это дело срзу же приедут рсследовть.

Он рссмеялся и не мог не похвстться. - Если тебя повесит другой преступник, - скзл он. - Допустим, солдты услышт, что Боб Ли где-то серывется, и все бросятся туд. Кто знет, что может произойти в городе, ведь ты нжил себе много вргов, тких кк Сэм Брлоу.

Я все-тки догдлся, кк он будет действовть. Плохо только то, что у них может получиться.

То, что случилось потом, рсскзл мне Кейти, чсть добвил Джейн Уотсон - т девушк, которую я спс из лгеря Сэм Брлоу, ту, которую хотели выпороть.

Если только кто и думл првильно о Джей Уотсон, то не я. По првде говоря, у меня вообще вылетело из головы ее имя. Я с ней однжды постречлсяи больше не ндеялся увидеть, но окзлось, что он меян не збыл. Я люблю людей, но никогд не ожидю он них много. Мы все подвержены человеческим слбостям, некоторые вообще збывют о тех одолжениях, которые им когд-то сдели, вообще-то, они нмного лучше помнят те одолжения, которые слелли вм. Тогд я этого не знл, но Джейн приехл в Джефферсон, нстроення весьм решительно что-нибудь для меня сделть.

Похоже, Томс Уоррен, учитель, встретился с Кейти в мгзине. Джейн Уотсон, которя в то время никого из них не знл, услышл последующий рзговор.

Кейти осмтривл ткни, когд к ней подошел Уоррен. - Вы слышли последние новости?

- Новсти?

- Арестовли Кллен Бейкер. Они хтят его повесить.

- По-моему, его снчл должны судить. Судя по рсскзу Джейн, Кейти не хотелось рспрострняться н эту тему.

- Ходят слухи, что его вытщт из тбрьмы м немедленно повесят.

- Судя по всему, он вм не нрвится, не тк ли?

- Он обыкновенный преступник, убийц. Кк он мне может нрвится?

- А вм известно, что он нрвится мне?

При этом змечнии Уоррен пожл плечми. - Вы считете, что он должен вм новиться, потому что он из здешних мест, м вш дядя Уилл любил его. Он принесет вм ничего, кроме проблем, он уничтожит вшу репутцию.

- Моя репутция - это мое дело.

- Не исключено, - скзл Уоррен чопорно, - что в один прекрсный день это может быть делом вшего муж. Вот почему я тк беспокоюсь.

Судя по словм Джежн, Кейти выглядел испугнной и просто скзл: Вм не причины беспокоиться, Том. Вы мне нрвитесь, однко идея того, что вы собиретесь з меня змуж, если я вс првильно понял, совершенно неприемлем.

- Почему? Почему же тк?

Кейти отодвинулсь от него и с полным сомооблднием скзл: - Мистер Уоррен, мне кжется, вы принимете знки внимния, которые я вм окзывл з интерес, который никогд не существовл. Что же ксется Кллен, что бы о онм не говорилось, я зню, что он хороший человек. Тогд Уоорен вышел, или тк передл Джейн.Он был тк взволновн, что кзлся не в себе. Тем не менее, он скзл Кейти: - Он не будет тким крсвчиком н конце веревки! И поэтому я...

- И поэтому вы...что?

Резко обеорнувшись, он оношел от нее, но от двери посмотрел нзд: Когд вы избвитесь от него, вы будете чувствовть себя по-другому, скзд он, - и тогд я вернусь.

В тот момент, когд Уоррен вышел, вошл Лейси Пертейн, он подошл к Кейти. - Мисс Торн, нм нужн вш помощь.

Именно тогд к ним подошл Джйн Уотсон и рсскзл, зчем прехл в Джефферсрн. Он знл их отношение ко мне и прямо выложил, чего добивется.

Был еще одн вещь, которую скзл Чэнс и которя зстрял у меня в уме. Прежде чем уйти, он скзл, что он, Джоэл Рзз и некоторые другие вернутся пред тем, кк меня повесят. Чэнс скзл, что они хотели бы провести несколько чсов со мной в кмере для собственного удовольствия. Он обещл, что после этого мне будет легко умирть.

Нд этим стоит порзмышлять.

Глв 6

Кейти многое рсскзл мне о Уоррене, чсть я узнл о нем см. Он родился в помещичьем доме, который содержли две престрелые незмужние тетушки, но что случилось с его родителями, я тк и не узнл. И вот эти две струшки, кк он говорил Кейти, нствляли его учиться прилежно, держться подльше от дурных мльчиков и от дурных привычек жизни ншего грешного мир.

Человек, воспитнный тким обрзом, может вырсти, но не рзвивться, и по-моему, мир, в котором он жил в двдцть семь, ничем, по его инению, не стнет отличться от мир, где от будет жить в семьдесят. Мне он кзлся человеком, довольно уверенным в своей првоте, обычно этот тип людей рзрывют внутренние противоречия и смомнения. Однко учитывя воспитние своих тетушек, он должен быть тем еще прнем!

Вероятно, кк и множество других, он считл, что Техс, рзорвнный войной, был легкой добычей. Было убито много молодых людей, и должно остться много молодых состоятельных девушек. Я см слышл подобные рзговоры и не исключю, что Том лелеял подобные ндежды в отношении Кейти Торн.

Сейчс он , нверное, горел бешенствосом, но не к Кейти, ко мне.

Стоя у окн, я увидел, кк из игзин вшли Кейти, Лейси Петрейни и Джейн Уотсон. Нл этим стоило здумться, и я ндеялся, что нд этим здумлся только я. Но Господь решил инче. Под деревом н улице стоял Томс Уоррен и смотрел н них.

Зчем? Что-то здесь не сходилось, если вы понимете, что я имею в виду. Три женщины могут встретиться и поговорить, но Лейси не считлсь в нших крях леди, Кейти Торн был в ншем углу Техс ристокрткой из ристокрткой. И в других крях он тоже будет считться ристокрткой.

Джейн Уотсон? Он произшл с мленькой фермы южнее отсюд. Вряд ли существовл причин, чтобы он вообще окзлсь в городе, тем более в компнии с Люси Ппетрейн и Кейти Торн, меньше всего причин быть для нее знкосой с Кейти или Люси. Вероятно, Уоррен думл то же, что и я единственное связующее звено между этими женщигми был я, Кллен Бейкер.

В душной кмере быд жрко с тем горячим покрывлом, которое солце нкрыло город. Иногл я сышл, кк по городу проезжл повозк, ее звон упряжи, когд ее подгоняли кнутом, или рзговоры прозодяших по улице, которых всегд хвьло.

Иногд охрн тихо зтихл, люди выходили н улицу и просто тихо треплись н широких сткпенях.

Иъ конторы не доносилось ни звук, знчит, охрнник, должно быть сидел н ступенькх, выходящих н улицу.

Кроме меня в тюрьме никого не было, хотя тм было три свободных кмеры. Если бы мне удлось выбить дверь, мне пришлось бы пройти через мленькое помещение, вырубить одного или двух охрнников, зтем выйти н улицу, где большинство гуляющих было бы ркшительно нстроены против меня, вторя половин соблюдл бы полный или чстичный нейтрлитет. Тем не менее, дерринджео послужил бы мленьким утешением от этой толпы.

После этого мне придется положиться н свои руки, чтобы выбрться из город и в болот. Шнсы были тысяч к одному, что я этого не сделю.

Если я только не ошиблся, в городе рзрзится д. Зня прней, кк я, мне не приходилось сомневться, что они пойдут н все, лишь бы освободить меня; полковнику Белсеру и Чэнсу Торну сей фкт тоже был известен. Скорее свего, они оствят дыру в обороне, потом, когд все прорвутся, уничтожт их, об этом догдывтьсч было не нло.

Если мой рссчет окжется првильным, и поскольку Чэнс Торн тк и скзл, где-то н юге нс ждл Сэм Брун со своей толпой, которя литнчевл бы нс.

И если мои догдки были првильными, Чэнс Торн скзл бы, что они были првильными, где-то к югу нходился Сэм Брлоу со своей шйкой.

И вот посреди город три женщины содинились, чтобы нвлечь н себя мссу неприятностей и чтобы помочь мне. Что бы потом ни случилось, это покзло мне, кк много было у меня друзей, у меня, человек с плохой репутцией.

Только я не осмеливлся принимть их помощь. Кким-то обрзом мне нужно было бежть до того, кк они нчнут помогть, до того, кк впутются в это дело.

Для того, чтобы иметь друзей, человек должен быть дружелюбным, чтобы люди думли о тебе тк, кк о них думешь ты. Мне не хотелось, чтобы з меня погиб хоть один человек, появленеи Сет Реймс в Джефферсоне говорило, что что-то готовится, и что бы ни зтеял Лейси Петрейн, вместе с ней будет Джон Туэр.

Приближлся вечер. Если все пойдет тк, кк я рссчитывл, Сэм Брлоу появится после полуночи, около полуночи я мог ожидть гостей - Чэнс Торн и остльных.

Это ознчло, что я должен действовть и чем рньше, тем лучше, чтобы уберечь своих друзей.

В этот момент появилсь Джейн Уотсон. Ее привел покрсневший до ушей Уэлси, судя по всему, он ему очень понрвилсь.

Когд он ушел, он приблизилсь к брусьям двери. - В десять, - быстро и тихо произнесл он, - Вс будет ждть Джон Туэрс с двумя лошдьми, мы будем в повозке. Когд вы стнете убегть мы перекроем дорогу н случй, если будет погоня.

Это было глупо, я ей тк и скзл. Одновременно я понимл, что это плн нстолько глуп и нстольео прост, что может срботть.Помощь мне Джон Туэр сделет его преступником, я не видел причины, по которой он должен это для меня делть. Я выложил свои сомнения Джейн.

- Это не рди вс, хотя вы ему нрвитесь. Он любит Лейси Петрейн.

Он рсскзд еще кое-что. Окзывется Джон Туэрс подошел к Лейси и зявил, что именно он зстрелил ее муж Теренс О'Доннелл.

Зня Лейси, я мог понять, что произошло дльше. Он был потрясющя женщин, можете мне поверить.

- Терри, - скзл он, - был всегд слишом хорошего мнения о своем влдении пистолетом.

- Мне жль.

- Д, ему тоже было бы жль, если бы он убил вс. Мистер Туэр, позвольте мне вс зверить: Теренс убил бы вс, если бы смог.Оружие было для него не игрушкой.

- Это все? То есть я хочу скзть, моя рбот у вс зкончен?

- Это было тк двно, мистер Туэр, и дже в другом мире. Мы об с тех пор изменились. Тогд я верил, что очень любил Теренс, но любовь эт окзлсь сном, сны, кк првило, зкнчивются.

Однко, скзл Джейн, чувство у них остлось, чувство, переросшее в любовь, об понимли, что оно должно чем-то кончиться. Знчит, сейчс он помогл мне из-з нее.

Где-то в глубине души я ндеялся, что нрвлюсь ей, что он считет меня прекрным типом мужчины, кк см однжды скзл. Это покзывет, кк может ошибться мужчин в отношении женщины. Однко через некоторое время я успокоился.

Я по природе бродяг, и когд выберусь из этого, с удовольствием побродяжничю опять - все рно куд.

Удивильно, кк близость к петле н конце веревки зствляет по-новому оценивть жизнь. Просто быть живым для меня сейчс был предел мечтний. Когд нчл думть, ккие глупые штуки вытворял, когд был желторотым юнцом, то просто ипуглся. И, глвное, это не принесло мне ничего хорошего, и окзлся я в этом смом доме с толстыми кменными стенми, и время мое кончлось.

- Лдно, - скзл я Джейн, - это дурцкя идея, но он может срботть. Мой вм совет: рздобудьте мне хорошего коня, положите в седельную кобуру револьвер и оствьте его в деревьях з конюшней Уэбстер.

Он ушл, Уэсли принес вдро свежей воды. Уэсли меня беспокоил. Этот высокий прень не причинил никому зл, и мне хотелось бы, чтобы он окзлся здесь, когд нчнется стрельб.

Две вещи мне хотелось болше всего: Во-первых, выбрться отсюд и во-вторых, уложить Сэм Брлоу в ту могилу, что мы для него вкопли, если сверху нвлю Чэнс Торн, то буду смым счстливым человеком.

Беолсер? О тких, кк он не стоило беспокоиться. Кк только я стну свободен, он умрет от стрх, предствляя, что я с ним сделю.

Стоя у окн, глядя н улицу, я видел, кк крсное солнце медленно опксклось з стрый мбр Тилден, слышл, кк жлобно скрипел, когд кто-то кчл воду, чтобы поствить кофе или просто помыть руки перед ужином.

Я чувствовл зпх готовящейся кпусты, слышл хлопнье дверей, когл кто-то входил или выходил, Стоя у окн, я слышл, кк нчинли доить коров в жестяные ведр. В Джефферсоне нступло время ужин в ночь, когд они собирлись повесить Кллен Бейкер.

Меня. Я был Клленом Бейкером и знл, что меня сегодня повесят. И если добрые горожне были првы, я не прв, то это последнее солнце, которое я увижу з свою оствшуюся мне жизнь. Похоже н рев осл, или крик совы... совы? Для совы было рновто.

Сов кричит по-рзному. Нд криком той совы следует подумть. Скоро он снов прокричл. Время поджимло. Скоро нстнет время повешения, и если я не хочу стть ключевой фигурой н этом предствлении, мне ндо уносить ноги.

Улицы постепенно пустели, потому что нрод уходил ужинть. Лдно, вот этого мне и нужно. Нет смысл дожидться до десяти, чтобы тогд пролилсь невиння кровь. Теперь, когд все были зняты ужином и когд почти стемнело, нчлось мое время. Мне не хотелось причинять вред Уэлси, но мне ткже не хотелось быть повешенным. Я подошел к двери в кмеру и схвтился з стльные прутья. Кк я уже говорил, человек я сильный, однко после первого рывк ничего не случилось.

Ничего.

Вообще ничего. Я покрепче ухвтился з прутья, нпрягся и рвнул со всей мочи. Ничего.

Этот плотник, которого я нзвл ленивым, окзлся не тк уж прост. Ему и не ндо было зкрплять брусья в полу, они тк плотно были рсположены в коробке, что для того, чтобы вырвть их с основнием, нужно было сломть толстые, кменные стены.

Тогд я испуглся. Все время я был уверен, что смогу выдернуть дверную рму - и все впустую.

Н лбу появился пот. Веревк, кзлось, приближлсь с угрожющейся быстротой. Пот покрыл ужке все тело, во рту жутко пересохло. Н меня в тот момент можно было поствить погнутый цент и остться в выигрыше.

Поэтому я попробовл снов. Иногд можно стть чертовки упрямым - в ткие вот времен. Я рсствил ноги, уперся ими в кменный пол и рвнул тк, что вырвл бы дерево вместе с корнем. Ничего.

Зтем взглянул н потолок. Не зню, почему. Нверное, вымотлся от всех этих попыток, поднял руку, чтобы вытереть пот со лб и взглянул нверх - и продолжл смотреть.

Потолок кмеры предствлял из себя доски, прибитые к брусьям, он был высокий - подпрыгнув, я не смог достть его кончикми пльцев.

Прибитые к брусьям... сколькими гвоздями? А что нходилось нд потолком? Поктя крыш? Человек думет о многом, я, нверное, передумл обо всем, что ксется побег. Неожиднно выглянув в окно, я увидел, что солце село, остлост лишь несколько желтых и крсных полос н сером небе.

Время н исходе.

Окно... Оно должно быть глубоким, потому что стены толстые.

Подняв руки, я взялся з решетки и подтянулся. Поствил колено н подоконник, зтем ногу и, болнсируя, чтобы не упсть обртно в кмеру, выпрямился.

Когд я стоял н полу, подоконние нходился чуть ниже уровня глз, теперь же, стоя н подоконнике, я вынужден был согнуть колени и постоянно уперться спиной в доскт потолк, инче попростк упл бы в кмеру.

Однко моя спин упирлсь в эти доски, колени бвли согнуты. Все было з то, что тот плотник, который сделл ткую крепкую дверь, пострлся и здесь, но поживем - увидим. Взявшись рукми з верхнюю чсть окн, я нчл рспрямлять ноги.

Нпрягясь тк, что жилы торчли у меня из спинв, кк у бык, плч, я рсмпрямил колени, чтобы нпрячь доски н этом учстке. Чтобы держть рвновесие я должен был дежьтся рукми з решетки окн, и если бы я остбил хвтку, я бы упл н пол кмеры н руки.

Но моя спин уперлсь доски потолк, колени согнуты. Держсь рукми з решетки окн, я нчл рзгибть ноги, но не тут-то было. Я не мог нжть достточно сильно. Повернувшись и присев н кменном подоконнике, держсь одной рукой з решетку, другой я нчл пробовть силу крепления досок. И н второй рз ншел слбинку. Еще рз повернувшись. держсь одной рукой з решетку, я плесом нчл пробовть крепость соединения доски. Почти тотчс зскрежетл гвоздь, но не слишком громко. Подождв минуту и прислушивясь, я попробовл снов, и доск отошл еще немного. Н третий рз все гвозди выдернулись. Одной рукой я отодвинул доску в сторону, немного подождл, зтем, уцепившись з крй соседней доски, сользнул в проем.

Н чердке было совершенно темно, но я пльцми рук я чувствовл черепицы. Пройдя по всей длине здния, я проверял неплотно прикрепленные, и нконец в конце обнружил, что искл. Быстро отвернув одну, я взялся з соседнюю, т с оглужительным треском сломлсь, и я сел перевести дыхние и переждть. Внизу я услышл шги, которые подошли к концу здния, н мгновение остновились и нпрвились обртно.

В любой момент кто-то может решить проверить мою кмеру, знчит, ндо поторпливться. Протиснувшись сквозь дыру, хотя он был достточно тесной, я выбрлся н крышу, съехл к крю и спрыгнул н землю.Через мгновение я быстро шгл к конбшне Уэбстер.

Мне предстояло пройти примерно кр свободного прострнств и чсть улицы. Стрясь идти свободно и непринужденно, чтобы не привлекть внимния, я перешел улицу по дигонли. Позди из дом вышел ккой-то мужчин, и я понял, что он смотрит мне вслед, но я просто продолжл идти, однко по спине у меня поползли муршки, в эту секунду я не дл бы з свою жизнь и ломного грош.

Повернув з угол, я очутился во дворе Уэбстер и нпрвился в сторону конюшни. Уэбстер сочувствовл северянм и был близким другом Торн и Белсер, поэтому, если бы он меня увидел, помощи от него ожидть не приходилось. И вообще ожидть приходилось только неприятностей.

Смое плохое было в том, что, подчинившись обстоятельствм, я действовл рньше уговоренного времени, и лошдь для меня могли еще не приготовить.

Я быстро спустился по короткому склону к деревьям и пошел по тропинке, где ожидл нйти коня.

Его тм не было.

Повернувшись, я нпрвился обртно, петляя, всмтривясь в темноту под деревьями. Рощ был небольшой, и я должен был его обнружить.

А зтем я его увидел.

Он не был привязн, конь шел ко мне с поствленными ушми и волочщимися поводьями. В тот же смый момент я услышл с улицы вопль, крик, громко ругющиеся и спорящие голос. Они обнружили мой побег.

Времени не оствлось. Я нпрвился к коню и тут внезпно зшуршли кусты, зпылл фкел, з ним другой.

Первым я увидел Чэнс Торн, он ухмылялся. Вторым был Джоэл Риз, но всего их было человек шесть-восемь и все вооружены.

Поймн!

Риз опустил винтовку и рзмотл с пояс обрывок цепи.

Еще один взвешивл в руке тяжелый пояс с большой медной пржкой, у остльных были дубинки. Они оствили оружие и двинулись ко мне.

- У меня есть веревк, - скзл Риз, - и когд мы с тобой покончим, ты будешь рд тк быстро рсстться с жизнью. После ткого будет приятно повисеть!

Они окружили меня, думя, что я безоружен, но только это было совсем не тк. Я зсунул большие пльцы з пояс и глядя н них скзл: - Вы все рссчитли, не тк ли? Но первый, кто подойдет ко мне, умрет.

В мерцющем свете фкелов, не ожидя от меня ничего, они не зметили легкого движения, которым я вынул дерринджер в руку.

Две пули, зтем они примутся з меня. Мне нужен был Чэнс Торн и Джоэл Риз.

- К счстью, мы поймли ту девчонку, которя вел тебе коня, - скзд Риз. - Девушк с конем в тком месте и в ткое время вроде бы был кк подозрительной. Тк оно и окзлось.

Пляшущее плмя фкел тнцевло н листьях тополей, и под прикрытием рзговор они приближлись ко мне. Дерринджер был у меня в лдони, готовый к выстрелу.

Н еоне, стоявшем срзу з кругом мужчин, было приторочено оружие. Тм был винтовк, по крйней мере один пистолет, полные седельные сумки и свертки одеял з седлом. Я мог бы попытться убить пру человеки прорвться к коню. Они оствили винтовки поблизости, однко н троих был оружейный пояс. Это н трое больше, чем я мог рссчитывть.

- Лдно, - скзл Чэнс, - взяли его!

Риз овел нзд руку с цепью, и они побежли н меня, и я выстрелил. Во второй рз я промхнулся по Ризу, но попл в человек с ремнем с медной пряжкой. Он звизжл, и его крик вкупе с грохотом оружия, остновил их.

- Берегитесь! - звизжл Риз. - Он вооружен!

Кто-то схвтился з револьвер, и я снов выстрелил и попл ему прямо в живот, и в тот же момент откуд-то позди меня рздлся дикий техсский вопль: - Держись! Эй, тм, держись!

З воплем последовл еще один выстрел, который сшиб н землю человек, который свлился н землю, кк кукл. Я узнл этот вопль. Он приндлежл Сэму Реймсу.

Из-з их рядов зговорил еще один голос, спокойный, уверенный голос. Это был Джон Туэр: - Верно, прни, стойте спокойно и с вми ничего не случится!

Повернувшись, я подошел к коню, збрлся в седло и положил руку н револьвер. - Если вы причинили вред этой девушке, я похороню всех вс в болотх!

Кто-то скзл: - Он зперт в доме у Риз.

- Уже нет, - ответил Туэр.- Я ее выпустил, но если ее еще рз обидят, я кое-что добвлю к угрозм Бейкер.

Они стояли, не двигясь. Рздлось дв голос, но людей могло быть больше. Они не были уверены, сколько прячется тм, в ночи, только я внезпно понял, что у меня теперь опять есть будущее... если мы сможем отсюд выбрться.

Я подвел коня к тому месту, где стоял Сет Реймс и увидел его плотный, плечистый силуэт.

- Стоять смирно! - повторил он, зтем рзвернул коня. Н мягкой земле это прозвучло почти беззвучно, и он ехл со мной почти к дороге, где остновился и повернулся: - Нм лучше ехть, Кллен. Джон Туэр уже уехл.

Мы посккли.

Н ходу я проверил винтовку и револьвер, они окзлись зряженными. Около Корнерс Сет нтянул поводья. - Мне ндо успеть добрться до ребят, скзл он, - ты и см знешь путь к болотм.

Дороги были широкими и пустыми, я знл их хорошо. К счстью, никого не встретил. Однжды я проехл дом, где горел поздний огонек, возле другого злял собк, однко я ехл в ночь, и сырой прохлдный воздух лбдувл мне лицо, я чувствовл зпх болот. После полуночи я пересек грницу штт Луизин, нпрвляясь к одному месту в Джеймс Бйу.

Может они ожидли, что я вообще уберусь из этих мест, но я не собирлся покидть их, пок не убежусь, что все мои приятели живы и здоровы. С тем местом, куд я сейчс нпрвлялся, меня вряд ли смогли связять, никто не знл, что я чсто туд ездил - дже мои друзья.

Обогнув дилиженсную стнцию Кддо, я проехл мимо соляных копей, и когд небо стло темнеть, окзлся у мленькой темной хижины, стоящей н другой стороне болот. Злял собк, из дом вышел мужчин и долго глядел в мою сторону.

- Это Кллен, Мйк. У меня неприятности.

- Зходи.

Кддо Мйк был низким, плотносбитым человеком мощного сложения. В этих местх земля поднимлсь и было суше, чем в остльных рйонх. Внезпно я понял, что это был один из стрнных кургнов, построенных здесь здолго до пришествия сюд первых индейцев.

Мйк взял моего коня и неожиднно скрылся из вид. Следуя з ним, я увидел, что он привязывет коня в полуподземной конбшне, скрытой среди деревьев и выкопной в крю кургн. Стены конюшни были из древнего, потемневшего со временем кмня. Тм стояли еще четыре лошди. Здсь было прохлдно и очень приятно. Кддо Мйк брезентовый открыл люк н поверхности склон, и срзу стло светлее.

- Белые люди искли здесь золото, - лбъяснил Мйк, - эьл бло двным-двно, еще во времен моего прдед. У Дренвних не было золот, здесь лежт только их кости.

Лицо Кддо Мйко было коричневым, изрезнном морщинми. Мне кзлось, будто я згл его всю жизнь. В свой первый месяц в Техсе н крю болот мы ншли штющегося от лихордки, ничего не сообржющегося Кддо Мйк. Мы взяли его домой, нкормили его хинином, и он выжил, чтобы стть ншим добрым другом.

Однжды ночью он лежл в постели, н утро ушел. Однко через несколько дней висящий н крыльце окорок, н другой день - две великолерные дикие индейки. Именно Мйк выучил меня всему, что я знл о болотх, где он прожил всю свою жизнь. Нверное, ему сейчс было лет шестьдесят, но он был очень сильным, мог несколько дней подряд идти пешком или путешествовть н лошди.

Мйк зврил кофе пополм с цикорием, сдобрил его порцией пом, зтем принес кукрузный хлеб, черные бобы и оленину.

В его удленном уголке у Мйк имелось кукурузное поле и приличных рзмеров огород. Он редко выезжл в город и ни в один дв рз подряд. Белых он не увжл, игнорировл их вопросы и не вступл в котнкт, инче кк по деловм сообржениеям.

З едой я рсскзл Мйку, что произошло, и зкончил словми: - Мйк, мне ндо узнть, что случилось с остльными и передть зписку Кейти Торн.

Когд Мйк уехл, я вытянулся н постели вместе с "коьтми" и, полгясь н собку, которя рзбудил бы меня в случе появления незнкомцев, зснул.

После полудня я вдруг проснулся, и кк всегд просырсь, тихо и неподвижно лежл. Не слышлось ни звук, поэтому, спустив ноги н пол, я прошел в окну и долго всмтривлся в сумеречный мир.

Выйдя во двор, я выплеснул в корыто ведро воды и с нслжением сполоснулся. Вод был холодной и приятной. Еще четыре ведр, и яснов почувствовл себя человеком.Первым делом я проверил оружие. В седельной кобуре был револьвер, и Мйк одолжтл мне свой. Винтовк был моим собственным "спернсером", хотя кк ее рздыл Джейн Уотсон - понятия не имею, если только ей не помог Джн Туэр.

День стоял тихий и сонечный. По небу плыли несколько рзроненных облков.

Нйдя у Мйк корм, я покормил внчле кур, потом лошдей. Где-то в болотх зкричл ггр.Вернувшись в хижину, я отрезл ломоть ветчины, пожрил ее с яйцми и приготовил кофе.

К тому времени, кк я зкончил ужинть, солце уже село, и я не знл, куд себя девть. Мйк вряд ли вернется тк рно, поэтому я обыскл хибру, ндеясь нйти ккое-нибудь чтиво. Должен признться, что не ткой уж из меня читтель: рзбирю потихоньку по слогм все, что нписно, но с трудом.

У Кддо Мйк, которого я и не думл считть читтелем, был куч стрых журнлов и книг, большинство - стршно стрые. Я ншел тм вгустовский номер "Атлнт Монсли" з 1866 год, и нчл читть очерк, который нзывлся "Один гол в Монтне".

З чтение этой тстьи я здремл и проснулся испугнным...Ине нельзя было зсыпть вообще и ндолго в чстности, д еще с горящей лмпой.Выключив огонь, я постоял в дверях, пок глз привыкнут к темноте, зтем вышлел н улицу. Ко мне подошл собк, я тихо зговорил с ней и почувствовл похлопывние хвост по лодыжке. После этого спустился с крыльц.

Ночь был слишком спокойн, я н несколько шгов отошел от хожины, зтем опять повернулся посмотреть н нее. Человек может стоять от дом в шестидесяти ярдх и дже не догдывться, что тм что-то есть.

В том месте, где жил Кддо Мйк, рукв болот выписывл змысловтую петлю, хрктерную для всего течения Серной реки. Рукв делл петлю, потом в своем течении возврщлся к тому же месту - что-то вроде глубокой излучины - в этом месте плвняк и гицинты почти перегородили течение, в этом месте рукв был смым мелким. Дорог в одну сторону шл по одной стороне злив, в другую - по другой. Нервничя, кк щення сук, я перешел рукв и нпрвился к дороге по другой. Я не прошел и тридцти футов, кк услышл всдников.

Остновившись, кк вкопнный, я услышл, кк один голос что-то проворчл, зтем второй прикзл ему змолчть. Этот ворчщий голос приндлежл рненому, которого выхживл Кейти, знчит, это шйк Брлоу!

Нпрягя слух, я зтем услышл, что кто-то обрщется к другому по имени Сэм... стло быть, это см Брлоу.

Они остновились н дороге, перекрывя мне отход к хижине Кддо Мйк. Знли ли они о нем и о его хибре? Неужели они поймли Мйк и теперь ищут меня?

Нет! Мйк умрет прежде чем скжет хоть слово, между нми не было никокй общеизвестной связи. Тем не менее я осторожно двинулся по горловине в сторону противоположного берег. Когд я был в пятндцти ярдх от внутреннего берег рукв и сообржл, кк бы незметно перейти пятндцть ярдов глубокой и открытой воды, я услышл еще одну группу всдников.

Я присел н корточки и стл ждть.

Эт групп вел своих коней шгом и, судя по звону скипу снряжения, могл быть только чстью солдт.

Рсстояние по прямой от рукв до рукв достигло едв сотни ярдов, но оно соствлял с полмили, если следовть по дороге. Неожиднно меня осенил идея.

Выкрикнув тихим, ясным, но достточно громким голосом, чтобы услышли все, я скзл: - Если вы, ребят, ищете Кллен Бейкер, вм лучше смтывться, д поскорее! Он едет сюд прямо по дороге и пылет от гнев!

- Кто тм? - голос явно приндлежл человеку военному, и я пондеялся, что н стороне Брлоу его не рсслышли. - Выйди и покжись!

К этому моменту я уже мчлся в обртную сторону с делнием попсть в хижину и конюшню Кддо Мйк тк быстро, кк только мог. Если все пойдет тк, кк я ндеялся, весь д рзверзнестя в течение пятндцти минут или около этого.

Прни Брлоу выбрлись н мою сторону, когд, стоя н бревне перепрвлялся через рукв.- Эй, ты! Кто тм? - И через секунду бьющя по нервм комнд: - Огонь!

В рмейской чсти было по меньшей мере человек десять и еще столько квлеристов.

Злп огня вломился в ночную тишину кк пдение огромной лесной ветки, точно тк же стояло несколко минут оглушющей тишины.

Тишин длилсь только минуту, зтем рздлся треск оружейного огня, быстрый обмен выстрелми, крикми, потом опять тишин.

Н крю рукв я нчл пересекть дорогу, зтем услышл топот копыт. Всдние нтянул поводья, прислушивяь с звукм преледовния. А потом я услышл, кк кто-то бежит. Он упл, с трудом поднялсяи снов побежл, тяжело и глубоко дыш. Всдник пустил юыдл коня, зтем остновился и отвел его к крю дороги

- Брво? - судя по голосу, это был бегущий человек.

- Сэм, кто-нибудь еще спсся?

- Эд. По-моему, это был Эд. Он нырнул головой в болото.

- Все остльные погибли?

- Все, все без осттк.

Я осторожно пробрлся вдоль дороги, потом немного ободжл. С Сэмом Брлоу можно было немного потолковть, но стрелять сейчс никик не входил в мои плны, потому что могл привести рмию.

- Кто-то нс подствил, - скзл Брлоу.

- Это Торн, он думет, что мы ему больше не нужны.

- Нет, не Торн, - ответил Брлоу, однко в его голосе не было убеждения.

- Поехли отсюд, - предложил Брво. - Днем они нчнут прочесывть округу тк, словно охотятся н опоссумов.

В хижине следов Мйк не было. Взяв кое-что из еды, я выскользнул из хижины м спрятлся в кустх недлеко от потйной конюшни, отсюд я мог нблюдть и хижину, и большинство ведущих к ней троп. Я считл, что прежде чем уеду, мне необходимо поговорить с Мйком, выяснить, что случилось с остльными. Теперь нелья было возврщться домой и почему-то меня это не волновло. И Лейси, и Кейти обе были првы в том, что здесь у меня шнсов не было. Н Зпде я вполне мог нйти себе место и нйти свое место, может быть дже с помощью Кейти нучиться првильно читть и писть и стть знменитым человеком.

С помощью Кейти? Я дже покрснел в темноте. Кто я ткой, чтобы думть о девушке ее тип, которя убежит со мной? Но чем больше я о ней думл, тем больше убеждлся, чтоя ей нрвлюсь. Но может я ошиблся и не имел прв просить ее об этом?

Пройти н Зпд ознчл пройти через земли, через которые возврщлся, или обойти их стороной, что возможно было еще стршнее? Ндо спросить Мйк. Но прежде всего ндо узнть, кто помог мне, я не могу уйти без помощи друзьям.

Неожиднно двое всдников спустились по тропе и остнвились неподлеку, их голос были мне хорошо слышны: - К чему тртить время?Что бы ни говорил сержнт, они ушли. Все рвно это не были ребят Кллен Бейкер, это был бнд Сэм Брлоу. Думешь, я не зню тех прней? Д я см с нимим бегл в лесх.

Некоторое время слышлось нерзборчивое бормотние госов, зтем зговорил первый: - Шесть человек Брлоу убиты, девять рнены или поймны. Хорошя охот.

- Кк ты думешь, кто нм кричл?

Первый солдт рссмеялся. - А ты кк думешь?

Прежде чем снов рссвело, я зшел в конюшню, чтобы оседлть коня, но прежде чем успел нкинуть попону, услышл лй собк и по их лю понял, что это тот, кого они хорошо знли.

Это был Кддо Мйк. И он был один.

Глв 7

С винтовкой, лежщей н сгибе руки, я выступил из-з деревьев.

- Ты, должно быть, спустился оттуд.

- Ты видел мисс Кейти?

- Знешь Уиллоу Блфф? К зпду от строго пром в округе Буи? Он ждет тебя вот тм.

В этом отдленном уголке Серной жило мло людей, и существовл возможность добрться до нзнченного мест незмеченным. И здесь меня знли горздо меньше, чем дом.

- В тех крях он не должн ехть одн.

- Я и не думл, что он будет одн. - Кддо Мйк не рзвил мысль, но продолжил: - Все друг друг ищут. Солжты ищут тебя. Солдты ищут Сэм Брлоу. Сэм Брлоу ищет тебя.

- Что нсчет Боб Ли?

- Он столкнулся с солдтми. Погиб Джо Тинни. Бк поехл обртно, чтобы збрть тело брт, и тоже погиб.

Это было тк похоже н Бк вернуться з телом брт. Все мы кончем одинково. Меня не покидло ощущение, что я тк и не доеду до Уиллоу Блфф, тк и не увижу Кейти снов. Счстье кончилось.

Меня жгло желние поехть в Джефферсони убить Чэнс Торн. С глубокоq горечью, я чувствовл, что он был причиной всего, что случилось, и что пок он не умер, в этом мире не могло существовть для меня покоя, несмотря н то, чем бы знялся или куд подлся. Если бы не его неннвистсь ко мне, Боб Ли и Биккерстфф могли вести мирную жизнь вместе с северянми.

Нет, не тк. Они были люди, которые стнут дрться, если пондобится в одиночу, з свои иделы, они были люди, которые ни з что не встнут н сторону тирнии.

- Езжй осторожней, митер, - предупредил Мйк. - Езжй очень осторожно. У них здесь люди.

Мйк нстоял, чтобы я взял его серую в яблокх кобылу, это был очень хорошя лошдь, лучше,чем ншл мне Джейн Уотсон. Тем не менее я жлел о своем упрямом гнедом муле. Он мог съесть пригорошню сен, выпить чшку воды и снов быть готовым к дороге.

Збрвшись в седло, я взглянул сверху вниз н Мйк, не желя рсствться.

- Прощй, Мйк, - скзл я, повел шгом лошдь и ни рзу не взглянул нзд.

Ниня с этой точки кждый шг был опсностью, кждя миля дополнительным препятствием. Тм я решил, что меня убьют, это было ощущение, незнкомое мне рньше, ощущение, от которого я не мог избвиться.Мне не следовло возврщться сюд после войны, но оствить землю ознчло потртить впустую труд, который вложили в нее мть и отец.Если вспомнить, отец и см пру рз переезжл, переехл бы он и н этот рз.Кобыл был хорошей, в которой игрло желние путешествовть. Он шл с поствленными ушми, словно знл, что мы едем в новую для нее стрну, словно жнлл виднть, что тм, з креи зенмли и з блтжйшим поворотом. Эт кобыл любил путешествоввть.

Мы ухли н север, в стороне от Джефферсон, в стороне от озер Кддо. Я был в Луизине, грниц с Аркнзсом лежл где-то к севевру, с Техсом в нескольких милях к зпду. Когд я снов попду в Техс, я буду в округе Ксс, моих родных крях, и мне оствлось ндеяться, что не встречу никого из знкомых. Перейдя вброд Бейкер Крик, я повернул н зпд.

Избегя оживленных дорог, я держлся стрых индейских троп кддо и чероки. Перебрвшись через реку и подъехв к острову Мш, я стл особенно осторожным.

Передо мной н н тропе лежл сломння зеленя ветк, поэтому я повел кобылу вдоль ветки, пок не увидел три кмешк. Треугольник, который они обрзовли, укзывл в лес.

Это были знки, которые использовл нш комнд, но это могл быть и зпдня, поэтому я остновил лошдь, крикнул совой и через некоторое время крикнул снов.

Через минуту-другую в глубине лес зквкл лягушк - тк подржть ей мог только Мэтт Кирби.

Я сидел н лошди и жд, пок он подойдет, однко подошел он не один с ним был незнкомый прень.

- Все в порядке, - скзл Кирби, - это двоюродный брт Бк и Джо. Я его зню.

Этот прень был ткой же здоровый кк Мэтт или я, одет он был в отепья.

Мйк скзл, что Кейти везет одежду н нше место встречи в Уиллоу Блфф, поэтому я покоплся у себя в седельных сумкх.

- Держи-к рубшку, - скзл я и кинул ему свою струю клетчтую рубшку и пру джинсов, сделнных мормонкой около Ков Форт. Они были не новыми, но все же лучше, чем носил этот прень. - Збирй, - скзл я, - я их уже износил.

- Спсибо, - прень был смущен. - Премного блгодрен. У нс в Крсных горх совсем нет нличных. З урожй сейчс не получишь и гроши.

- Зчем ты здесь?

Он взглянул с искренним удивлением н лице. - А кк же? Они же убили моих родственников. Если кто-то убивет нших, мы убивем их - ткой зкон в Крсных горх.

- Иди домой, - скзл я ему, - просто возврщйся домой. Ты здесь не получишь ничего, кроме проблем.

- Я должен это сделть, - произнес он упрямо. - Тк скзл пп, и по-моему, он прв. Я вырос вместе с Бком и Джо Тинни. Не могу и слышть о том, что их похоронили без того, чтобы похоронили и их убийц.

- Возврщйся домой, - нстивл я.

Из лес подъехли Боб Ли с Лонгли, об, увидев меня, улыбнулись.

- Мы уж думли тебя пустили н нживку для крокодилов, - скзл Боб, или сняли с тебя шкуру.

- Им придется пострться, - скзл я.

- Бикерстфф уехл в округ Джонсон.

Мы присели н корточки и принялись рзговривть, пок Мэтт Кирби и его новый нпрник собрли сушняк, рзожкли костер и поствили кофе. Боб Ли выглядел уствшим, и дже Лонгли, смый молодой из нс, если не считть нового прня, похудел и осунулся.

Боб Ли обвел нс взглядом. - Мне никогд не нрвилось это место. Оно меня нервирует.

- Собирешься в Мексику?

- Аг. Думю звести тм рнчо. - Боб Ли вытщил из крмн обломнный окурок сигры. - У меня друзья в Чиуу. З женой пошлю позже.

- А я уезжю н Зпд.

Все мы чувстсвовли, что грядут перемены, что мы рзъезжемся. Мы несколько месяцев ездили рядом со смертью, но сейчс, когд у нс появился шнс уехть, мы были более испугны, чем никогд.

Никогд не считл, что быть испугнным знчит быть трусом. Можно быть испугнным и бороться с тем, что тебя пугет. Теперь перед нми открывлсь возможность к смене мест, и мы были готовы. Взяв кружку с кофе, которую предлжил мне Мэтт, я отпил глоток. - Тоже думю уехть из этих мест, скзл я.

Я выпрмился, и Ли взглянул н меня. Лонгли тоже встл. Мэтт коплся веткой в углях, млыш непонимюще переводил взгляд с одного н другого: мы знли, что больше не увидимся, хотя перед этим делили пот и кровь.

- Подожди немного, - скзл Ли, - я доеде с тобой до округ Фэннинг.

Мне было холодно и одиноко. Легкий ветерок пронесся сквозь деревья, и я вздрогнул. В этом месте чувствовлсь смерть, моя смерть.

- Боб, н твоем месте я не поехл бы через Фэннинг.

- Мне нужно повидть жену.

- Не вздумй! Нпиши ей. Глопом скчи к Мескике и не остнвливйся, пок не проедешт Лридо. Говорю тебе, Боб, нм нельзя появляться в Техсе. Ты хороший прень, Боб, и мне будет жль, если ты прольешь кровь з дело, которое себя изжило. Поезжй.

- Никогд не видел, чтобы ты нервничл.

Повернувшись, я посмотрел н высокого, крсивого Билл Лонгли. - А ты выкинь свои револьверы, Билл. Из-з них тебя убьют, можешь мне поверить.

- Человек умирет только рз, - скзл он.

Протянув руку Бобу, я скзл: - Прощй, Боб. Удчи.

- Прощй, товрищ, - ответил он н испнском.

Встл Лонгли. Он выглядел смущенным и неуклюжим. - Увидимся н Зпде. Ищи меня тм.

- Обязтельно.

Выплеснув кофейную гущу н сухие листья, я посмотрел н лгерь, бросил чшку и збрлся в седло. Долгое время я сидел, не шевелясь, спиной к друзьям, поскольку все мы понимли, что видимся в последний рз. Потом я уехл.

- Ему стоило остться поесть, - скзл Лонгли.

Кирби поглядел н него. - Ты что, не понимешь, он чувствует судьбу. Ббк мне один рз говорил, что если человек чувствует судьбу и чувствует, что должен умереть, он тк себя и ведет.

- Дурцкий рзговор. - Боб Ли поствил чшку. - Мне некогд ждть. Я еду в Фэннинг. Ты со мной, Билл?

Когд они уехли, высокий молодой прень потер глз и робко посмотрел н Кирби.

- Не хочешь поспть? Я прямо умирю.

Проехв всего несколько ярдов, я снов остновился, едв ли не боясь двинуться дльше, тем не менее чувствуя, кк и Боб Ли, что в этом месте нс ждл неприятность. Я сидел, прислушивясь к их рзговорм, слушя удляющийся стук копыт Лии и Лонгли, зтем услышл, кк Кирби скзл: Спи, я тебя рзбужу, когд почувствую, что см хочу спть.

Тогд, ровно сидя в седле, я поехл под деревьями дльше, нстроенный н долгую дорогу н Зпд.

Н рссвете я все еще не слезл с седл, но кобыл пдл от устлости, нм обоим нужен был отдых. У меня оствлось много времени, чтобы добрться до Уиллоу Блфф, но в том-то и здч. Человек всегд думет, что у него мсс времени, н смом деле - почти ничего.

Когд я проснулся и нтянул споги, то проверил оружиеи рзведл местность. Судя по солнцу, я проспл чс дв. В низине рядом с ветвистым деревом, где дым легко рссеивется, я устроил мленький костер, сврил кофе и положил вриться кусок мяс. Пок оно врилось, я выпил пру глотков кофе, зтем с куском мяс в руке, прошелся нзд по тропе, которя вилсь между деревьями.

Признков того, что кто-то шел по моим следм, я не обнружил, хотя зметил место, где любопытный олень обнюхивл мои следы. Это был стря троп инцейцев кддо, он вел по возвышенностям между деревьями, только иногд спускясь к ручьям или рекм. Времен, когд кддо кочевли, двно ушли в прошлое, поэтому троп не использовлсь. Однжды я уже шел по ней. Тогд мой лгерь был к югу от Серной реки недлеко от ручья Уйток.

Меня рзыскивли и Брлоу, и солдты. Я сбежл из тюрьмы и лишь з это меня ндо было нйти и нкзть. Но округ Ксс остлся у меня з спиной, в этих местх Брлоу не действовл.

Н вершине длекого дерев пел пересмешник, больше не слышлось ни звук. У костр я зкончил есть, допил кофе и тщтельно потушил костер: слишком много я видел стршных лесных пожров, чей причиной послужил оствленный кким-нибудь дурком костер.

Утро выдлось лсковое и солнечное. Я нходился примерно в трех милях от Уиллоу Блфф. В тихом лесу звуки рзносятся хорошо, поэтому когд я услышл этот звук, я выпрямился и прислушлся.

Это могл сломться ветк, однко животные не ломют веток, если ее сломли нрочно, то нверное для костр. Существовл еще одн возможность: кто-то подбирлся ко мне, к ткой возможности я не был готов.

Осторожно собрвшись и оседлв кобылу, я повел ее под деревьями, держсь подльше от тропы, пок не отобрлся достточно длеко от ночного лгеря. Основня троп шл в нескольких милях в стороне, но был еще одн, которя должн привести к Уиллоу Блфф. Не было и одного шнс н миллион, чтобы кто-то еще знл о существовнии обоих в этом рйоне, однко кто-то мог нткнуться н них случйно.

Кджый день по пре чсов, з исключением того времени, когд нходился в тюрьме, я прктиковлся с револьвером и знл, что стл выхвтывть и стрелять знчительно быстрее, чем в тот день, когд убил Дд Бтлер в Форт Уорте. Меткость с детств не соствлял для меня проблемы.

Время от времени я остнвливлся, чтобы прислушться к тишине лесов, отделить один звук от другого, и чем ближе я приближлся к месту встречи, тем сильнее нервничл. См фкт, что я уезжл н Зпд, зствлял действовть осторожнее, чтобы все не рухнуло в последнюю минуту.

Около полудня я спустился к берегу Серной реки. Это был опсня рек: под ее спокойной поверхностью скрывлись переплетения корней, топляков и водяных рстений, подводные ямы и мелководье. Стрый пром нходился в нескольких милях вниз по течению, тм, где я сейчс стоял, был индейскя перепрв, от нее до Уиллоу Блфф было мили две.

Подойти к утесу* [* - blaff(нгл.) утес, обрыв] покзлось мне лучшим вринтом, поэтому я сделл широкий круг, выискивя следы, проверяя местность. Примерно тогд у меня появилось гнтущее впечтление, что лес совсем не пуст. Может быть оттого, что я слишком нервничл.

Кейти могл приехть в любое время, он могл быть не одн, поэтому я должен присмотреться к кждому ее спутнику прежде чем им покзться. Ее ткже могут преследовть. Человеку в бегх нельзя исключть любую возможность. Зведя кобылу в воду, я поплыл через реку.

Стря троп здесь рздвивлсь, одн чсть вел к пре хибр, которые нзывлись Уйт Коттон. Другя чсть шл н северо-восток, где пересеклсь с очень неудобной дорогой, ведшей н север к Длби Спрингс и н бго-восток к прому. Повернув с тропы прежде чем он достигл дороги, я, стрясь оствлять кк меньше следов, поехл через лес к Уиллоу Блфф.

Собственно Уиллоу Блфф предствлял собой скопление нескольких утесов, которые н смом деле были не более, чем высокими берегми, поросшими ивми. В зрослях кустрник около нескольких сосен я спешился. Не зню, почему, но мною овлдело ощущение, близкое к пнике. Молчние лес просто подвляло, мне приходилось бороться с желнием вспрыгнуть в седло и сккть отсюд тк, кк я не сккл ни рзу в жизни, пок не домчусь до тех мест, которые не зню вообще.

Освободив подпругу у кобылы, я уселся н корточки и рскурил трубку, прислушивясь и присмтривясь. Земля пхл рзлгющимися листьями и деревом. Вдоль упвшего бревн шгл крупный рыжий мурвей, среди диких цветов лениво жужжл шмель - других звуков я не слышл.

Подо мною спрв нходился Уиллоу Блфф. Тм стоял покосившяся бревенчтя хижин, похожя н жлкого строго пьяницу. Невдлеке от берег Серной реки был источник, осттки корля, сделнного из жердей, и незкончення изгородь. Я слышл, кк бежл вод по ветвям огромного строго дерев, упвшего с берег в реку.

Внизу лежли открытые луг, и сверху, сидя н корточкх, я мог видеть все, что происходило тм, не будучи увиденным. Н солнце прожужжл мух, моя лошдь мирно щипл трву, внизу лениво плеснулсь рыб. Попрвив револьверы н поясе, я выбил трубку о лдонь руки.

Нигде не виделось ничего подозрительного, однко я чувствовл себя, кк медведь с больным зубом. В этом не было смысл: Кейти скоро будет здесь.

Когд они появились, я не ожидл, что все будет тк. С Кейти были Лейси Петрейн и Джон Туэр, они вели зпсную лошдь. Туэр спешился и помог сойти обеим девушкм, но я сидел кк сидел.

Несмотря н свое нетерпенеие, я сидел и слушл. Если их преследовли, я хотел знть знть об этом. Через десять минут мое терпение иссякло, и я нпрвился вниз по склону.

- Кллен! - Кейти побежл ко мне. - Мы слышли, что тебя убили! Уоррен скзл, что зстрелил тебя!

Это звучло дико. Внчле. Выяснилось, что по дороге к ним подсккл всдник, окзвшийся Уорреном, вне себя от рдости кричвшим: - Я убил его! Я убил его!

- Кого убил? - требовтельно спросил Туэр.

- Я убил этого преступник! - Уоррен был нстолько возбужден, что его глз остекленели. - Я убил Кллен Бейкер!

- Ты убил Кллен Бейкер? - спросил Туэр. - Ткой щенок, кк ты?

- Не смей со мной тк рзговривть! - визгливо зкричл Уоррен. - Не смей! Я убил Кллен Бейкер!

- Ты врешь, - скзл Туэр. - Ты сошел с ум.

Уоррен зсмеялся, Кейти скзл, что шокировн его мнерми. Он вел себя кк пьяный. В нем был ккя-то стрння, почти сдистскя сил, которя оттлкивл.

- О, я точно убил его! Он считл себя тким великим! Он сидел в кустх с кким-то другим прнем. Я пристрелил их обоих. Кллен лежл в своей клетчтой рубшке, которую носил почти всегд, и он дже не понял, что с ним случилось. Тот второй, которого звли Кирби, он нчл было поднимться и...

- Ты убил его спящим? - лицо Туэр побледнело от гнев. - Ах ты, мленькя, подля...

- Он не убивл его, мистер Туэр, - скзл Кейти. - Я чувствую, что Кллен жив.

Уоррен, покрснев, повернулся к ней. - Дурочк! Рзве ты не видишь? Он мертв! Он теперь ничто, кроме куск мертвой плоти! И это я убил его! Я! Нечего ныть о нем! Теперь обо мне будут говорить. Я стну человеком, который убил Кллен Бейкер!

- Кжется, - скзл Туэр, - кжется, сейчс я его убью.

- Нет, - остновил его Кейти. - Он не понимет. - Он обртилсь к Уоррену. - Здесь человеком восхищются з то, что он имеет смелость смотреть в лицо другому вооруженному человеку в то время кк улживет с ним ссору. Восхищются не убийством, хрбростью в дрке. Вми не будут восхищться кк убийцей Кллен Бейкер, вс будут презирть кк человек, поднявшего руку н спящего.

Зтем они повернулись и уехли, он смотрел им вслед. Последнее, что они слышли был неуверенный смешок.

- Не верю, - скзл Кейти. - Я еду дльше к Уиллоу Блфф.

В конце концов они приехли все.

И вот мы стояли в мягком солнечном свете, нши ноги утопли в сочной луговой трве, нд головой рсстиллось голубое небо, рядом проплывл тополиный пух. Мы слышли журчние воды, обегвшей повленное дерево, и я смотрел н Кейти, и он смотрел н меня, и я знл, что мой дом будет тм, где он, что не нужн мне земля, которой влдел отец, не нужно было ничего, кроме нее.

Туэр повернулся к Лейси и произнес: - Мне нужно кое-что скзть тебе, Лейси. Я люблю тебя. Я приехл в Техс в поискх тебя, потому что мне ндо было нйти тебя. По-моему, я полюбил тебя с тех пор, кк ты стл женой Терри. Но, Лейси, я не хотел его убивть, вовсе не хотел.

И вдруг Кейти очутилсь у меня в объятьях и я не думл ни о чем, однко услышл: - Джон, кжется, нм тоже следует поехть н Зпд.

И Кейти тоже что-то говорил мне, но потом я взглянул вверх и отбросил ее от себя.

Н крю лес, срзу з стрым источником стояли Чэнс Торн и Сэм Брлоу. С ними было еще двое.

Четверо в редкую цепь, держ нс н мушке.

В пятндцти футх от меня Джон Туэр тоже стоял к ним лицом.

- Джон, - скзл я тихо, - похоже, нм придется пострелять.

Мы об понимли, что случится с девушкми, если мы не убъем бндитов.

- Я беру Брлоу и Торн, Джо, - скзл я ему тихо. - Ты берешь остльных.

- Соглсен, но ты берешь себе лучших.

Сэм Брлоу ухмылялся. - Жль, что мы не ближе к той могиле, что вы выкопли для меня. Мы бы положили вс в нее.

- Джон, - Они подходили ближе. - Я кое-что изобрел: быстро доствть и нцеливть револьвер. Попробовл это н Дде Бтлере в Форт Уорте.

- Я видел.

- Дет мне мленькое преимущество.

- Точно.

Они приблизились уже н тридцть футов, и Чэнс смотрел н Кейти и во взгляде его не было ничего хорошего.

- Ты всегд презирл меня, - скзл Чэнс, - и что бы здесь ни случилось, никто не узнет. Никто никогд не узнет.

- Мне бы хотелось поджечь тебя, Кллен, - говорил Брлоу, - но нм не хочется зствлять дм ждть. Они в нетерпении принять нстоящих джентльменов, поэтому нм придется просто убить тебя.

- Сэм, - внутри я был холоден, кк лед. Я чувствовл, кк греет солнце, слышл песню пересмешник в деревьях и видел ос, вьющихся вокруг источник. - Сэм, я должен скзть тебе одну вещь.

- Д? Ккого дья...

Короткя молния выстрел в людей, верящих, что они упрвляют ситуцией, прорезли полуденный воздух. В него были вложены месяцы упорных тренировок, помноженные н неизбежность смерти. С бсолютным спокойствием я всдил вторую пулю в Брлоу, зтем переместил дуло и в то время, кк мимо просвистел пнический выстрел, пристрелил Чэнс Торн. Моя четвертя пуля прошл Чэнсу сквозь шею и злил пдющего человек кровью.

Я ступил вокруг источник к Брлоу. Туэр сделл все, что мог. Эти двое были мои.

Брлоу пытлся встть. Он знл, что ему крышк. Он знл, что может сделть пуля, попвшя в живот, в нем их сидели две. Он умирл и хотел только одного: сделть мне больно и збрть меня с собой.

- Боб Ли прикончили, - прохрипел он. - Он зехл домой и держл путь в Мексику, когд его подстерегли Пикоксы. - Он хрипло вздохнул, н его лбу появились кпельки пот. - А Биккерстф прикончили в Альврдо. Теперь я прикончу тебя.

Он нпрвил н меня дуло револьвер, и я вышиб его у него из руки, зтем глянул н Чэнс.

Тот извивлся н окршенной кровью трве, умиря в мягком полуденном солнце Техс. - Жль... Жль... - Чего ему было жль, никто из нс тк и не узнл, потому что он скончлся тут же н лугу, глядя в пустое небо сквозь листья дуб, стоящего у источник.

- Все получилось, Кллен, - скзл Туэр. - Никогд бы не поверил.

Лейси рвл свои нижние юбки, чтобы перевязть ему прошитое пулей плечо.

- Уоррен скзл, что убил тебя, - произнесл Кейти, - и если ты здесь больше не появищься, этому поверят. А ты в другом месте возьми себе другое имя.

Мы поменяли седл, чтобы я смог ехть н зпсном коне, Кейти н моей кобыле. Эт чсть мечты остлсь: у нс был племенной конь и кобыл, и больше того, нчл я ее воплощть в жизнь вместе с Кейти Торн.

Мы сели н лошдей и уехли в солнечный свет: четверо живых, которые оствили з спиной четверых мертвых.

Вот тк все и было. Хотя в болотх и зливх Серной реки и озер Кддо до сих пор говорят, что Кллен Бейкер был непокоренный мятежник, те, кто читл книгу, нписнную Томсом Уорреном, утверждют, что он был пьяниц, убийц и вор. Только это не конец.

Человек может рзводить лошдей, н досуге читть книги и дже изучть зконы, если у него есть любящя и зботливя жен. А для обрзовнного человек мир широк и есть мсс возможностей, однко стрые привычки не збывются, и н моем столе лежит сегодня "кольт дргун" отполировнный, вычищенный и зряженный - чтобы нпомнить мне стрые дни в болотх, когд я изобрел первый быстрый выстрел.

Сегодня из город приезжет Джон Туэр и мы пройдем вместе к корлям, чтобы поглядеть н лошдей - дв высоких стрик, которые двным-двно стояли бок о бок н злитом солнцем лугу н берегу Серной реки... но это было слишком двно, в другое время и дже в другом мире.